Dinsdag 27/09/2022

Austen, Dickens en Shakespeare in één

Moord in het Engeland van de negentiende eeuw, achtervolgingen in de sloppen van Londen, duistere familiegeheimen op een afgelegen landgoed: Andrew Taylor tovert een handvol clichés om tot een meeslepende thriller. Met in een bijrol een onverwacht personage, de 10-jarige Edgar Allan Poe.

Andrew Taylor

Een onvergeeflijke misdaad

Oorspronkelijke titel: The American Boy

Vertaald door Martin Jansen in de Wal

Signature, Baarn, 477 p., 19,95 euro.

Weinig mensen weten dat Edgar Allan Poe, de vader van het misdaadverhaal, van zijn 6 tot 11 jaar met zijn stiefouders in Engeland verbleef. Andrew Taylor weet dat wel, en omdat er geen details over die periode bekend zijn, heeft hij de vrije hand om Poe als schooljongen in zijn sublieme Een onvergeeflijke misdaad te laten meespelen. Goed gevonden, want hoewel Edgar slechts een van de vele randfiguren is, leidt zijn aanwezigheid tot een paar leuke knipoogjes. De kleine Poe luistert bijvoorbeeld gefascineerd naar een verhaal over een code die naar een verborgen schat leidt en krijgt een papegaai cadeau die graag onheilspellend "Ayez peur!" roept - een voorbode van de Raaf in het beroemde gedicht?

Poe wordt opgevoerd als de boezemvriend van een belangrijker personage, de kleine Charlie Frant. Edgar en Charlie zijn twee pupillen van de verteller van het verhaal, Thomas Shields, een jongeman die na een bewogen verleden - hij heeft in de slag van Waterloo een shell shock avant la lettre opgelopen - een baantje heeft gevonden in een kostschool. Thomas heeft het ongeluk verliefd te worden op Charlies beeldschone moeder. Een onmogelijke liefde, niet omdat zij zo dol is op haar echtgenoot, een arrogante, brutale Londense financier, maar wel omdat de sociale kloof die haar van Thomas scheidt onmogelijk te overbruggen is.

Terwijl Thomas zich probeert neer te leggen bij de onbereikbaarheid van zijn geliefde, komt er schot in het verhaal: mijnheer Frant gaat eerst op een spectaculaire manier failliet en wordt daarna vermoord aangetroffen. Opeens schreeuwen een heleboel vragen om een antwoord. Wat is de rol van de twee Amerikaanse heren die kort voor het faillissement in Londen aangekomen zijn en zaken hadden met de vermoorde Henry Frant? Is de man trouwens vermoord - of beter, is het onherkenbaar verminkte lijk wel degelijk het zijne? En wie is de geheimzinnige vagebond die de kleine Charlie keer op keer komt lastigvallen? Voilà, we zijn vertrokken!

Al op de eerste bladzijden wordt het duidelijk dat Andrew Taylor een geboren verteller is en zijn genre perfect beheerst. Een onvergeeflijke misdaad is een historische thriller in de stijl van Robert Goddard, maar dan stukken knapper. Dit is echt wel het betere werk. Zonder ooit belerend te worden, schetst Taylor een beeld van het Engeland van de vroege negentiende eeuw dat heel authentiek overkomt. Thomas' trieste bestaan als onderbetaalde leraar in het schooltje van Eerwaarde Bransby, het leven in een chic Londens herenhuis, het armoedige bestaan in de achterbuurten van dezelfde stad, alles wordt geloofwaardig, kleurrijk en boeiend geschetst. De toon en stijl zijn elke keer raak.

Wanneer Taylor in het middendeel van zijn boek de actie naar een landhuis in Gloucestershire verhuist en onderhoudend en ironisch over het snobisme van de landadel schrijft, over de schijnheiligheid van de betere standen en het ingewikkelde paringsritueel dat nodig is om een jong meisje van goeden huize aan een jongeman van adel uit te huwelijken, leest Jane Austen over uw schouder mee. Ze is in goed gezelschap, want sommige van Taylors figuren lijken uit een boek van Dickens te komen en een dronken nachtwaker zou een komisch personage van Shakespeare kunnen zijn.

Literaire verwijzingen, slimme stijlspelletjes en levendige dialogen zijn mooi, maar wat in een thriller zeker niet mag ontbreken is spanning. En ook in dat opzicht geeft Een onvergeeflijke misdaad waar voor zijn geld. Het verhaal komt snel op tempo en vertraagt geen moment, met een heleboel plotwendingen en verrassingen die, hoe bizar ze soms ook lijken, altijd in het geheel passen. Na een spannende ontknoping krijgen we nog een mooie epiloog, waarin Taylor opnieuw bewijst dat hij in elke stijl thuis is. De man is dan ook geen beginneling: in Groot-Brittannië heeft hij een twintigtal thrillers gepubliceerd en twee Ellis Peters Historical Daggers en een John Creasy Memorial Award gewonnen, wat niet gering is. Het heeft lang geduurd voor we hem in het Nederlands mochten lezen, maar het wachten was de moeite waard.

Bart Holsters

Het verhaal komt snel op tempo en vertraagt geen moment, met een heleboel plotwendingen en verrassingen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234