Vrijdag 01/07/2022

Central park in het water

"Tot over enkele maanden," zei kapitein Corneel tegen de acht Walen nadat hij hen op het eilandje had afgezet. Daarop zeilde de Hollander weer weg. Het jaar was 1623. Het lot van de acht leek bezegeld. Terugkeren naar Wallonië, vanwaar ze naar Holland waren gevlucht voor de Spanjaarden die hun protestants vel wilden, mochten ze wel vergeten. Ze hadden zich in hun ballingsoord laten ronselen door de Nederlandse West-Indische Compagnie om handelsposten in de Nieuwe Wereld te bemannen. De voorwaarden waren niet slecht, alleszins beter dan wat de Engelsen hen hadden aangeboden om naar Virginia te emigreren.

Veronderstel dat het een stralende dag was toen in 1623. Het was tenslotte al half mei. Veronderstel ook dat de Walen zich niet te ziek, te slap of te bang voelden om even op hun gemakje op het strand te gaan zitten en rond te kijken. Wat een prachtig landschap moeten ze gezien hebben. Hoe heerlijk moet de zeelucht hebben geroken. En hoe stil moet het toen geweest zijn. Voor hen lag een weidse baai en verscheidene eilanden. Het indrukwekkendst moet het grote eiland geweest zijn, dat op nog geen achthonderd meter aan hun rechterkant lag. Het was dicht bebost, ze zouden er makkelijk kunnen verdwalen. Daarom had de kapitein hen niet daar, maar op het kleine eiland afgezet. En ook wegens de onbekende dieren en inboorlingen die in dat grote eiland zeker op de loer lagen.

Dat grote eiland heet nu Manhattan. Het eilandje waar de Walen aan land waren gegaan, heet Governors Island. In veel toeristische gidsen wordt het niet eens vermeld. De Canarsee-indianen noemden het Pecanuc, 'plaats waar notenbomen groeien'.

Na drie maanden kregen de acht Walen gezelschap: er legden drie schepen aan met vijfenveertig andere Walen aan boord. Het duurde niet lang of er was drinkwater te kort voor het vee dat dezen hadden meegebracht. Dan maar de dieren op bootjes geladen en op zoek gegaan naar water op het grote eiland ernaast. Zo begon de kolonisatie van Manhattan.

Het idyllisch eilandje dat de Walen achterlieten, werd spoedig het privé-bezit van de Hollandse gouverneur. Hij doopte het Nooten Eylandt. Wat later namen de Engelsen het in beslag en zij verbasterden de naam tot 'Nutten Island'. Nog wat later kreeg het zijn huidige naam: Governors Island, naar de Engelse gouverneur die er in 1698 een villa liet bouwen. Het eiland was niet alleen mooi, maar ook strategisch gelegen. Twee eeuwen lang bleef het militair domein, tot de laatste bezetters, de kustwacht, in 1997 de plaat poetsten. Ik heb al dikwijls verlangend zitten staren naar het zo dichtbije en toch onbereikbare eiland. Deze zomer ben ik er eindelijk geweest. Niet dat het al open is voor het publiek. Zoals vijftig andere nieuwsgierigen had ik twintig dollar betaald om er met een gids enkele uren rond te wandelen. Het boottochtje duurde amper zeven minuten.

Wat een merkwaardige plaats! Op het golfterrein zie je links het massieve Fort Jay dat op het einde van de 18de eeuw werd gebouwd. Rechts, verrassend dichtbij, doemt het World Trade Center op. Wandelend op het verlaten eiland zie je honderden leegstaande gebouwen, met vezelplaten voor hun ramen en deuren genageld. Niet ver van 'Admiral's Quarter', de anderhalve eeuw oude villa waar Reagan in 1986 Gorbatsjov ontving, staan kazernes en flatgebouwen. Nog wat verder kom je in 'Nolan Park', waar de officieren woonden. Het lijkt een oud Amerikaans dorpje met geplaveide straatjes en houten huizen tussen het groen. Een ideale speelplaats voor kinderen, met spectaculaire uitzichten naar alle kanten: de baai, het Vrijheidsstandbeeld en de skyline van Manhattan. Nog wat verder wandel je voorbij St. Cornelius Chapel, een kopie van een 14de- eeuws kerkje. Terug bij het water kom je bij het middeleeuws aandoende Fort Castle William, compleet met kanonnen.

De waarde van het eiland werd op 500 miljoen dollar geschat, het duurste stuk grond van heel New York. Na veel gekibbel kreeg de stad het eiland deze week van de federale staat voor één symbolische dollar. In ruil daarvoor heeft de stad beloofd dat ze de beschermde gebouwen zal onderhouden en het eiland zal openstellen voor het publiek. De wildste plannen doen de ronde. Sommigen dromen van een verkeersvrij eiland dat omgetoverd zou worden tot een 'Central Park in het water', nog mooier dan het echte Central Park. Zoveel is zeker: Governors Island wordt een topattractie die in geen enkele toekomstige reisgids genegeerd zal worden.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234