Zondag 07/08/2022

De peetvader van het kapitalisme

Het overnamebod van de Franse nutsgroep Suez op de Belgische energiereus Electrabel is in volle gang. Nog even en Suez heeft Electrabel volledig opgeslokt. Dat is goed nieuws voor de portefeuille van Suez' belangrijkste aandeelhouder, de Belgische multimiljonair Albert Frère.

Het zakenimperium van Albert Frère is alomtegenwoordig. Of je nu een hamburger verorbert in Quick, shopt in de Sky Shops op de luchthaven of tankt bij Total, je draagt telkens bij tot de rijkdom van de 79-jarige superindustrieel. In al die bedrijven heeft de Waalse zakenman een vinger in de pap, via zijn holdings GBL (Groep Brussel Lambert) en NPM (Nationale Portefeuillemaatschappij).

Zelfs als je het licht aansteekt, vaart Frère er wel bij. GBL is de belangrijkste aandeelhouder van Suez, de Franse moeder van de Belgische elektriciteitsproducent Electrabel. De Franse groep, die nipt de meerderheid in Electrabel in handen heeft, wil de Belgische energiereus volledig inpalmen en koopt daarom dezer dagen aandelen Electrabel op.

Volgens Steven De Proost, hoofd aandelenonderzoek van Dexia Bank België, doet Frère met de volledige overname van Electrabel door Suez een uitstekende zaak. "De overname is goed nieuws voor Suez - en dus ook voor zijn belangrijkste aandeelhouder, Albert Frère", zegt hij. "Er zijn minstens drie voordelen voor Suez. De groep kan volledig beslag leggen op de grote vrije cash flow van Electrabel (1,5 miljard euro per jaar) en kan daardoor een groter dividend uitkeren aan zijn aandeelhouders onder wie Frère. Ik zie ook industriële en financiële synergieën. Door de samensmelting raakt Suez bijvoorbeeld van zijn holdingimago af. Daardoor valt de discount op de aandelenkoers, die typisch is voor holdings, weg."

Om de overname van Electrabel te financieren verhoogde Suez onlangs zijn eigen kapitaal met 2,4 miljard euro. GBL kocht voor 200 miljoen euro nieuwe aandelen in en houdt zo zijn belang in Suez constant op 8 procent. Frère heeft het overnamebod op Electrabel goed geanticipeerd. GBL haalde al in maart 435 miljoen euro op via een uitgifte van obligaties, om zo een goed gevulde oorlogskas ter beschikking te hebben. Volgens kwatongen heeft Frère de fusie tussen Suez en Electrabel zelfs helemaal georkestreerd. "Frère is er eigenlijk al vier, vijf jaar mee bezig", zegt De Proost. "Toen Suez het Belgische Tractebel overnam in 1999, zei hij al dat Electrabel de volgende in de rij is."

"Wij zijn van plan om de nummer één te blijven in het aandeelhouderschap van Suez", verklaarde Albert Frère onlangs in een van zijn zeldzame interviews, met de RTBF-radio. De Waalse zakenman droomde ervan om binnen Suez een Belgisch front te vormen met Sofina, de Suez-aandeelhouder die gecontroleerd wordt door de discrete zakenfamilie Boël, en de Belgische gemeenten, op voorwaarde dat die hun belangen in Electrabel inruilen voor aandelen Suez. Samen zouden ze zowat 15 procent van Suez in handen hebben. De vorming van een Belgische coalitie kreeg de openlijke steun van financiënminister Didier Reynders. Maar het plan lijkt niet door te zullen gaan. De meeste gemeenten kiezen ervoor om langs de kassa te passeren en hun aandelen Electrabel te verkopen. "Wat ben je nu met een belang van 5 procent in Suez? Dan heb je toch niets te zeggen. Je kunt beter verkopen", zegt Christophe Peeters, schepen van Financiën in Gent.

Het dossier Suez-Electrabel is lang niet het enige dat op het bureau van Albert Frère ligt. Hoewel hij de tachtig nadert, blijft hij actief speuren naar interessante beleggingen. Dat hij zijn neus voor snel geldgewin nog niet is verloren, toonde Frère begin dit jaar. Hij kocht rond de jaarwisseling 5 procent van de Franse parfumerieketen Marionnaud. De koers was met ruim 30 procent naar beneden getuimeld, nadat de parfumretailer had moeten bekennen dat er ernstige fouten zaten in de boekhouding van 2002 en 2003. "Wat is die Frère nu weer aan het bekokstoven?", vroegen analisten zich af. Een maand later kwam een Hongkongse groep op de proppen die Marionnaud wou kopen. Met de glimlach verkocht Frère zijn pakketje van 5 procent. Eindresultaat: de Waalse superbelegger verdiende in één maand ruim 5 miljoen euro met twee simpele transacties.

De waarde van het volledige Frère-imperium, dat uit een wirwar van vennootschappen bestaat, wordt op meer dan 10 miljard euro geraamd. Zijn twee bekendste holdings zijn NPM en GBL, die beide ook beursgenoteerd zijn. Hun beurskoersen zitten sinds begin 2003 bijna onafgebroken in de lift.

NPM is, via een aantal tussenvennootschappen, eigenlijk de moeder van GBL. Daarnaast heeft NPM participaties in onder meer de Sky Shops, de hamburgerketen Quick en de topwijnbedrijven Château Ruissec en Château Cheval Blanc, die gezamenlijk door NPM en de Franse zakenman Bernard Arnault worden beheerd. NPM is ook volledig eigenaar van het Kempense ijsbedrijf IJsboerke en de parfumerieketen Planet Parfum. GBL is de harde kern van het Frère-imperium. De holding steunt op aandelenpakketten in vier bedrijven: naast Suez zijn dat het oliebedrijf Total, de mediagroep Bertelsmann (bekend van RTL) en het mineralenbedrijf Imérys.

Dat Frère een sleutelpositie inneemt op het schaakbord van de Europese haute finance, blijkt uit het respect waarmee de buitenlandse pers hem bejegent. De Britse krant The Times omschreef Frère vorige maand nog als 'de peetvader van het continentale kapitalisme'.

Het zakenblad Forbes schat het persoonlijke vermogen van Albert Frère op een slordige 1 miljard euro. Je zou voor minder rentenieren. Maar het is aartsmoeilijk om de energieke Albert in te tomen, zegt zoon Gerald Frère in verschillende interviews. "Hij zal nooit op pensioen gaan. Hij houdt van deals maken en zaken doen. Het is zijn drug", aldus de gedoodverfde kroonprins.

Albert Frère zal zich ook in de komende maanden mengen in het strijdgewoel. Taittinger en Bertelsmann staan hoog op zijn lijstje van mogelijke lucratieve deals.

Frère was tot voor kort, via NPM,voor een kwart aandeelhouder van de luxegoederen- en champagnegroep Taittinger. De stichtende familie Taittinger besloot onlangs de groep te verkopen aan de durfkapitalist Starwood Capital Group. Ook Frère verkocht zijn belang. Maar Starwood heeft al aangekondigd de champagnepoot van de groep Taittinger meteen weer in de etalage te zetten. Frère verzamelt momenteel een groep investeerders rond zich om het champagnehuis in te lijven. De concurrentie wordt hevig. Er ontstond veel beroering toen vorige maand uitlekte dat Anne-Claire Taittinger, die het champagnehuis leidt, samenspant met de Franse regering om Taittinger uit de handen van Frère te houden. Analisten verwachten dat ook het Franse Pernod Ricard en de Amerikaanse firma Fortune Brands geïnteresseerd zijn in de champagnes van Taittinger.

In de Duitse pers wordt druk gespeculeerd over een eventuele beursgang van het mediaconglomeraat Bertelsmann, de groep achter de televisiegroep RTL en het muziekbedrijf BMG. Frères holding GBL bezit een kwart van Bertelsmann, de stichting van de familie Bertelsmann de rest. De aandeelhouders hebben in een akkoord vastgelegd dat vanaf mei 2006 een beursgang te overwegen valt. Bij zo'n beursgang zal de marktwaarde van Bertelsmann volledig duidelijk worden. Het zou best kunnen dat die hoger ligt dan de huidige waardering, waardoor GBL een forse meerwaarde zou kunnen incasseren door zijn aandelen van de hand te doen. Maar GBL zou zijn belang ook kunnen verzilveren door het te verkopen aan een privé-investeerder. Frère verklaarde op de RTBF-radio dat hij de toekomst van Bertelsmann volledig overlaat aan de familie Bertelsmann. Frère: "Als de familie Bertelsmann wil dat wij verkopen, dan verkopen wij. Als zij wil dat wij op de beurs gaan, dan gaan wij op de beurs. Wij zullen de wensen van de familie respecteren."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234