Zondag 02/10/2022

Anthony Pellicano, de meest gevreesde man van Hollywood

Jeugdvriendin Jacquelyn Mitchard:

Tom Cruise, Michael Jackson, Chris Rock en Steaven Seagal: allemaal wachten ze bang af wat Anthony Pellicano de komende weken tijdens zijn rechtszaak over hen bekend zal maken. De zelfverklaarde godfather onder de privédetectives moet zich verantwoorden voor de illegaal afgeluisterde geluidsfragmenten waarmee zijn beroemde klanten hun vijanden konden afpersen.

Door Brecht Decaestecker en Jane Guerden

Net geen halve eeuw geleden, op 22 maart 1958, crashte een privévliegtuig in Grants, een dorpje van nauwelijks achtduizend inwoners in de Amerikaanse staat New Mexico. Alle vier de inzittenden kwamen om het leven. Een daarvan was de sportjournalist en schrijver Art Cohn. Op dat ogenblik werkte Cohn aan een boek met als titel The Nine Lives of Mark Todd. Aan dat negende leven kwam toen echter ook een einde, want de eigenaar en eveneens inzittende van het vliegtuigje was Mark Todd zelf, producer van de film Around the World in Eighty Days maar vooral mijnheer Elizabeth Taylor. De derde van de acht echtgenoten van de wereldberoemde filmster werd na de crash begraven in Chicago. Negentien jaar later zou zijn graf worden geplunderd. De criminelen haalden daarbij ook het lijk van Mark Todd uit het graf. Een aantal inspecteurs speurde nadien het hele kerkhof af, maar niemand die het lichaam terug kon vinden.

Tot de op dat moment nog onbekende privédetective Anthony Pellicano op het toneel verscheen. Hij riep een aantal journalisten bij zich en wees hen de weg naar het lijk, dat even verder onder een bergje bladen lag. Het maakte de inwoner van Cicero, een suburb van Chicago, in één klap beroemd van New York tot Los Angeles. Pellicano, kleinzoon van Siciliaanse immigranten, verkaste naar Hollywood om er als privédetective van filmsterren te werken. Toen hij nog als kleine zelfstandige in Chicago zijn brood moest verdienen, vroeg hij 75 dollar per uur voor zijn diensten. In de jaren negentig kostte een uur Pellicano duizend dollar. Een aantal inwoners van Tinseltown zou hem zelfs jaarlijks 50.000 dollar betaald hebben om op zijn diensten te kunnen rekenen.

Die inwoners waren niet de eerste de besten. In 1993 vroegen de advocaten van Michael Jackson hem om achtergrondinformatie te verzamelen over de familie van Jordie Chandler, een dertienjarig jongetje van wie de moeder de superster voor de rechtbank wilde dagen omdat ze vermoedde dat Jackson haar zoon seksueel misbruikt had. Stevie Wonder gebruikte Pellicano om informatie te verzamelen over zijn vriendinnetje. Farrah Fawcett, de actrice uit de originele reeks van Charlie's Angels, huurde hem in toen ze problemen kreeg met een ex-vriend en komedieacteur Chris Rock zou Pellicano in 1999 betaald hebben om de levenswandel te checken van een zwanger fotomodel dat beweerde dat hij de vader was van haar toekomstige kind.

In die jaren verzamelde Pellicano tal van bijnamen: the clean-up guy, the sin eater, the ultimate problem solver, the big sleazy en the celebrities' thug. Het liefst vergeleek hij zichzelf met Tony Soprano, het hoofdpersonage van de tv-serie waarvan hij een groot fan was. Nog meer vond hij zichzelf de reïncarnatie van Don Corleone alias the godfather uit de gelijknamige filmreeks van Francis Ford Coppola. "Soms liet hij mijn kinderen zijn hand kussen, alsof hij de godfather zelf was", verklaarde zijn echtgenote Kat ooit in een interview, een verklaring die ze nadien introk.

De manier om mensen te bedreigen keek hij ook af van Coppola's trilogie, al paste hij die net iets minder angstaanjagend toe. In het eerste deel van The Godfather weigert producer Jack Woltz de hoofdrol van zijn nieuwste film te geven aan Johnny Fontane, het petekind van Don Corleone. Wanneer Woltz de volgende ochtend wakker wordt, vindt hij in zijn bed het bebloede hoofd van het beste en duurste paard uit zijn renstal. Zes jaar geleden vond Anita Busch, die op dat moment als journaliste voor de Los Angeles Times werkte, een dode vis, een roos en een briefje waarop 'STOP' stond op een van de stoelen van haar Audi. Busch zocht in die dagen uit of acteur Steven Seagal banden had met de maffia. Voor de bedreiging werd nadien een kruimeldief veroordeeld. Aan zijn ondervragers verklaarde hij dat hij de opdracht had gekregen van Pellicano.

De verklaringen leidden de speurders naar de 'war room', een achterkamer in zijn bureau op de wereldberoemde Sunset Boulevard in Los Angeles. Daar vonden ze een computersysteem waarmee telefoongesprekken afgeluisterd en opgenomen konden worden. De speurders vonden 11 computers, 23 externe harde schijven, 34 zipdrives en 92 cd-roms. Daarop had elk bestand als naam een cryptogram. Het kostte de speurders gemiddeld twee dagen om een cryptogram te ontcijferen. Op de geluidsfragmenten zouden digitale boobytraps geïnstalleerd zijn, die het bewijsmateriaal vernietigden zodra het beluisterd werd. Het paswoord om het computerprogramma op te startten luidde: omerta.

Sinds de agenten een aantal tapes konden beluisteren, legde nog maar één beroemdheid een bekentenis af: John McTiernan, de regisseur van de films The Hunt for Red October en Die Hard 3. Hij werd ervan beschuldigd Pellicano de opdracht gegeven te hebben om de telefoongesprekken af te luisteren van een concurrerende filmproducent. Er werd ook een telefoongesprek tussen Tom Cruise en Nicole Kidman gevonden. Daarin besprak het voormalig koppel hun scheidingsplannen.

Toen wijlen Don Simpson, de producer van Top Gun, aangeklaagd werd voor seksuele intimidatie, ontdekte Pellicano dat de aanklaagster ooit een mannelijke stripper had ingehuurd. Advocaat Bertram Fields maakte de persoonlijkheid van de vrouw in kwestie tijdens de rechtszaak met de grond gelijk. Fields en Pellicano werkten tijdens de jaren tachtig en negentig als twee handen op één buik. Vandaag beweert Fields dat hij niets weet over de deontologie die Pellicano zich eigen zou hebben gemaakt. Onder het pseudoniem D. Kincaid schreef de advocaat echter begin jaren negentig het boek The Lawyer's Tale. Het hoofdpersonage daarin is een advocaat uit Los Angeles met filmsterren als voornaamste klanten, die een detective zonder scrupules inhuurt om voor hem het vuile werk op te knappen.

Of ze allemaal wisten op welke manieren Pellicano te werk ging, is voorlopig onduidelijk, maar ongetwijfeld wachten zijn klanten nu bang af wat hij zal bekendmaken op zijn proces dat woensdag van start ging. De lijst van celebrity's die klant waren bij Pellicano is indrukwekkend. Ze bevat, naast de eerder genoemden, ook Sylvester Stallone, Tom Cruise, Kevin Costner en Demi Moore. De sfeer onder de supersterren van Hollywood doet denken aan die uit 1997, toen Heidi Fleiss, eigenares van een escortbedrijf, voor de rechter kwam op verdenking van belastingontduiking en ze bekend zou maken welke sterren bij haar klant waren.

"Er is een aantal mensen die alles zouden doen om zeker te zijn dat Pellicano veel zou verzwijgen van wat hij weet", zei zijn jeugdvriendin en schrijfster Jacquelyn Mitchard tegen de Britse krant The Observer. "Als hij wil, dan kan hij een paar erg grote carrières om zeep helpen."

Pellicano ontsloeg zijn advocaten en speelt tijdens de rechtszaak zowel beklaagde als advocaat. Om het de jury gemakkelijker te maken vroeg hij de openbare aanklager hem aan te spreken in de derde persoon. Ook opvallend is dat hij, terwijl hij zat opgesloten in een gevangenis in downtown LA, hertrouwde met Kat, de vrouw van wie hij scheidde in 2002. Zij had die scheiding drie jaar eerder al aangevraagd. In de jaren dat ze gescheiden leefden, vertelde Kat vrijuit over de praktijken van haar ex-echtgenoot in een aantal interviews. Ze zou ook van plan geweest zijn een boek uit te brengen over hun huwelijk. Vermoed wordt dat ze een gigantisch bedrag heeft gekregen om te hertrouwen en niet tegen haar echtgenoot te getuigen in de rechtszaak. Sinds het tweede huwelijk weigert ze nog interviews te geven en de plannen voor het boek zijn geschrapt.

Het lijkt erop dat Pellicano zelfs vanuit zijn cel heeft geregeld dat de omerta wordt verzekerd. Tot aan de aanvang van het proces heeft hij altijd geweigerd te bekennen dat hij illegale methodes hanteerde. Toch zei hij donderdag, tijdens zijn eerste verhoor: "Ik heb een succesvol bedrijf uitgebouwd voor het oplossen van problemen van mijn cliënten. Ik word betaald om informatie te verzamelen. Het bewijsmateriaal zal aantonen wat het aantoont."

De zaak zal acht weken duren. In die tijd moeten 127 mensen verhoord worden en honderden uren aan geluidsmateriaal behandeld worden. Als Pellicano over de hele lijn schuldig wordt bevonden, riskeert hij een celstraf van 625 jaar.

Als Pellicano wil, kan hij een paar erg grote carrières om zeep helpen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234