Vrijdag 01/07/2022

Aan smartphones had helaas niemand gedacht

Eén op de zes bezoekers van de pontonbrug over de Schelde in Antwerpen is naar huis gestuurd zonder één voet op het bouwsel te hebben gezet. Coördinator kolonel Dirk Verhaeghe had verwacht dat de 100.000 bezoekers met militaire discipline over de brug zouden marcheren. 'Dat er ook 100.000 fototoestellen meegingen, heeft ons verrast', geeft hij toe.

De oversteek had het hoogtepunt moeten worden van de feestelijkheden in Antwerpen voor de herdenking van de Eerste Wereldoorlog. Het plan was ambitieus en het leger zette de grote middelen in. De genie van Burcht legde een pontonbrug van 370 meter lang over de Schelde, net zoals de brug die er honderd jaar geleden lag. Vrijdag klonk er nog feestmuziek en straalden de wandelaars, zaterdag viel het feest compleet in het water.

Coördinator Dirk Verhaeghe - gewezen provinciecommandant en kolonel op rust - had het nochtans allemaal goed uitgedokterd: "Tegen een rustig wandeltempo bereik je de overkant van de brug in 7 minuten en 12 seconden. Dat is gebleken bij de testbrug van vorig jaar. Tel daar nog drie minuten bij om de hele groep van telkens 250 mensen te laten passeren en je zit op iets meer dan tien minuten, een gemiddelde van drie kilometer per uur."

Grimmige sfeer

Maar de kolonel had geen rekening gehouden met een heel belangrijk gegeven: de selfie (dit weekend even omgedoopt tot de schelfie). Want al snel bleek zaterdag dat al die duizenden slenterende mensen niet ordelijk marcherend de oversteek maakten, maar dat ze ook nog eens uitgebreid foto's van zichzelf op de brug wilden nemen. De marketingstunt van het jaar draaide voor stadsbestuur en leger uit op een nachtmerrie.

"We moeten nog bekijken welke fouten er gemaakt zijn", zei burgemeester Bart De Wever. "Maar het is nu al duidelijk dat men te optimistisch is geweest over het tempo waarin mensen over de brug zouden gaan. Het is een brug van defensie. Wellicht is men daar andere tempo's gewoon. Dat is een serieuze fout. Ik begrijp dat heel wat mensen boos zijn, en dit is natuurlijk ook een serieuze blamage voor onze stad. Dit had één groot feest moeten worden, maar dat is grondig verpest."

Dat het allemaal niet vlot zou verlopen, bleek al vrijdagavond. De wachttijden liepen op tot meer dan drie uur door een versmalling aan het einde van de pontonbrug. De doorgang was slecht 1,80 meter, erg smal om een groep van 250 mensen de oever op te laten. "We werkten tot kwart voor zeven 's ochtends door om de doorgang te verbreden met een extra houten loopbrug", aldus luitenant Michiel Van Daele van het 11de Bataljon Genie van Burcht. "Voor en achter elke groep liepen ook militairen met een touw om het tempo aan te geven, maar je wilt mensen ook niet het gevoel geven dat ze als vee vooruitgedreven worden."

De maatregelen bleken zaterdag niet genoeg. Wie een oversteek om 10 uur gereserveerd had, stond om 11.30 uur nog te wachten. De organisatie besliste zes tijdsblokken te schrappen om het probleem van de lange wachttijden op te lossen. Daardoor konden 15.000 mensen de oversteek niet maken. Dat leidde tot veel gemor en een soms grimmige sfeer.

In snelheid gepakt

Kolonel Verhaeghe geeft grif toe dat er serieuze inschattingsfouten gemaakt zijn. "Tja, je kunt wel eens een foto of twee nemen, maar we hadden niet gedacht dat het zo massaal zou gebeuren. Honderdduizend mensen, dat zijn tegenwoordig honderdduizend fototoestellen. Sommige mensen fotografeerden elke duwboot en elke militair op de brug en namen een selfie vanuit 25 hoeken. Op elk punt draaiden ze zich om om toch maar die kathedraal in de achtergrond te hebben."

"Dit hadden we niet voorzien, dat klopt. Het publiek heeft ons in snelheid gepakt. Het duurde een halve dag voor we het doorhadden. Maar we hebben meteen collectieve maatregelen genomen. We pompten de mensen bijna manu militari in dat ze niet mochten stilstaan op de brug, waardoor zondag alles vlekkeloos verlopen is. Ik vind het heel spijtig dat sommige mensen niet hebben kunnen doen wat ze wilden doen."

Verhaeghe heeft zelf twee keer de oversteek gemaakt. Of hij een selfie heeft gemaakt? "Nee, op geen enkel moment. Dat is ook niet bij me opgekomen."

De stad garandeert dat alle geannuleerde tickets worden terugbetaald.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234