Zondag 02/10/2022

Advocaat van de rich and famous? Nee, liever van de allerarmsten

Niemand die weet of Michael Jackson ooit nog een comeback zal maken, maar de carrière van zijn advocaat Thomas Mesereau kan niet meer stuk. Mesereau verdedigde in het verleden al Mike Tyson en andere mindere beroemdheden, maar sinds vorige week hoort hij echt bij het clubje advocaten van de rich and famous. Een rol die The Mez, zoals hij nu wordt genoemd, niet echt past. Liever verdedigt hij gratis de allerarmsten.

Ayfer Erkul

'Ik was overtuigd dat de jury hem niet schuldig zou bevinden. De aanklachten waren belachelijk en de procureur ging tot in het absurde door om iets te maken van niets." Het is altijd makkelijk praten na een vrijspraak, maar niemand die zal beweren dat Thomas Mesereau bluft. Iedereen zag hoe 'The Mez' het proces domineerde. Beklaagde Michael Jackson was een breekbare schim van zijn vroegere zelf. Procureur Thomas Sneddon leek kil en berekenend, kleurloos en stijf. Neen, dan Mesereau, die met zijn groot lijf en een kop vol wit haar, dezelfde snit sinds zijn studententijd, op de getuigenissen à charge inhakte. Vaak joeg hij getuigen daarmee tegen zich in het harnas. Zo keerde de moeder van 'slachtoffer' Gavin Arvizo, zich tijdens haar kruisverhoor wanhopig naar de jury en zei: "Hij heeft het mis". Een vroegere veiligheidsagent van Jackson, die had getuigd dat hij de popster orale seks met een jongen zag hebben, werd murw geslagen. "Ik wil naar huis", mompelde hij na de ondervraging door Mesereau.

Mr. Incredible, stond op pancartes van Jackson-fans die iedere zitting buiten wachtten. Mesereau stond erop afgebeeld in een rood superheldenkostuum, door de lucht klievend met een vuist in de lucht. De beste advocaat die Michael Jackson ooit had kunnen kiezen, vond vriend en vijand. "Bij om het even welke cliënt draait zijn hele bestaan om die persoon", zei Mansfield Collins, zijn partner in het advocatenkantoor, over Mesereau. "Hij engageert zich voor iedere zaak met een onverdeelde loyauteit."

Michael Jackson is niet de eerste beroemde cliënt van Mesereau. Hij zat in het advocatenteam dat bokser Mike Tyson in 2001 inhuurde toen procureur van San Bernardino hem wilde aanklagen voor verkrachting en seksuele aanranding. Het zou voor Tyson de tweede keer zijn dat hij voor de rechter zou moeten verschijnen, nadat hij in de jaren negentig al eens enkele jaren voor verkrachting in de cel had gezeten. Uiteindelijk kwam het niet tot een proces, maar Mesereau verwierf er wel enige bekendheid door. Twee jaar geleden was hij een tijd lang advocaat van tv-ster Robert Blake, die werd beschuldigd van de moord op zijn vrouw. Toen al werd Mesereau "een van de beste kruisverhoorders ooit" genoemd door collega's en rechters.

Maar Tyson en Blake zijn natuurlijk peanuts, vergeleken met een Michael Jackson die twintig jaar cel riskeert voor seksueel misbruik van een jongen. Pas sinds vorige week kan Mesereau zich echt tot het groepje advocaten van de rich and famous rekenen. "Get me Mesereau", zullen beroemdheden kreunen als ze iets mispeuterd hebben. De opvolger van Johnnie Cochran, de legendarische advocaat die O.J. Simpson in 1995 een vrijspraak bezorgde en in maart van dit jaar stierf. Ook Mark Geragos, tot vorig jaar de advocaat van Michael Jackson, hoort in dat rijtje thuis. Tot zijn clientèle behoorden onder meer Robert Downey Jr (drugs), Winona Ryder (winkeldiefstal) en de broer van president Clinton (dronken rijden). Maar tussen Geragos en Michael Jackson boterde het niet echt en in april 2004 kwam er een einde aan hun samenwerking. Enter Thomas Mesereau.

Waarom de familie Jackson plots de toen relatief onbekende advocaat boven 'steradvocaat' Geragos verkoos, is niet helemaal duidelijk. Wellicht had zijn succes in verschillende andere zaken ermee te maken. Moord, verzekeringsfraude, samenzwering, drugshandel, bendegeweld: Mesereau pakte alles op dezelfde resolute manier aan. Of misschien waren de Jacksons onder de indruk van zijn succes in zaken van seksuele aanranding. Zo kon Mesereau de vrijspraak verkrijgen voor een ambulancier die werd beschuldigd van de aanranding van twee vrouwen tijdens zijn dienst. Ook een man die terechtstond voor de aanranding van de zestienjarige vriendin van zijn dochter, mocht als een vrij man naar huis, net zoals de man die het kind van de buren gemolesteerd zou hebben.

Of ging het de Jacksons om de zwarte zaak? Mesereau staat bekend als verdediger van de allerarmsten, vooral zwarten, die zich geen advocaat kunnen veroorloven. Sinds 2000 is hij vrijwilliger bij de Death Penalty Representation Project, die de verdediging opneemt van gevangenen in death row die tegen hun doodstraf beroep aantekenden. "Hoe meer ik te weten kwam over de manier waarop de doodstraf in de VS wordt toegepast, hoe meer ik besefte hoe arbitrair en discriminerend die is", zei Mesereau ooit. "Een grote meerderheid van degenen die werden geëxecuteerd, behoren tot een minderheidsgroepering."

Ieder jaar neemt Mesereau pro Deo een zaak aan in Mississippi of Alabama, het diepe zuiden van de VS. Vaak van zwarten die de doodstraf riskeren. Zoals de Terry Wayne Bonner, een zwakbegaafde dakloze die in 2001 in Birmingham, Alabama, terechtstond voor het doodschieten van een 21-jarige blanke vrouw tijdens een overval. Bonner werd herkend door verschillende - blanke - ooggetuigen. Tijdens het proces riep Mesereau een expert in ooggetuige-identificatie, iets wat nooit gezien was in de rechtsgeschiedenis van Alabama. Haarfijn legde de man uit dat de identificatie van een persoon van een ander ras soms bijzonder onnauwkeurig is: blanken kunnen zwarten zelden goed beschrijven, en omgekeerd. Terry Wayne Bonner werd vrijgesproken wegens gebrek aan bewijs. "Ik vind dat ons rechtssysteem iedereen gelijk moet behandelen, maar daar vaak in faalt", zei hij achteraf. "Mensen met een laag inkomen of mensen die van weinig waarde worden geacht, worden vaak niet fatsoenlijk behandeld."

Michael Jackson of niet, Mesereau bleef de afgelopen maanden iedere twee weken gratis advies geven in de rechtswinkel van de First African Methodist Episcopal Church in het gure South Central van Los Angeles. Hij zit er in een gebouw met ramen van kogelvrij glas en het geluid van drive-by shootings als achtergrond. Hij steunt organisaties als Save our Sons, die juridisch advies geeft aan moeders met zonen in de gevangenis, en Mothers of Watts, tegen bendegeweld in LA. De lijst van goede doelen is minstens even lang als zijn lijst van pro Deo-zaken.

Dat rechtvaardigheidsgevoel zat in de genen van de Mesereaus. Vader Thomas sr., een hooggeplaatste militair, schreef ooit een brief naar de Wall Street Journal waarin hij zich verzette tegen de oorlog in Vietnam. Een andere keer veroorzaakte hij opschudding toen hij erop stond dat zijn zwarte vriend handbal mocht spelen in een volledig blanke atletiekclub in New York.

Toch had zijn vader liever gezien dat Thomas Mesereau jr. na de middelbare school een militaire carrière begon. De familie woonde tenslotte in West Point, waar de beroemde militaire academie ligt. Zowel Thomas Mesereau sr. als diens vader waren er afgestudeerd. Maar zoonlief trok koppig naar Harvard, waar hij boksliefhebber werd en net als zijn vader tegen Vietnam protesteerde. Een modelstudent was hij niet: liever dan achter zijn boeken te zitten, hing hij rond in cafeetjes. "Daar leerde hij mensen lezen", vertelde een een oud-studente aan AP.

Begin jaren tachtig werkte Mesereau een tijdje als procureur van Orange County, maar veranderde al snel van zijde en werd advocaat. "Ik sympathiseerde te veel met de mensen die ik in de cel moest stoppen", lachte hij onlangs daarover. Een sympathie die hem, gepaard met zijn koppigheid, nog steeds tot het uiterste drijft. Maar soms gaat hij te ver in zijn verdediging, vinden zijn confraters. "Als ik in moeilijkheden zou zijn, zou ik Thomas Meserau als mijn advocaat willen", zei een advocaat vorig jaar aan de LA Times. "Maar ik ben niet zeker of dat zo'n groot compliment is. Ik denk dat hij een win-at-all-costs-advocaat is. Als iemand die slachtoffers verdedigt, heb ik daar soms problemen mee."

Vijf miljoen dollar. Dat zou het bedrag zijn dat Mesereau kreeg voor de verdediging van Michael Jackson. Geen cent te veel, vinden velen. Zonder Mesereau was de popster er niet zonder kleerscheuren vanaf gekomen. Toen Mesereau in 2004 Jacksons advocaat werd, stelde hij zijn eisen bij de popster en diens familie. Niemand, behalve hij, mocht met de pers praten. Enkele onbetrouwbare lieden van Nation of Islam, een separatistische zwarte moslimbeweging, werd de deur gewezen. Mesereau bepaalde voortaan wie in de nabije omgeving van Michael Jackson mocht komen. Dankzij Mesereau werd Michael Jackson menselijker in ogen van de jury. Niet meer de kierewiete popster met verminkt gezicht die vieze dingen deed met jongetjes, maar een naïeve, gevoelige man die werd misbruikt door mensen die op zijn geld uit waren.

Zoals Janet Arvizo, de moeder van slachtoffer Gavin Arvizo. Mesereau vermoedde dat zij de hele zaak manipuleerde en huurde vorig jaar al een detective in om haar te schaduwen. Tijdens het proces werd Arvizo afgemaakt door Meserau. Een vrouw met grote geldhonger, die enkel uit was op een financiële regeling met Michael Jackson en daarvoor zelfs haar zoontje, dat aan kanker leed, misbruikte. De jury slikte het allemaal. "Welke moeder laat nu haar kind slapen met iemand, niet enkel met Michael Jackson, maar om het even wie?", zei jurylid Pauline Cocoz, 45 jaar en moeder van drie kinderen, achteraf tijdens een persconferentie. Jurylid Susan Rentschler was dan weer niet op haar gemak omdat Janet Arvizo tijdens haar getuigenis voortdurend naar de jury staarde. Iedereen was het eens dat haar getuigenis de hele zaak had ondermijnd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234