Dinsdag 09/08/2022

Belgies enige euromiljardair wordt vandaag 80

'Deals maken is voor Albert Fr�re een drug. Hij zal nooit met pensioen gaan'

Hoe word ik zo rijk als Albert Frère?

Het is feest bij Albert Frère. De grootindustrieel, tot nader order de enige Belgische euromiljardair, blaast vandaag tachtig kaarsjes uit. Hij klom als zoon van een bescheiden ijzerverkoper uit Charleroi op tot de Europese haute finance. Frère heeft, via zijn holdings GBL en NPM, een vinger in de pap bij de energiereuzen Suez en Total en bij mediagigant Bertelsmann. Zijn vermogen wordt geschat op 1 miljard euro. Hoe heeft hij dat allemaal geflikt, vraagt u zich misschien af. Een snelcursus Albert Frère in tien lessen.

In 1954 klopte de 28-jarige Frère aan bij de Luxemburgse hoofdkwartier van de staalgroep Arbed (inmiddels opgeslokt door Arcelor). De piepjonge zakenman kwam op de proppen met een overnamebod op het staalbedrijf Ruau. De Arbeddirecteurs waren verbluft door die onbekende twintiger, de zoon van een bescheiden nagelverkoper uit Fontaine-l'Evêque bij Charleroi, die het waagde een bod uit te brengen op een onderdeel van het machtige Arbedimperium. Maar Frère kon hen overtuigen. Ruau werd voor de ambitieuze zakenman het begin van een hele reeks aankopen in de Waalse staalsector. Vijfentwintig jaar later domineerde Frère het hele staalbekken van Charleroi. Omdat hij terecht vermoedde dat er zich een crisis in het Europese staal aandiende, verkocht hij de boel aan de Belgische staat. Dat leverde hem 2 miljard frank op. Dat investeerde hij meteen in nieuwe bedrijven, onder meer in de holding GBL. De staalmagnaat werd financier.

Frère heeft als financier nooit op één paard gegokt, maar koos altijd voor risicospreiding. Hij heeft zijn imperium zorgvuldig opgebouwd via een wirwar aan vennootschappen en holdings. De twee kernholdings zijn NPM (Nationale Portefeuillemaatschappij) en GBL (Groep Brussel Lambert), via een omweg een dochter van NPM. De man uit Charleroi heeft zich nooit gek laten maken door een technologiehype en sloot nooit bij voorbaat een sector uit. In zijn carrière zat hij zowel in 'harde', traditionele sectoren als staal, financiën en energie, in 'zachte' sectoren als parfumerie en voeding en in 'hippe' mediabedrijven als RTL en Bertelsmann.

Meer dan vroeger wordt een beurskoers gemaakt of gekraakt door grote, institutionele beleggers, zoals pensioenfondsen of de beruchte hefboomfondsen. Dat heeft Frère goed begrepen. Zijn volledige imperium mag dan al niet doorzichtig zijn door de ingewikkelde vennootschapsstructuren, zijn twee beursgenoteerde holdings, NPM en GBL, zijn dat wel. Beleggers kunnen via de respectievelijke websites een goed beeld krijgen van hun aandelen. Zo weet iedereen dat GBL steunt op aandelenpakketten in vier belangrijke bedrijven: de energiereus Suez, het oliebedrijf Total, de mediareus Bertelsmann en het mineralenbedrijf Imérys. Voor de grote institutionele beleggers zijn NPM en GBL hapklare brokken, die door hun kant-en-klare samenstelling het beursrisico mooi spreiden. Het is geen toeval dat de beurskoersen van NPM en GBL al drie jaar lang onafgebroken in de lift zitten.

Analisten roemen Frères vermogen tot improvisatie. Wanneer hij ruikt dat er een deal in de lucht hangt, is hij er als de kippen bij. Een jaar geleden had de Franse parfumerieketen Marionnaud te kampen met een boekhoudschandaal, waardoor de beurskoers kelderde met ruim 30 procent. Frère sloeg toe. Hij kocht een belang van 5 procent. Een maand later kon hij die aandelen al verzilveren. Hij verkocht ze door aan een Hongkongse groep met 5 miljoen euro winst. Frère improviseert bij de aankoop, maar niet bij de verkoop. "We zijn bij het nemen van participaties vaak opportunistisch, maar dat is veel minder het geval bij onze desinvesteringen", zegt Frère daarover in het zakenblad Trends.

Wie vandaag in olie en energie aandelen heeft, zit goed. De oliebedrijven komen een voor een met exorbitante winsten naar buiten en energiereus Suez zit al maanden stevig in de lift op de beurs. Ruwweg de helft van NPM zit in olie- en energiebelangen. Frère wordt, dankzij zijn grote participaties in Total, Suez en energiehandelaar Transcor, dus slapend rijk.

Albert Frères grootste hobby is wijn. Hij is vaak te vinden op zijn eigen wijngaarden in Zuid-Frankrijk, maar ook op zakelijk vlak heeft hij er belangstelling voor. Via NPM investeerde hij in absolute topwijnen als Château Ruissec en Château Cheval Blanc. Hij kreeg daarvoor de financiële hulp van die andere magnaat, de Fransman Bernard Arnault van de luxegroep LVMH. Voor Albert Frère zijn dat geen prestigeprojecten, maar is het louter om de centen te doen. Zowat alle luxegoederen verkochten de afgelopen maanden uitstekend. Het zijn langetermijnbeleggingen die veel geld opleveren.

Voor Albert Frère een belang in een bedrijf koopt, checkt hij altijd één ding: de kwaliteit van het management, want met een goede en ervaren directie kan het gekochte bedrijf meteen groeien, zonder dat Frère of een van de zijnen het heft zelf in hand moet nemen. Frère moet gewoon even puin ruimen. Zijn financiële injectie ontlast de directie van de schulden uit het verleden, geeft ruimte voor nieuwe investeringen en zet het bedrijf meteen weer op de sporen.

Frère is de spilfiguur in een aantal grote Europese ondernemingen. Hij doet dat meestal niet als meerderheidsaandeelhouder, maar als eigenaar van kleine maar cruciale aandelenpakketten. Frère controleert via zijn holdings 25 procent van de Duitse mediagigant, zowat 5 procent van Total en 8 procent van Suez. Wie de ambitie heeft om die bedrijven volledig op te kopen, moet altijd eerst bij Frère langs. Bovendien zijn aan die aandelen in sommige gevallen in verhouding meer stemrechten gekoppeld (een klein kwart van de stemrechten bij Suez, 18 procent van de stemrechten bij Total). Frère slaagt er op die manier in de spilfiguur te zijn in tal van Europese topdeals.

Frère kent de jetset in Knokke, het skioord Courchevel en Monaco. Hij is al jaren goed bevriend met de broers Lippens (Leopold, de burgemeester van Knokke, en Maurice, de voorzitter van bankverzekeringsgroep Fortis). Maar de belangrijkste alliantie op zakelijk gebied is die met zijn Canadese geestesverwant en generatiegenoot Paul Desmarais. De 79-jarige Desmarais is, ondanks hartproblemen, nog altijd de sterke man van Power Corporation, een Canadese holding met Noord-Amerikaanse belangen in financiën en telecom. Frère en Desmarais werken al meer dan een kwarteeuw samen, voornamelijk via de vennootschap Pargesa. Die alliantie zet zich voort in de volgende generatie, via Gerald Frère en Paul Desmarais junior.

Neurologisch onderzoek heeft bewezen dat de kick bij het sluiten van een zakendeal of bij een geslaagde beurstransactie vergelijkbaar is met de roes van een orgasme of het effect van cocaïne. Volgens zoon Gerald is Albert Frère verslaafd aan die kick. "Deals maken is voor hem een drug. Mijn vader zal nooit met pensioen gaan", voorspelt hij. Albert Frère wrijft zich in de handen, want hij staat aan de vooravond van een grote slag. Zijn holding GBL maakte vorige week bekend dat ze van plan is de Duitse mediagroep Bertelsmann naar de beurs brengen. Het aandelenpakket dat in handen is van GBL (25 procent) is volgens beursanalisten minstens 5 miljard euro waard.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234