Dinsdag 16/08/2022

Boonen: 'Het voortbestaan van de ploeg hangt van mij af'

Lefevere:

Dit voorjaar lag Tom na de breuk met Lore in de knoop met zichzelf. Praten jullie daar over?

Boonen: "Mij moet je dan vooral laten doen op zulke momenten."

Lefevere (onderbreekt): "Ik ben wel iemand die dat ziet. Ik zag wel dat hij het moeilijk had. Maar ik weet dan ook dat Tom nog altijd die twee, drie mensen heeft om daarover te praten. Als er iets is, dan ben ik bereid om te luisteren. Het is ook geen vader-zoonrelatie of zo. Daarvoor heeft hij zijn eigen pa. En al zeker zijn moeder. Ik ken weinig volwassen mannen die nog zo close met hun moeder zijn als Tom. Dus het zou al héél erg moeten zijn, en dan vooral op zakelijk vlak, voor hij bij mij komt aankloppen. Met zijn privéproblemen komt hij niet direct bij mij. Hij is ook celibatair voor het moment, dus zoveel gebeurt er op dat vlak ook niet (lacht)."

Want het is in zekere zin ook de verantwoordelijkheid van de ploegmanager dat de kopman optimaal kan presteren. En de psychologische (on)rust heeft altijd een invloed op de prestaties.

Boonen: "Als je die twee dingen van mekaar laat afhangen, dan stop ik met koersen. Je mag niet toelaten dat je privéleven een invloed heeft op je prestaties. Terwijl je ook niet mag verwachten dat een prof nooit eens minder presteert omdat hij met muizenissen zit. Dat is gewoon menselijk."

Lefevere: "Als ik ingrijp, moet het al héél erg zijn. We hebben daarover gesproken, ja. Maar niet alsof ik Boonen op zijn verantwoordelijkheid zou wijzen."

Jullie twee lijken tot mekaar veroordeeld. Zijn jullie voor mekaar onmisbaar geworden?

Lefevere: "Niemand is onmisbaar. Het kerkhof ligt er vol mee, met onmisbare mensen. Dat is een spreuk van mijn grootmoeder waar ik al heel mijn leven in geloof. Anderzijds, ik denk dat ik meer misbaar ben dan Tom. Ik ben 52 jaar, hij wordt er 28. De toekomst lacht hem toe en ik ben fin de carrière. Wat ik hem vandaag kan bieden, financieel en logistiek, kunnen waarschijnlijk een paar topploegen ook. Alleen ben ik niet zeker dat die ploegen dezelfde mensen die Tom graag heeft, rond hem zullen plaatsen. Maar laat het duidelijk zijn: ik heb Tom vandaag meer nodig dan hij mij. Daar zou hij van kunnen profiteren, door exuberante looneisen te stellen bijvoorbeeld, maar dat doet hij niet.

"Of het voor hem goed is om bij mij te blijven, zal hij pas op het einde van zijn carrière kunnen zeggen. Pas dan zal hij weten welke beslissingen de juiste waren, en welke fout. Ik wil hem absoluut niet verleiden om zijn lot aan mij te verbinden. Al denk ik dat Tom beter dan wie ook beseft dat, behalve het financiële, hij in deze ploeg alles vindt wat hij nodig heeft."

Boonen: "Patrick heeft gelijk: niemand is onmisbaar. Wat Patrick en Fitte (Wilfried Peeters, SSL) zo goed doen, is dat ze mij het leven en het werk zo aangenaam mogelijk proberen te maken. Ik heb tot nu één keer een ingrijpende keuze moeten maken, toen ik na één jaar mijn contract verbrak bij US Postal en naar QuickStep kwam. Die beslissing was, en dat weet ik nu al, de goeie. Conclusie: dit is voor mij het beste wat ik op dit moment kan krijgen. Stopt deze ploeg op een dag en valt alles uit mekaar, volgend jaar bijvoorbeeld als er niet snel een oplossing gevonden wordt voor het sponsorprobleem, dan wordt het een heel ander verhaal. Maar eerlijk, daar wil ik nog niet te veel aan denken."

Patrick daarentegen wordt er wel voortdurend mee geconfronteerd, met die zoektocht naar een nieuwe sponsor. Op dat vlak is de figuur Tom Boonen helemaal onmisbaar, denk ik dan. Want een ploeg mét Tom Boonen is publicitair vele keren interessanter dan een zónder.

Lefevere: "Absoluut. Ik weet dat en Tom weet dat ook. En we houden daar rekening mee. Ik heb op dat vlak jaren geleden al een goeie beslissing genomen: de dag dat Tom zijn eerste koers voor ons won, de etappe naar Haacht in de Ronde van België, heb ik meteen zijn contract opengebroken en voor drie jaar verlengd. Dat heeft hem duidelijk gemaakt dat ik hem lange tijd aan 'mijn' ploeg wou binden. Ik had toen al gezien dat hij klaar was om Johan Museeuw op te volgen. Ook al heeft Tom in het laatste voorjaar van Museeuw nog veel werk opgeknapt dat het zijne niet meer was, uit respect voor Johan. In de Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix dat jaar had hij al kunnen winnen, daar ben ik zeker van. Maar Museeuw was daar, en Tom wou hem niet voor de wielen rijden. Begrijpelijk, hoor. Dat het met Boonen allemaal zo'n vaart zou lopen, dat had ik ook niet verwacht. Het zou pretentieus van mij zijn om nu te gaan beweren dat ik het wist dat Boonen zo'n vedette zou worden."

Maar het probleem blijft: zelfs mét Boonen is er nog altijd geen nieuwe sponsor.

Lefevere: "Wie zegt er mij dat Boonen blijft, ook al vind ik een nieuwe sponsor? Want we moeten dan opnieuw onderhandelen met hem en zijn manager over een contract voor de jaren na 2009. Ik ben ook te eerlijk om te zeggen tegen geïnteresseerde mensen dat ik Boonen heb als dat niet zo is. En ik ben niet naïef genoeg om te denken dat van al mijn collega-ploegmanagers er geen enkele zal zijn die, één, Boonen niet wil en twee, mijn geen loer wil draaien."

Boonen: "Ik besef maar al te goed dat het voortbestaan van de ploeg voor een groot deel van mij afhangt. Daarom dat ik er toch mee in mijn maag zit. Als er volgend jaar in maart of april zekerheid komt voor 2009 en 2010, zal ik de eerste zijn om dat contract te tekenen. Dat was voor mij al afgedaan, toen die nieuwe sponsor, Franke, er kwam. Ik had gewoon voor drie jaar bijgetekend, en dan had ik daarna wel weer gezien wat de toekomst zou brengen. Dan hadden we op fatsoenlijke basis kunnen verder werken en onze coureurs kunnen laten bijtekenen."

Lefevere: "Toen ik onderhandelde met Franke, was Tom de enige in de ploeg, op het directiecomité na, die daarvan op de hoogte was. Hij was er heel enthousiast over. Maar we hebben daar allemaal een 'klopke' van gekregen toen het uiteindelijk niet doorging. De reden daarvoor ken je (Franke haakte af in januari na de reeks dopingbeschuldigingen aan het adres van Patrick Lefevere en de QuickStepploeg in Het Laatste Nieuws, SSL)."

Op een televisie in de hotelbar begint het journaal. Zodra het verslag van de Vuelta-etappe naar Zaragoza begint, zwijgen Boonen en Lefevere. Tot de beelden van de val getoond worden:

Boonen: "Kijk, daar ga ik."

Lefevere: "Ik zie niks."

Boonen: "Jawel, kijk goed, daar helemaal van onder, tegen die plastic bak."

Er volgt een herhaling.

Lefevere: "Ik zie nog altijd niks."

Boonen: "Ik zal toch wel weten waar ik lig, zeker? Zie je die rood met witte bak? Wel, daar ben ik volledig rond geplooid. Ik ben omhoog gevlogen en vol met mijn rug ertegen geland. Ik heb nog geluk gehad ook. Want normaal zitten die bakken vol water, om ervoor te zorgen dat ze niet weggeblazen worden. Maar deze was leeg. Hij gaf nog wat mee. Anders had ik zeker mijn nek gebroken."

Tom, word jij als kopman en als publiciteitsbom bij het beleid van de ploeg betrokken?

Boonen: "Helemaal niet. Ik wil dat ook niet. Als er over nieuwe renners gesproken wordt, zal ik dat altijd wel horen. Maar voor de rest wil ik er mij zover mogelijk van weg houden."

Lefevere: "Tuurlijk. Als het over renners gaat, wil ik van hem wel weten of renner x in zijn kraam past. Zegt hij dan dat hij die vent zijn gezicht niet kan zien, dan kan ik vragen hoe dat komt en of hij er toch eens mee zou praten. Over Stijn Devolder heb ik meteen ook met Tom gesproken. Dat lijkt me vrij normaal."

Daarom kan ik me voorstellen dat in deze tijden van werkonzekerheid Tom heel veel vrienden in het peloton heeft.

Boonen: "Dat valt eigenlijk nog heel goed mee. (Tegen Lefevere:) We hebben het er gisteren nog over gehad, hé. Ik heb nog niemand gehad die bij mij komen solliciteren is. Nog niemand. Dat is in geen jaren meer gebeurd. Anders zijn er, zeker tegen het einde van het seizoen, altijd een stuk of tien, vijftien renners die komen vragen of er geen plaatsje vrij is. Ik denk dat iedereen momenteel een beetje zijn eigen weg aan het zoeken is. Het is allemaal onzeker. En er zijn gewoon geen plaatsjes meer vrij. Het is gewoon afwachten wat er allemaal gebeurt op de markt. Wie doet er verder? Welke ploeg stopt? Niemand die het zeker weet. Dit jaar valt het allemaal nogal mee, omdat de meeste ploegen en de meeste renners nog een contract voor 2008 hebben. Maar volgend jaar zal het verschrikkelijk worden. Daarom ook dat ik er heel weinig mee te maken wil hebben. Ik word graag geraadpleegd over hoe ik een nieuwe in de ploeg zie functioneren. Dat is alles. Hoe meer ik mij er mee bemoei, hoe meer coureurs er naar mij komen. En op den duur ben je geen coureur meer, maar ben je een halve manager geworden."

Lefevere: "Ik heb in de tijd hetzelfde tegen Johan Museeuw gezegd. En tegen Paolo Bettini ook. Als jij neen moet zeggen, nemen ze het je kwalijk. Dus moeten ze de schuld maar op mij steken: 'Die Lefevere, dat is een strenge en een eigenzinnige die alleen zijn eigen goesting doet met zijn ploeg.' Maar wie kan het beter inschatten dan de kopman, in dit geval Tom, wie er rap kan rijden of wie in het geheel past? Maar hij mag zich emotioneel niet laten leiden door er mensen bij te pakken die misschien minder kwaliteiten hebben maar waar het karakterieel mee klikt. Tom maakt daar geen problemen over. Terwijl Bettini, als Italiaan, dikwijls meer geneigd is om zich te laten beïnvloeden door zijn gevoelens tegenover sommige renners."

Is de hype rond Tom Boonen niet veel minder groot geworden?

Lefevere: "Je weet dat vedetteschap zeer vluchtig is. Dat heb ik geleerd met Johan en met VDB. Het ene moment omarmen de mensen je, en het volgende moment zijn ze je beu."

Boonen: "Het is nu op een normaal niveau gekomen. De piek is voorbij. Er komen nog altijd veel kindjes om een handtekening, maar over het algemeen zijn de mensen aan de bus nu de echte fans, de wielersupporters. Dat heb ik zelf zo gewild, natuurlijk. Als ik wil, doe ik nog vijftien zomershows en specials in de boekskes. Maar nu hebben we de goeie balans gevonden tussen populair zijn en blijven, en mijn leven leefbaar te houden."

Lefevere: "Na de klassiekers zei ik tegen Alessandro (Tegner, de perschef, SSL): 'Kalm, kalm, kalm met Tom.' Want de laatste twee jaar moeten verschrikkelijk geweest zijn. Wereldkampioen geworden, dan ziek (een operatie aan de darm, SSL), dan een hele winter alle trofeeën moeten gaan afhalen en overal zijn kop laten zien. En altijd is 't zogezegd maar een uurtje. En dan wou hij zich het hele jaar tonen in de regenboogtrui. Ik heb het een paar keer gezegd dat hij er mee moest stoppen. Want er komt nog meer bij kijken dan talkshows op tv en interviews in de kranten en fotoshoots in de boekskes. We hebben een paar grote sponsors die verplichtingen meebrengen. En we hebben een paar kleinere sponsors die 10.000 euro zouden willen geven om exclusief het portretrecht van Boonen te krijgen. Daartussen moeten we ook een goede balans zoeken, want het kan niet zijn dat ze voor peanuts het imago van Tom mogen gebruiken. Op een gegeven moment had Tom drie jobs: publicitaire melkkoe, mediafiguur en dan pas coureur. Ik had dat voorspeld, nietwaar Tom? Ik heb gezegd dat ze hem tot een ster zouden maken en dan zouden dezelfde mensen hem uitspuwen. En dat is gebeurd. Nu moeten we zorgen dat we iedereen tevreden stellen, maar zonder onze broek af te steken."

Het contract met QuickStep loopt eind 2008 af. Maken jullie je zorgen?

Boonen: "Momenteel is het allemaal wat wazig. En dat werkt wat moeilijk, omdat we niemand een toekomst kunnen beloven. Maar ik neem aan dat die situatie volgend jaar wel klaarder zal zijn."

Lefevere: "We moeten er ons nog geen zorgen over maken. Het was natuurlijk prachtig geweest als we al in 2008 konden beginnen met een sponsor die voort zou doen tot 2010 of 2011."

Boonen: "We moeten nog een jaar koersen, hé."

Lefevere: "Er is nog een wereldkampioenschap, een voorseizoen en een Tour de France."

En Frans De Cock had al laten verstaan dat hij desnoods nog een jaar extra erbij wil doen, als dépanneur.

Lefevere: "Er is niets."

Komaan, als ook Chris Welborn, de CEO van Mahowk Industries en eigenlijk de grote baas van Frans De Cock, na de Tourzege van Gert Steegmans in Gent zegt dat hij het wielrennen fantastisch vindt en dat hij de beslissing over wel of niet verder sponsoren volledig toevertrouwd aan De Cock, dan is dat toch meer dan een intentieverklaring?

Lefevere: "Er is niets. Nog eens. We kunnen erover praten, hebben ze mij gezegd. Maar ik heb er met Frans nog niet over gepraat."

Heeft de onzekerheid over het voortbestaan een invloed op je prestaties als renner, Tom?

Boonen: "Ik heb er zelfs nog niet over nagedacht. Het enige dat ik ervan merk, is dat er veel renners voor twee jaar willen tekenen. Maar dat gaat gewoon niet. Behalve bij een paar ploegen (T-Mobile en Liquigas hebben sponsorovereenkomsten tot respectievelijk 2012 en 2010, SSL). Ze kunnen dus ook geen eisen stellen tegenover ons dat ze, op die paar na, bij een andere ploeg wél voor twee jaar of langer kunnen tekenen. Het enige dat ik nu zou kunnen eisen, is dat er tegen maart, april volgend jaar duidelijkheid is. Dan kunnen we opnieuw een ploeg opbouwen. Anders dreigt de hele kern rond mij uit mekaar te vallen en heb ik niemand meer."

Lefevere: "We hebben dat gezien met Devolder: hij wou ook voor twee jaar tekenen. Dat ging moeilijk, dus zijn we overeengekomen dat 2009 een 'optie' wordt."

Zoek je nog, Patrick?

Lefevere: "Natuurlijk. We moeten nog niet panikeren. Maar ik heb voor mezelf een deadline gesteld. Ik stop alles op 1 juli volgend jaar."

Voor de Tour dus.

Lefevere: "Dat lijkt me evident. Veel langer kunnen we niet meer wachten. Ik kan van mijn coureurs niet vragen dat ze tot in augustus of september 2008 in onzekerheid blijven voor de volgende jaren."

De naam Stijn Devolder is al een paar keer gevallen. Wat was jouw reactie, Tom, toen Patrick het idee opperde om hem erbij te nemen?

Boonen: "Ik vond het een uitstekend idee. Devolder is een aanwinst. Hij is een van de betere coureurs voor de klassiekers. Ik kan hem gebruiken, en hij mij. En voor de grote rondes heeft hij geen tegenstand bij ons in de ploeg. Integendeel. We hebben iemand nodig zoals hij. Ik denk dat Stijn zijn ambities nog altijd een beetje in de Vlaamse klassiekers liggen. Met de manier waarop hij koerst, en met mij in de achtergrond, zal hij waarschijnlijk mooie koersen winnen. Ik zei niet nee toen Patrick het voorstelde. Ik ken Stijn al dertien jaar of zo. We hebben bij de jeugd nog in dezelfde ploeg (de Kortrijkse Groeningespurters, SSL) gereden. Op menselijk vlak komen wij goed overeen, dus dat zal geen problemen geven."

Toch vind ik het een verrassende keuze voor iemand met grote ambities, net omdat Tom Boonen zo'n dominante figuur is.

Lefevere: "Waarom? Devolder kan er zijn profijt mee doen dat Tom de druk afhoudt. Stijn komt graag op de tweede rij, zei hij. En in het rondewerk is de rolverdeling ook duidelijk: Tom gaat voor ritoverwinningen en Stijn voor het klassement. Rujano heeft ook nooit een meter op kop moeten rijden. En dit jaar heeft Garate aanvankelijk ook zijn gang mogen gaan."

Boonen: "Wie moet er op kop rijden voor het klassement? De ploeg van de leider. Ik vind dat zo overroepen. Als je een goeie coureur bent, en je rijdt voor het klassement in de Tour, kun je dat ook alleen. Eén helper die wat drinken haalt en je uit de wind zet. Meer heb je niet nodig. En voor de rest: al die mannen die voor mij op kop rijden, kunnen dat werk ook perfect. In principe moet je bergop volgen en als je lost, ben je gelost. En in tijdritten rij je ook alleen."

Maar: renners die werken voor een sprinter, zijn er in principe ook niet meer bij in de cols.

Boonen: "Nee, maar er zijn jongens bij ons in de ploeg die dat ook kunnen. Tossato kan dat. Vasseur kan dat ook, maar hij is er volgend jaar niet meer bij. En als je daar nog Garate en Barredo bij pakt, dan ben je toch zeker dat je nog iemand hebt als er maar dertig meer overschieten. En op dat moment sta je er toch alleen voor. Je moet eens kijken hoeveel klassementsrenners er nog een mannetje bij hebben als het oorlog wordt in de bergen. Het zullen er niet veel zijn. Je hebt alleen een ploeg in dienst nodig om de Tour te wínnen. En de coureurs die de sprint kunnen aantrekken, zijn de beste mannen om een klassementsrenner vooraan te houden en uit de wind te zetten."

Lefevere: "En als de Tour verloopt zoals dit jaar, hebben Boonen en Devolder in de laatste week dezelfde belangen: als je gaat voor groen, moet je het peloton samen houden. En dat is net wat een klassementsrijder ook nodig heeft."

Laten we het tot slot nog eens over sport hebben ook. Wie wordt er wereldkampioen?

Lefevere: "Als ik Bettini mag geloven: Bettini. Als ik de Duitsers mag geloven: Schumacher. Als ik de Spanjaarden mag geloven: Valverde, als hij mag meerijden. Als ik de Belgen mag geloven: geen Belg want we kunnen beter thuisblijven. Maar Kempenaars en West-Vlamingen hebben één ding gemeen: we zijn soms een beetje tegendraads. Als iedereen twijfelt, zeggen wij: 'We zullen ze eens iets laten zien'."

Boonen: "We zijn wringers, hé. Ik ben geneigd om Freire te zeggen. Maar ik heb geen idee. Misschien dat ik het pas weet bij de start. En als ik het dan al weet, kan ik nog veel geld verdienen (lacht)."

Op een gegeven moment had Tom drie jobs: publicitaire melkkoe, mediafiguur en dan pas coureur

Boonen:

Het enige dat ik nu zou kunnen eisen, is dat er tegen maart, april volgend jaar duidelijkheid is. Anders dreigt de hele kern rond mij uit mekaar te vallen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234