Vrijdag 12/08/2022

De nachtgoeroe van Brussel heeft nu ook de grootste bar

Goeroe voor het nachtleven, dikke Fred voor intimi. Frédéric Nicolay (43) heelde de voorbije jaren menig Brusselse stadskanker. Met zijn nieuwste café Flamingo richt hij zijn toverstokje nu op de met stoephoeren en sluipverkeer bezaaide Alhambrawijk.

Dat hij het beu was, Frédéric Nicolay. "Al dat negatief gedoe over deze buurt, het moet maar eens gedaan zijn." En dus gaf hij Flamingo, met 400 vierkante meter de grootste bar van Brussel, donderdagavond reeds de vleugels. De bekabeling nog zichtbaar, de parketvloer bestoft. Niet ongepast, eigenlijk. Onaf café op een onaffe plek. Gelegen in de Lakensestraat, immers, aan de monding van de Antwerpsepoort. Achterafstraatje vol smekende stoephoeren en sluipend verkeer. Oude matrassen, kapotte tv's.

"De Flamingo zal door iedereen in de wijk meteen geadopteerd worden", zegt Jan Leerman van het wijkcomité Alhambra. "Ik ben ervan overtuigd dat de Flamingo snel tot een geliefde ontmoetingsplek zal uitgroeien, en dat ook de sociale controle zal verhogen. Alles is aanwezig om er een succes van te maken: een mooi gebouw, een groot terras en een frietkot op de hoek. Maar dat het café ook de wijk zal opstuwen, daar gelooft niemand in. Dat zeiden ze bij de vernieuwing van de KVS en de komst van het kunstwerk van Wim Delvoye (wiens 'Betonmolen' de nabijgelegen Arduinkaai siert, LDW) ook, maar telkens bleek dat heel andere maatregelen nodig zijn."

'Nachtburgemeester' wordt Nicolay wel eens genoemd. Weegt zwaar op het straatbeeld, maar licht op het beleid. "Maar ik heb vandaag (donderdag, LDW) met burgemeester Freddy Thielemans gesproken", zegt Leerman, "en blijkbaar worden de beloofde overlastboetes vanaf maandag eindelijk ook echt uitgevoerd. Al blijft het natuurlijk bang afwachten hoeveel controles er zullen gebeuren."

Trendy invasie

Leermans scepsis klinkt gegrond. En herkenbaar. Niet het minst voor Nicolay - kok van opleiding, entrepreneur van hart - zelf. Hij oogstte de voorbije jaren eerst reserve en dan pas roem. Midden jaren 90 bijvoorbeeld, bij de opening van Le Zebra op het Sint-Goriksplein. In die tijd beruchte hoofdstedelijke kanker, nu bruisend hart van buurt en stad. Met dank aan hippe katalysators als Le Roi des Belges, Café Central en Mappa Mundo. Stuk voor stuk made by Nicolay.

Andere krachttoer: tijdens de jarenlange werken hield Café Belga medio jaren 2000 het Elsense Flageyplein haast op zijn eentje boven water. Bar du Matin op zijn beurt zette de premetrohalte Albert op de kaart, terwijl Potemkine het lager gelegen Hallepoortpark steeds verder uit de marginaliteit trekt. Ook, vooral, op het einde van de Dansaertstraat liet Nicolay driftig zijn sporen na. Van De Walvis over Bar Beton tot La Belle Equipe: aan het Kanaal gebeurt eten en drinken bij gratie Nicolays. Wonen ook, want hij is eigenaar van verschillende huizen en appartementen aldaar.

Nicolays procedé is intussen gekend. Leegstaande panden worden in geen tijd omgetoverd tot opgeruimde, met grote hoeveelheden hout bedekte uitspanningen. Zelfgebrouwen Volga-pils uit de tap, onbekende namen op het handelsfonds. Nicolay bezit geen cafés, hij huurt ze. Of verkoopt ze na oprichting aan bevriende vennoten. Bovendien: Nicolays cafés trekken steevast jong, modern publiek. Veel Vlamingen niet zelden.

Gefundenes Fressen voor bezwaar en kritiek. Op de smaak van het bier en, belangrijker, op de uniformiteit van kroeg en klant. Meer trendy invasie dan sociale mix. "Het is gemakkelijker om iets te beginnen in achtergestelde buurten", countert Nicolay. "Daar krijg je veel meer energie los dan op de Louizalaan." Of ook: "Etaleren hoe rijk je bent, dat wil ik niet. Ik hou van risico's."

Circusaap

Vintage Nicolay. Begint op zijn twintigste als chef-kok in het restaurant van Alain Coumont, de stichter van Le Pain Quotidien. Neemt de zaak over, gaat op de fles, stampt in Elsene Chez-Marie uit de grond. Een eenmansrestaurant."Ik was er zowat de circusaap", zei Nicolay daar eerder al over. "Koken, bediening, bestellingen, boekhouding: ik deed alles zelf."

Anno 2012 drukt Nicolay, geboren in het Waals-Brabantse Ottignies, steeds harder zijn stempel op de hoofdstad. Balancerend op de grens tussen risico en investering. Straks richt hij zijn pijlen op de berooide boel achter het Noordstation, en ook Meiser-, Munt- en Rogierplein liggen binnen het vizier. "Maar", zegt hij met één oog op de Flamingo, "tegen molotovcocktails ben ik niet verzekerd."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234