Vrijdag 01/07/2022

Coworking

Ampla House in Gent tilt coworking naar een totaal ander niveau

null Beeld frederik vercruysse
Beeld frederik vercruysse

Ooit woonden er twee ouders en zeven kinderen in deze patriciërswoning aan de Gentse Coupure. Nu is er plaats voor meer dan 120 coworkers. En je voelt je er nog net zo voornaam.

Eva Keustermans

Zeg niet ‘coworking’, zeg ‘urban ­collaborative workspace’. Of nee, zeg gerust ‘coworking’, maar laat dan de ongemakkelijke stoelen en de muisgrijze omgeving vallen, of de MDF-platen en die eeuwige focus op ‘young creatives' en gezellig-gezellig, met een latte en toast avocado erbij. In Gent opent namelijk een huis de deuren waarin de lat verlegd wordt naar – voor België – ongeziene hoogte. Ampla House is de naam, New York de inspiratie.

William Vanmoerkerke, bezieler van de nagelnieuwe coworkingspace aan de Coupure, woonde jaren in de wereldstad. Hij kwam er, als zelfstandig consultant, graag over de vloer bij Soho House en NeueHouse: member’s clubs met wereldfaam, waar gewerkt, vergaderd, gegeten en genetwerkt kan worden in een omgeving die je niet snel vergeet. Het oogde allemaal een beetje te kitscherig voor de nuchtere, West-Vlaamse Vanmoerkerke, maar hij was wel zwaar onder de indruk van de service die zulke plekken te bieden hebben.

“Nadat ik terug naar België verhuisde, om dichter bij mijn familie en vrienden te kunnen zijn, ging ik in Gent op zoek naar een werkplek. Vastgoedmakelaars lieten me de ene optie na de andere zien, maar niks beviel me. Het waren steriele plekken, leegstaande kantoorruimtes zonder ziel, opgedeeld in kleinere units om ze toch maar verhuurd te krijgen. De naam ‘coworkingspace’ wordt mijns inziens vaak misbruikt. Na een jaar geloofde ik al niet meer dat ik mijn ideale werkplek hier zou vinden. Uren en uren heb ik gespendeerd in Café Labath, maar voor een discreet, zakelijk gesprek zijn koffiebars, hoe gezellig ook, niet ideaal.”

null Beeld frederik vercruysse
Beeld frederik vercruysse

Geen plan, geen geld

En toen, in 2015, kwam dat telefoontje van een makelaar. Een patriciërswoning uit 1886, ooit gebouwd voor een welgesteld gezin met zeven kinderen, zou op de markt komen. Het gebouw was tot 2012 gedeeltelijk bewoond door een adellijke familie die de bovenste ­verdiepingen vertimmerd had tot studentenkoten. Maar een groot deel was vervallen. Zwaar vervallen, zelfs.

Vanmoerkerke: “De eigenaar wist niet wat hij ermee aan moest. De Gentse Coupure is geen kantorenzone, dus ik heb het pand voor een heel redelijke prijs kunnen kopen. Toen ik het compromis tekende, had ik nog geen uitgewerkt plan, geen geld zelfs. Pas daarna ben ik teruggegaan, maar dan met de architecten: Bram Steelandt en Eli Declercq, jonge gasten uit Oostende die hier prachtig werk hebben geleverd. Stilaan kregen onze ­plannen vorm. Beneden een koffiezone en een werklounge. Hoe hoger in het pand, hoe meer afgescheiden de werkplekken.”

Het pand oogt nog steeds authentiek, maar de oude vloeren werden vervangen, een lift werd voorzien, de boel brandveilig gemaakt en tussen de verdiepingen kwamen ingenieuze ‘tussenverdiepingen’ met toiletten. “Met plafonds van vier meter hoog kon dat, en zo behouden we zoveel mogelijk ruimte voor bureaus.”

Gelukkig had de stad wel oren naar zijn plannen, zegt Vanmoerkerke: “Gent wil weer meer werk in de binnenstad. Kijk naar de Kouter: daar had je vroeger al die grote banken, nu zijn er alleen nog appartementsgebouwen. We hebben deze plek dus toch vergund gekregen. Dat we een verwarmde fietsenstalling hebben, werkgelegenheid ­bieden en geen subsidies vroegen, hielp natuurlijk allemaal. Stedenbouw, erfgoed, mobiliteit, de brandweer: ze hebben ons ­allemaal enorm geholpen.”

Ruime bureaus

Het resultaat is een omgeving waar je mond van openvalt, maar waar vooral ook gewerkt kan worden. Dat was voor de bedenkers Voorwaarde Nummer Eén, veel hoger op het lijstje dan Instagramproof zijn.

De stoelen zijn een streling voor het ­esthetisch gevoelige oog, maar ook op maat gemaakt zodat je er uren en uren op kunt doorbrengen zonder dat je rug en achterwerk beginnen te zeuren. Vanmoerkerke, trotse bezitter van een ­hernia, zegt dat hij daarop niet wilde inboeten. En daarom bedacht interieurarchitecte Valerie Vanermen het ingenieuze ontwerp met ­wieltjes die lekker rollen op het tapijt, maar niet té, en met zachte, gestoffeerde ­kussens. Heerenhuis maakte ze op maat en leverde ook de tafels van Afrikaanse notelaar.

De bureaus komen van een meubelmaker uit Eeklo. Vanmoerkerke: “Eén meter tachtig per bureau. Dat had ook een meter veertig kunnen zijn, zo zou er plaats zijn voor 20 ­procent meer leden, maar ik ben blij met deze keuze.

null Beeld FREDERIK VERCRUYSSE
Beeld FREDERIK VERCRUYSSE

“Ik had een lijst met dertig, veertig ­principes waar ik niet van wilde afwijken. De airco bijvoorbeeld. ’s Morgens staat de zon aan de tuinzijde, ’s avonds aan de straatkant. Dankzij een slim systeem met buizen in het plafond blijft de temperatuur over het hele gebouw dezelfde. In de tuin zitten er twaalf buizen van 118 meter diep, die deel uitmaken van een geothermische ­warmtepomp.”

Dat het geen publiek van studenten is waar Ampla House op mikt, kun je wel raden. Manager Barbara De Beir: “We willen vooral een goeie mix van profielen. Niet alleen creatieve beroepen, it’ers of jobcoaches, maar van alles wat – ook wat leeftijden betreft. Al mikken we vooral op leden die al iets verder in hun carrière staan en niet recht van de schoolbanken komen. We hebben iemand die lang als werknemer gewerkt heeft en nu de eerste stappen zet als zelfstandige. Een architect die meestal van thuis uit werkt en graag af en toe onder de mensen komt.”

En er is Pieterjan Bouten (36), oprichter van de succesvolle startup Showpad, dat salessoftware ontwikkelt die intussen gebruikt wordt door giganten als Coca-Cola, Microsoft en Apple. “In Londen en Chicago zitten we ook in een coworking. In Gent heb we een kantoor, maar als lid van Ampla House hoop ik om hier andere ondernemers te ontmoeten en van gedachten te wisselen. We gaan hier ook vergaderen en events ­organiseren.”

Ook Lies Poignie en haar vierkoppige team van Academia Press, onderdeel van Lannoo, kun je hier binnenkort tegen het lijf lopen. Zij huren een eigen kantoorruimte op de bovenste verdieping en zullen hier ook boeklanceringen organiseren. “Vlak bij de Blandijnberg, waar UGent zit, en bij de hogescholen voor wie we syllabi maken. Ik kijk ernaar uit om hier auteurs te ontvangen. En om freelancers te leren kennen met wie we kunnen samenwerken.”

Lannoo voorziet in de lobby van Ampla House trouwens een marked library: een pakket met zestien van de mooiste nieuwe boeken, dat elke zes maanden vervangen wordt. Oudere boeken krijgen een plek in de gerestaureerde bibliotheek, waar je als lid een plekje kunt reserveren om in absolute stilte te werken.

Gentse waterzooi

Om hier te werken, betaal je tussen de 120 euro per maand– dan ben je resident, en mag je 10 uur per week gebruikmaken van de flex desks – en 500 euro. In dat tweede geval heb je een eigen, vast bureau op de eerste ­verdieping. Ooit was daar de ridderzaal, waar de familie gasten ontving. Daarnaast zijn er ook privékantoren te huur, en ­vergaderruimtes, waaronder één met een massieve, ronde tafel die niet zou misstaan in het Witte Huis.

null Beeld frederik vercruysse
Beeld frederik vercruysse

Ook leuk: als lid mag je je uitleven in de fitnessruimte (met personal coach) in een gebouwtje achter in de tuin, waar vroeger het huispersoneel woonde. Barbara: “Ik zou graag 's morgens een groepsles voorzien en 's middags een high-intensitytraining van ­twintig minuten. En ik wil een loopclubje beginnen: we zitten hier aan de Coupure, ­ideaal daarvoor.”

Voor wie wil, is dit dus een interessante plek om nieuwe contacten te leggen. Daar hoef je geen loopschoenen voor aan te trekken: er is ook een bar, met op de menukaart soep, broodjes en slaatjes, maar ook – of course – Gentse waterzooi.

Hoe het effectief zal zijn als Ampla House op volle toeren draait, kunnen we nu nog niet voorspellen. Maar we werkten hier een hele dag, vlak voor de opening, en komen graag nog eens terug wanneer de laatste werk­mannen vertrokken zijn. Nog niet vaak een ruimte met dit potentieel gezien...

Ampla House, Coupure rechts 88, amplahouse.com

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234