Maandag 04/07/2022

De romanticus die met 2.000 vrouwen sliep

Hugh Hefner zei vaak dat bijna alle mannen een moord zouden doen om in zijn schoenen te staan. Hij was multimiljonair, woonde in een droomhuis, droeg de hele dag een zijden pyjama en omringde zich met jonge vriendinnen. Na zijn dood oogst hij opnieuw jaloezie: binnenkort ligt hij voor eeuwig naast Marilyn Monroe.

Hefner (91) overlijdt in de nacht woensdag op donderdag in zijn Playboy Mansion in Beverly Hills. Monroe rust sinds 1962 op de chique begraafplaats Westwood, bij Los Angeles. Toen de plek links naast haar vrijkwam, in 1992, kocht Hefner die voor 75.000 dollar. Monroe was bloedmooi, zei hij tegen de lokale CBS-zender. "Ik ben gek op blondjes, en zij is de ultieme blondine." Belangrijker was dat hij met dit graf zijn leven compleet wilde maken. "Ik voel me verbonden met Marilyn, we zijn allebei geboren in 1926, en zij was de sleutel van het succes van het eerste nummer van Playboy."

Dat nummer dateert van 1953. Het is het jaar waarin Hefner nadrukkelijk zoekt naar een nieuw doel in het leven. Hij wil een blad maken met blote vrouwen, maar dan in een stijlvolle omgeving, met aandacht voor de geneugten des levens. Bij investeerders haalt hij 8.000 dollar op. Dan doet hij de belangrijkste aankoop van zijn leven: naaktfoto's van Marilyn Monroe.

Het eerste nummer is een succes, met ruim 50.000 verkochte exemplaren. Lezers vallen massaal voor de sexy foto's en - in mindere mate - de artikelen over literatuur en lifestyle.

De timing is perfect. Amerika is in de ban van de Kinsey-rapporten. Het onderzoek van bioloog en seksuoloog Alfred Kinsey (1894-1956) naar het seksleven van mannen en vrouwen doorbreekt taboes, vooral over homoseksuele gevoelens en sadomasochisme. Gedrag dat relatief vaak voorkomt moet je zien als normaal, vindt Kinsey.

De rapporten inspireren Hefner. "Kinsey heeft het onderzoek gedaan, ik verspreidde de pamfletten met het nieuws over seksuele bevrijding, in de vorm van een maandblad", zegt hij er later over. In de eerste Playboy beschrijft Hefner zijn ideale lezer, en misschien ook wel zichzelf. "We houden van cocktails mixen, een voorgerecht, sfeervolle muziek draaien op de pick-up en een vrouwelijke kennis uitnodigen voor een rustig gesprek over Picasso, Nietzsche, jazz en seks."

De smoes 'Ik koop het blad alleen voor de artikelen' is niet zomaar ontstaan. Playboy publiceert exclusieve interviews met onder anderen Fidel Castro en Woody Allen, en maakt gebruik van de diensten van onder anderen John Steinbeck, Jack Kerouac, Roald Dahl, Gabriel García Márquez en Vladimir Nabokov.

Binnen twee jaar verkoopt Playboy 500.000 exemplaren per maand, eind jaren 50 een miljoen. Hefner selecteert zelf de foto's, waarop geen ruimte is voor ordinaire seks. Hij probeert lezers het gevoel te geven dat ze lid zijn van een verfijnde herenclub.

IQ van 152

Hefner is hoogbegaafd, hij heeft een IQ van 152, maar daar is op school weinig van te merken. Hij is vrij verlegen, en is niet populair bij de meisjes. Pas op zijn 22ste verliest Hefner zijn maagdelijkheid, aan Millie Williams, die net als hij psychologie studeert. Ze trouwen en krijgen een dochter: Christie. Het succes van het blad drijft hen in 1959 uit elkaar.

Dan vindt Hefner zichzelf opnieuw uit, als Mister Playboy, de verpersoonlijking van de levensstijl in het blad. Hij begint met televisie maken, als presentator van de talkshow Playboys penthouse, waarin hij gekleed in een smoking en lurkend aan zijn pijp praat met sterren als Ella Fitzgerald en Nat King Cole. Een jaar later opent hij vestigingen van de Playboy Bunny Club, exclusief voor leden, vol sexy serveersters met konijnenoren.

In 1972 komt Playboy met een Duitse editie, waarna andere landen volgen. In Amerika verkoopt Hefner 7,1 miljoen exemplaren van het novembernummer, een record. Het geld stroomt binnen, en hij begint zich excentrieker te gedragen. Hefner vliegt de wereld over in een zwarte DC-9 met een wit Playboy-logo: het bekende konijntje. Hij vestigt zich in een gotisch herenhuis uit de jaren 20, dat hij The Playboy Mansion noemt. Op een landgoed van 5 hectare, vlak bij Hollywood, woont hij als een sultan, met een harem van Playboy-bunny's. De luxe is ongekend, met ruim 2.000 vierkante meter woonoppervlak, een dierentuin en een zwembad met onderwaterbar.

Journalist Gay Talese brengt in de mansion veel tijd door met Hefner, hij beschrijft de oprichter van Playboy als een van de weinige miljonairs die echt gelukkig zijn. Maar hij is wel geobsedeerd door seks. "Hij kan niet omgaan met vrouwen die ouder zijn dan 24 jaar."

De jaren 80 zijn rampzalig voor Hefner. In een tijd waarin de ziekte aids om zich heen grijpt, ligt het propageren van vrije seks gevoelig. De nieuwe preutsheid, gesteund door de regering-Reagan, kost Playboy veel abonnees. 'Hef' heeft het er moeilijk mee, en hij krijgt op 59-jarige leeftijd een lichte hartaanval. Daarna treedt hij terug als bestuursvoorzitter van Playboy Enterprises, ten gunste van dochter Christie. Wel blijft Hefner hoofdredacteur van het blad.

Gek genoeg treedt hij in 1989 opnieuw in het huwelijk. Hoewel Hefner naar eigen zeggen met ruim tweeduizend vrouwen seks heeft gehad, is hij volgens intimi romantisch. "Hij gelooft niet in monogamie in de strikte zin van het woord, maar diep van binnen is Hef een romanticus", zegt biograaf Steven Watts in The Independent.

In 2003, na zijn tweede scheiding, promoveert Hefner Playboy-model Holly Madison (23) tot 'vriendin nummer 1'. Jaren later verlaat ze hem, en schetst ze het leven in The Mansion als comfortabel, maar hard. Hefner zou voortdurend seks hebben geëist, waarbij geen enkele sprake was van intimiteit. "Geen kusjes, niets." Hij hield de meisjes in toom met drugs en alcohol, schrijft ze.

Tegenwoordig is niet het blad, maar het merk de geldmachine. De Amerikaanse oplage van Playboy is gedaald van ruim 5,6 miljoen in de jaren 70 naar grofweg 800.000. Het bedrijf probeert nu geld te verdienen op tv en in de gokindustrie. Om het merk in stand te houden, is het belangrijk dat Hefner de geschiedenis in gaat als icoon, als een strijder voor vrije meningsuiting en seksuele vrijheid.

Toch is dat niet het hele verhaal. Hefner was een vat vol tegenstrijdigheden: een vreemdganger en een romanticus, een briljant bladenmaker die zijn tijd liever doorbracht met eenvoudige fotomodellen, een strijder voor seksuele vrijheid en een onverbeterlijke seksist. Zijn dochter Christie (1952) en haar opvolger bij Playboy Enterprises hopen dat Hugh Hefner een icoon wordt als Walt Disney, een geliefd en waardevast merk.

Marilyn Monroe heeft hij gek genoeg nooit ontmoet. Het was er nog niet van gekomen toen ze in 1962 ineens onder mysterieuze omstandigheden het leven liet. "Ik had Marilyn heel graag willen vertellen hoe veel ze voor me heeft betekend, en nog betekent", zei hij tegen CBS. Nu hij dood is, zijn ze dichter bij elkaar dan ooit.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234