Dinsdag 04/10/2022

DNA-pionier legt laatste hand aan creatie artificieel leven

De Amerikaanse DNA-pionier Craig Venter is erin geslaagd om in zijn laboratoria synthetisch DNA van een bacterie te maken. Daarmee zou hij binnen afzienbare tijd de allereerste vorm van artificieel leven op aarde creëren.

Door Sofie Vanden Bossche

LONDEN l Venter wil zijn designerbacteriën gebruiken als alternatieve energieleveranciers en CO2-eters in de strijd tegen de opwarming van het klimaat. Volgens de Britse krant The Guardian, die met het nieuws uitpakte, zal Venter het nieuws vandaag bekendmaken tijdens de jaarlijkse meeting van zijn instituut.

Craig Venter, de veelbesproken wetenschapper die in 2000 met zijn privébedrijf tegelijkertijd met de openbare sector het menselijk genoom ontrafelde, heeft in zijn laboratoria DNA nagemaakt met synthetische chemicaliën. Zijn team van twintig topwetenschappers heeft minutieus een chromosoom in elkaar gepuzzeld dat 381 genen lang is en bestaat uit 580.000 baseparen, de bouwstenen van DNA. Het is de eerste keer dat er artificieel leven gemaakt wordt, en Craig Venter is daardoor in staat om nieuwe soorten leven te creëren.

The Guardian bracht het nieuws zaterdag op zijn voorpagina en verwacht dat het Craig Venter Institute het bericht binnen een termijn van enkele weken bekend zal maken, misschien zelfs al vandaag tijdens de jaarlijkse meeting van het instituut. Een woordvoerster van het Craig Venter Institute nuanceerde. "The Guardian loopt vooruit op de feiten", zei Heather Kowalski. "Wat artificieel leven betreft, hebben we nog niet helemaal datgene bereikt waarover sommigen speculeren. Als het zover is, zal er een wetenschappelijke publicatie komen. We zijn waarschijnlijk nog maanden verwijderd van dat moment."

Toch wijst Craig Venter zelf in The Guardian op het belang van de verwezenlijking. "Het is een heel belangrijke filosofische stap in de geschiedenis van onze soort", zegt hij in de Britse krant. "We gaan over van het lezen naar het schrijven van onze genetische code. Dat geeft ons de hypothetische mogelijkheid om dingen te doen waar we zelfs nog nooit over gedacht hebben." Hij zou ook een patent op een synthetische bacterie aangevraagd hebben.

Feit is in ieder geval dat Craig Venter al jarenlang hard werkt om deze droom waar te maken. Al voor hij het menselijk DNA ontcijferd had, droomde Venter ervan om zelf micro-organismen te bouwen. Hij verkondigde al snel dat de beestjes ingezet zouden kunnen worden om het milieu te zuiveren, een idee dat op zich niet nieuw is maar dat hij wilde perfectioneren door zelf superbacteriën te maken, designerbacteriën zeg maar. In juni van dit jaar slaagde hij erin om een bacterie van soort te doen veranderen door het volledige genoom van de ene bacterie te transplanteren in de cel van een andere, een belangrijke stap in de creatie van een designerbacterie. Nu heeft Venter zelfgemaakt DNA getransplanteerd in een cel.

Het DNA dat hij eigenhandig heeft gemaakt, is gebaseerd op dat van de bacterie met het kleinste genoom: Mycoplasma genitalium. Venter en zijn wetenschappers lieten een vijfde van diens genen links liggen en bouwden alleen die na welke levensnoodzakelijk zijn. Dat doopte hij Mycoplasma laboratorium. Het synthetische DNA werd ingebracht in een levende bacteriële cel. Nu is het de bedoeling dat het DNA de controle van de cel overneemt en zo een nieuwe soort leven vormt.

Zodra dat gelukt is, kan Venter het basis-DNA van de bacteriën naar believen aanvullen. Met zijn zelf ontworpen bacteriën wil Venter de opwarming van de aarde aanpakken. Hij hoopt op een dag organismen te kunnen maken die op een efficiënte manier koolstofdioxide uit de lucht halen of brandstoffen als butaan en propaan aanmaken uit suiker.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234