Donderdag 18/08/2022

'De bekroning na veel opoffering'

Axel Merckx, de man van de lange adem, eindigt in toptien. Van 1993 is het geleden dat een Belg nog eens de toptien haalde in Tour. Dat jaar werd Johan Bruyneel zevende. Nadien werd het stil, heel stil rond de Belgische klassementsrijders. Vijf jaar later kwam echter de kentering. Axel Merckx zorgde er zaterdag, na een sterke tijdrit, voor dat een Belg opnieuw de Tour eindigt binnen de eerste tien.

PARIJS.

TONY LANDUYT

Nooit heeft Axel Merckx een betere tijdrit gereden dan vorige zaterdag. Spurten en tijdrijden zijn zowat de zwakste punten van de zoon van Eddy. In Corrèze na de eerste tijdrit moest hij meer dan vijf minuten toestaan op Ullrich. Zaterdag in Le Creusot klokte Axel Merckx als negende af en moest net geen vier minuten prijsgeven op winnaar Ullrich. In de wagen van Polti beleefde vader Eddy een van de nerveuste momenten uit zijn leven. Zoon Axel had zich tot doel gesteld Di Grande van de tiende plaats te fietsen. In een spannend duel met de Italiaan strandde de boomlange (1,91 meter) Merckx op vier seconden. Over Di Grande wipte hij net niet, maar Bjarne Riis reed zo'n zwakke tijdrit dat Merckx over de Deen ging, recht de toptien binnen.

"Voor mij is dit een volslagen verrassing dat ik zo'n sterke tijdrit aflever", zei Merckx. "Wat motivatie en concentratie toch doen. Ik ben nooit zo gemotiveerd geweest als nu. Ik wilde die tiende plaats. Ik was goed geconcentreerd en voorbereid op de tijdrit."

"Neen, ik was niet nerveus. Vader was zenuwachtig, ik heel ontspannen. Als je nerveus bent, bak je er toch niets van. Dan loop je de kans dat de benen blokkeren. Nu zat ik onmiddellijk in het goede ritme en heb dat constant onderhouden."

Daarmee heeft Axel Merckx zijn doel bereikt. Na de Alpen was hij opgeklommen naar de elfde plaats op geringe afstand van Di Grande. "Ik wilde per se Di Grande van de tiende plaats verdrijven. Ik had immers geen rekening gehouden met Riis. Hij is de betere tijdrijder, maar hij maakte gelukkig voor mij dit keer een zwakke beurt."

Axel Merckx ziet die tiende plaats als de bekroning van zijn hard labeur en vele opofferingen op en naast de fiets.

"Bovendien is dit een antwoord aan diegenen die nooit in mij geloofd hebben", zegt de Belgische Monegask. "Dit geeft een grote voldoening. In mijn eerste Tour direct tiende eindigen is mooi. Voor mij is dit het mooiste resultaat uit mijn carrière. Ik weet nu dat ik een ronderenner ben. Ik spreek niet van winnen, maar dit wordt mijn terrein. Ik kan nog verbeteren, nog meer ervaring opdoen en aan kracht winnen."

Is die plaats bij de toptien een verrassing voor Axel Merckx? "Ik had nooit verwacht dat ik hier zou eindigen", antwoordt hij. "Ik was hier in de eerste plaats om te leren en ervaring op te doen. Maar ik werd steeds maar beter naarmate de Tour vorderde. Vooral in de Alpen maakte ik een goede beurt. Ik werd elfde op Les Deux Alpes, vijfde in Albertville. Tijdens die rit reed ik met de beteren over de top van de Madeleine. Als afsluiter was ik nu nog erg goed in de tijdrit. Een bewijs dat ik nog erg fris ben."

Axel Merckx is de man van de lange adem. Hoe langer de wedstrijd duurt, hoe sterker hij wordt. Aan het eind van de eerste tourweek stond hij op de 52ste plaats. Een week later was hij opgeklommen naar de 28ste stek om uiteindelijk naar de tiende plaats door te stoten. "Als de Tour vijf weken moest duren, is hij de onbetwistbare eindwinnaar", zegt Tom Steels. "Axel heeft ontzettend veel uithoudingsvermogen."

Ook vader Merckx weet dat een sterk uithoudingsvermogen de belangrijkste troef is van zijn zoon. "Axel heeft een sterke tweede tourhelft gereden", zegt Eddy Merckx. "De eerste helft is het vooral op kracht te doen. In de vlakke ritten wordt met de grote molen gereden en dat ligt hem niet zo. Axel mist daarvoor kracht. De tweede helft lag hem veel beter. Toen trad hij op zijn terrein. Ik zag hem sterk klimmen op de Madeleine en nu een goede tijdrit rijden. Een bewijs dat hij nog over heel veel reserves beschikt."

Zou een tiende plaats ook voor hem weggelegd geweest zijn, indien 'iedereen' in de wedstrijd was gebleven? "De toptien was misschien dan wel te hoog gegrepen", weet Eddy. "Maar een plaats bij de eerste vijftien leek zeker haalbaar."

Ook Axel Merckx ziet het zo: "Misschien was ik dan wel niet bij de beste tien geweest, maar alleszins bij de eerste vijftien. Maar het is mijn schuld niet dat zij uit de Tour verdwenen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234