Vrijdag 07/10/2022

'Darth Vader' slaat toe op kabelmarkt

Liberty Global, het Amerikaanse moederbedrijf van Telenet, slaat met de aankoop van het Britse Virgin Media zijn grootste slag tot nu toe op de Europese kabelmarkt. Sterke man John Malone komt zo oog in oog te staan met eeuwige rivaal Rupert Murdoch.

Liberty Global heeft het Britse kabelbedrijf Virgin Media ingelijfd voor 23,3 miljard dollar (17,4 miljard euro). Daarmee gaat een jarenlange droom van John Malone, de bijna 72-jarige sterke man van Liberty, in vervulling. Virgin Media is de op één na grootste Britse aanbieder van betaaltelevisie, na BSkyB.Virginboegbeeld Richard Branson, die de deal mee hielp beklinken, verdient 316 miljoen dollar met de verkoop van zijn aandelen in Virgin Media.

Het is niet de eerste keer dat Malone zijn pijlen richt op het bedrijf. In 2007 was hij ook al eens in de running om de groep te kopen, maar het hele proces werd uiteindelijk afgeblazen. Maar nu is het wel gelukt. Dankzij de overname van Virgin Media komt Liberty op gelijke hoogte met Comcast, het grootste kabelbedrijf ter wereld. De deal is de grootste transactie in de brede mediasector sinds de fusie tussen dataleverancier Thomson met persbureau Reuters in 2008.

John Malone staat in de VS bekend als de 'King of Cable'. Voormalig vicepresident Al Gore noemde Malone zelfs al eens de 'Darth Vader' van de kabelindustrie. Malone kan zich nu ook tot de Europese kabelkoning kronen. Al zal hij in het Verenigd Koninkrijk de concurrentie moeten aangaan met een andere mediatitaan, Rupert Murdoch. Via Newscorp controleert de bekende magnaat British Sky Broadcasting (BSkyB), het netwerk dat betaaltelevisie via de satelliet aanbiedt. Malone en Murdoch zijn al jaren rivalen en tezelfdertijd vrienden.

In België lanceerde het kabelconcern van John Malone recentelijk een bod op de aandelen van Telenet die nog niet in zijn bezit waren. Maar Liberty Global strandde op 58 procent. Telenetaandeelhouders hoopten op een guller bod, maar Malone hield de vinger op de knip. Liberty is ook het moederbedrijf van het Nederlandse kabelbedrijf UPC.

Het bedrijf is van origine dan wel Amerikaans, na afronding van de deal zal 80 procent van de omzet in het Verenigd Koninkrijk, Duitsland, België, Zwitserland en Nederland behaald worden. Liberty Global verhuist zijn juridische zetel van de Amerikaanse staat Delaware naar Londen, officieel om financiële redenen.

Mythische status

De megadeal versterkt de bijna mythische status van Malone als gewiekste investeerder. De Amerikaan vergaarde de afgelopen decennia een vermogen van zo'n 5,6 miljard dollar en staat daarmee volgens Forbes op een comfortabele 57ste plek op de lijst van rijkste Amerikanen. Die rijkdom stapelde hij bij elkaar door het opkopen van zieltogende nutsbedrijven in het algemeen en kabelbedrijven in het bijzonder. Handig schuiven met belangen en leningen, listig intekenen op kapitaalverhogingen en af en toe ronduit plat opportunisme maakten hem tot een van de machtigste kabelaars van de wereld.

Zo terloops kwam hij ook bij Telenet binnen: Malone kreeg de aandelen in handen als onderpand voor een lening aan een andere aandeelhouder van Telenet. Die kwam in zwaar weer en Malone zat in 2004 plots voor een prikje met een belang van 21 procent op de eerste rang. Dat werd in acht jaar opgetrokken tot meer dan de helft. Ondertussen keerde Telenet op Malones aandringen stevige dividenden uit.

Ondanks het enorme fortuin dat Malone de afgelopen halve eeuw vergaarde, leidt de mediaschuwe tycoon een minzaam leven. Relatief dan toch. Want met zijn landgoed van 850. 000 hectare is hij een van de grootste grondbezitters van de Verenigde Staten. Maar hij gaat wel elk jaar met zijn echtgenote naar dezelfde plek op vakantie. Geen Bounty-eiland, maar gewoon in eigen land, in New England. En niet met zijn privévliegtuig, maar gewoon met de auto.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234