Donderdag 06/10/2022

PortretEric Wittouck

De rijkste Belg keerde zich onlangs twee miljard euro dividend uit: wie is de mysterieuze Eric Wittouck?

Wittouck is een liefhebber is van peperdure jachten. Het enige ­interview dat hij ooit gaf, was aan een watersportblad. Beeld Penelope Deltour
Wittouck is een liefhebber is van peperdure jachten. Het enige ­interview dat hij ooit gaf, was aan een watersportblad.Beeld Penelope Deltour

Hij is de rijkste Belg, maar niemand die hem kent. Wie is Eric Wittouck, de publiciteitsschuwe zakenman die onlangs via zijn eigen vennootschap twee miljard euro op zijn bankrekening kreeg gestort?

Peter de Waard

Hij was de koning van de suiker, hij werd de koning van suikervrij. En dat gebeurde zo in stilte dat hij tot drie jaar geleden zo goed als onbekend was. Maar toen, opeens, dook Eric Wittouck op in de roemruchte Forbes 400, de lijst van rijkste mensen in de wereld.

Een jaar later plaatste een Belgische website hem bovenaan op de Belgische rijkenlijst met een vermogen van elf miljard euro. Daarmee houdt hij Alexandre Van Damme en de familie Werner de Spoelberch - beiden rijk geworden dankzij hun aandelen in bierbrouwer AB Inbev - achter zich.

Wittouck was not amused. Hij noemde de schatting ‘fantasievol’ en zei dat de bekendmaking - en vooral de publicatie van zijn foto - in strijd was met het recht op privacy.

Dat heeft weinig geholpen. Allerlei media probeerden zijn levensloop te achterhalen en uitspraken van hem te vinden. Maar van de 76-jarige Belgische evenknie van de Amerikaanse superbelegger en beursvoorspeller Warren Buffett (91) waren geen quotes te vinden. Wel werd duidelijk dat hij grootaandeelhouder is van bijna honderd bedrijven; van gerenommeerde multinationals tot start-ups.

Zijn bedrijven zijn zo succesvol dat zijn eigen parapluvennootschap Artal hem deze maand een dividend uitkeerde van twee miljard euro - het hoogste dividend voor de eigenaar van een niet-beursgenoteerde onderneming ooit.

Vlaggenschip van zijn bedrijven is WW International, het voormalige Weight Watchers. Wittouck stapte in 1999 in deze toen zieltogende onderneming die zich bezighield met dieetproducten, maar niet wist hoe de overstap naar online te maken. Hij transformeerde het bedrijf tot een onderneming die zich concentreerde op gezond eten en verandering van levensstijl. Hij haalde televisiester Oprah Winfrey binnen als medeparticipant met een belang van 10 procent. Het bedrijf kreeg de wind in de zeilen en verveelvoudigde in waarde.

Tiense suiker

Dat Wittouck juist voor Weight Watchers koos was saillant: hij komt uit een familie van dikmakers. Hij dankt zijn startkapitaal aan zijn voorouders. Zijn grootvader Paul Wittouck nam in 1887 de Tiense Suikerraffinaderij over, de grootste van het land. Hij stootte die op in de vaart der volkeren met producten als de ‘harde klontjes’ en de - veel zachtere - ‘Cassonade Graeffe’, een bruine basterdsuiker.

Zijn vader André-Michel trouwde met Hélène prinses Sherbatow, een telg gelieerd aan de Russische tsarenfamilie. Na hun overlijden in 1979 en 1981 kwam de fabriek in handen van Eric en zijn neven. Die besloten de suikerraffinaderij eerst naar de beurs te brengen en in 1989 te verkopen aan het Duitse concern Südzucker.

Met de opbrengst van omgerekend bijna 1 miljard euro ging de familie Wittouck investeren in andere bedrijven. De familie­vennootschap werd getransformeerd tot een investeringsmaatschappij onder de naam ­Artal, dat kantoor hield in Luxemburg met een financiële poot op het Kanaaleiland Guernsey.

Eric verhuisde vervolgens naar Zwitserland en later naar Monaco om geen last te hebben van de Belgische fiscus. Een voor een kocht hij zijn neven uit, zodat hij zijn handen vrij had om Artal uit te bouwen. Een gouden greep was de oprichting van een private-equitybedrijf, ­Invus. Het vehikel begon wereldwijd een speurtocht naar bedrijven die waren onder­gewaardeerd op de beurs of door oprichters te koop waren gezet.

In 1996 kocht Artal zo de koekjesfabriek Keebler. Dat bedrijf werd geherstructureerd en voor vijftien keer de prijs die Wittouck had ­betaald naar de beurs gebracht. Tot zijn ­beleggingen horen die in biotechbedrijven als ArgenX, Lexicon Pharmaceuticals en de ­Chinese kankerbestrijder BeiGene.

Biovoeding voor honden

Maar hij heeft ook aandelen van multinationals als Citigroup, Apple en de autofabriek GM. ­Onlangs verkocht hij zijn deelneming in Blue Buffalo Pet - een bedrijf dat biologische ­voeding produceert voor honden - aan General Mills. Dat leverde hem 2,5 miljard euro op, waarvan Artal nu twee miljard overschrijft op zijn ­persoonlijke bankrekening als dividend.

Vorig jaar kocht hij deelnemingen in Jumbotail, een van de grootste digitale groothandels voor voeding en kruidenierswaren van India, de bedrijfscateraar ezCater, en in het Duitse e-commercebedrijf Hashtag You, een bouwer van merken die consumenten rechtstreeks en uitsluitend via e-commerce ­benaderen.

Wittoucks meest bizarre participatie is die van 66 procent in Meow Wolf, een Amerikaans kunst- en entertainmentbedrijf dat grootschalige interactieve en meeslepende kunstinstallaties maakt, waarin de bezoeker zich helemaal kan onderdompelen. Deze immersive experiences zijn onder meer te beleven in de Amerikaanse steden Las Vegas, Santa Fé en ­Denver.

De dagelijkse leiding van ­Artal laat hij over aan de Amerikaan Raymond Debbane, die door Forbes het financiële ­genie achter Weight ­Watchers werd genoemd. Zelf woont hij teruggetrokken in Monaco.

Bekend is dat hij een groot liefhebber is van peperdure jachten. Het enige interview dat hij ooit gaf en waarin hij zich ‘mister E’ noemde, was aan een watersportblad. In 2020 zette Wittouck zijn jacht Exuma voor 18 ­miljoen euro te koop. Het schip is bijna vijftig meter lang. Aan boord bevinden zich onder meer een luxueuze fitnessruimte, een jacuzzi en ­grote ruimtes met brede ramen die uitkijken over het water.

Daarnaast is hij eigenaar van La Fougeraie in Ukkel, een familiekasteel dat inmiddels voor 20 miljoen euro is gerenoveerd. Uit zijn eerste huwelijk met Brigitte Baiwir - Wittouck hertrouwde in 2014 met de Japanse Mayu Amano - heeft hij vijf kinderen.

Wittoucks 35-jarige zoon Amaury is ­inmiddels een van de bestuurders van Artal. De oudste dochter Amandine, 38 jaar, is kunsthandelaar en actief in de ruitersport. De tweede dochter, Flore, werkte tot begin 2021 bij ­Porticus, een in Amsterdam gevestigde ­filantropische instelling van de C&A-familie Brenninkmeijer. De jongste zoon Kyril is ­dataspecialist bij een Brusselse app-­ontwikkelaar. Ook zij houden zich allen buiten de publiciteit.

In 2014 dook de naam Eric Wittouck in de LuxLeaks op, en later ook in de Malta Files, met namen van mensen die via constructies allerlei belastingen ontwijken.

``

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234