Woensdag 25/05/2022

PortretHarry Reid

De bokser van Obama: oud-senator Harry Reid overleden: ‘Zonder jouw steun was ik geen president geworden’

De Amerikaanse president Barack Obama en senator Harry Reid bij een campagnebijeenkomst in 2010 in Las Vegas, Nevada.  Beeld Ethan Miller / Getty Images
De Amerikaanse president Barack Obama en senator Harry Reid bij een campagnebijeenkomst in 2010 in Las Vegas, Nevada.Beeld Ethan Miller / Getty Images

De invloedrijke oud-senator van de Democratische partij Harry Reid is dinsdag op 82-jarige leeftijd overleden. Hij gaf van 2007 tot 2015 leiding aan de Democratische meerderheid in de Senaat en hielp president Obama een belangrijk deel van zijn plannen door te voeren, waaronder ‘Obamacare’. Maar controverse was er ook.

Casper Luckerhof

Reid was dertig jaar lang senator namens de staat Nevada. Hij stond bekend als een stille, maar sterke onderhandelaar. Iemand die van het ene op het andere moment hard kon uithalen. Een groot sympathisant van Obama was hij ook. Hij moedigde de relatief onbekende Obama aan om zich verkiesbaar te stellen als president. En dankzij Reid werd de belangrijkste wetgeving van Obama, de nationale zorgwet (beter bekend als ‘Obamacare') met een meerderheid van zestig stemmen aangenomen door de Senaat.

“Zonder jouw aanmoediging en steun was ik geen president geworden, en zonder jouw vaardigheden en vastberadenheid had ik de meeste dingen die ik heb gedaan niet voor elkaar kunnen krijgen”, schreef Obama recentelijk in een persoonlijke brief aan de doodzieke Reid, die alvleesklierkanker had. Na diens overlijden afgelopen dinsdag publiceerde Obama de brief online.

Searchlight

Het doorvoeren van Obamacare was om een persoonlijke reden belangrijk geweest voor Reid. Hij groeide op in Searchlight, een arm plaatsje in de woestijn van Nevada. Zijn vader was een goudzoeker. Zijn moeder waste het beddengoed van de plaatselijke bordelen. Thuis was er geen warm water, wc of telefoon. Toen zijn moeder haar tanden kwijtraakte, moest de jonge Reid bij een tankstation werken om de tandarts te kunnen betalen.

“Het zou prachtig zijn geweest als we toen zoiets (als Obamacare, red.) hadden gehad om mijn familie mee te steunen toen wij opgroeiden”, zei Reid bij zijn afscheisspeech in de Senaat in 2016.

De amateurbokser Reid werd gehard in de lokale politiek van Nevada, de thuisstaat van het schimmige Las Vegas, waar de georganiseerde misdaad en grote casinobelangen nooit ver weg zijn. Van 1977 tot 1981 was hij voorzitter van de kansspelcommissie van de staat. Hij zorgde er persoonlijk voor dat beruchte gangsters de toegang tot de gokpaleizen werd ontzegd.

Niet geheel zonder gevaar. In het laatste jaar van zijn voorzitterschap vond echtgenote Landra een bom in de gezinsauto. Die ervaring zou van grote invloed zijn op de verdere carrière van Reid. Hij werd koel, zakelijk, liet zich voortaan niet snel meer op stang jagen voor louter politieke kwesties. “Wat er ook aan de hand is”, zei een van zijn collega's decennia later in 2005 tegen The New Yorker, “zijn houding is er altijd een van: ‘Niemand gaat me hierom vermoorden’”.

Nucleaire optie

Maar controverse was er ook. In 2013 haalde Reid een grote stunt uit. Toenmalig president Obama kreeg zijn kandidaten voor hoge functies amper benoemd, omdat er een meerderheid van 60-40 in de Senaat nodig was. Met behulp van de zogeheten ‘nucleaire optie’ verlaagde Reid die drempel naar een meerderheid van 51-49. De 60-40-regel bleef alleen in stand voor de benoeming van rechters aan het Hooggerechtshof. De Republikeinse leider Mitch McConnell waarschuwde toen al: hier ga je spijt van krijgen.

Inderdaad sloegen de Republikeinen terug. Voormalig president Donald Trump breidde de verlaagde drempel in 2017 uit voor de levenslange benoeming van rechters aan het Hooggerechtshof. Daarna bekrachtigde hij drie conservatieve opperrechters, die de komende decennia hun stempel zullen blijven drukken op de Amerikaanse rechtspraak.

Reid bleef altijd volhouden dat hij desondanks een goede zet had gedaan. “We hadden meer dan honderd rechters die niet aangesteld konden worden, dus ik had geen keuze”, zei hij in 2019 in een interview met het New York Times Magazine. “Óf Obama's presidentschap zou een grap worden, óf een succes.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234