Zondag 02/10/2022

Drie dagen in White Cliffs Country

Walmer Castle wordt nu en dan bewoond door de Queen Mum. Je kunt enkele woonkamers van de koningin bekijken en de gids legt fijntjes uit waar tijdens het diner de koninklijke drankvoorraad staat

Een paar indrukwekkende kastelen, verrassende natuur, mooie tuinen, een reeks boeiende musea, een leuke smokkelaarstocht. En natuurlijk de beroemde krijtrotsen. White Cliffs Country, pakweg de streek van Dover, Sandwich en Deal, heeft genoeg om een lang weekend heel kort te maken. Wij trokken drie dagen op verkenning naar de overkant van het Kanaal.

Dag één. De overtocht van Oostende naar Dover duurt met de Seacat iets meer dan twee uur. De snelle ferry is een heel gemakkelijke manier om de overkant van het Kanaal te bereiken. En misschien nog het belangrijkst van al: met de boot blijf je dat unieke uitzicht hebben op de witte kliffen. Vreemd eigenlijk: aan Franse kant van het Kanaal hebben ze ook kliffen, maar daar zijn ze minder beroemd geworden. Zou Dame Vera Lynn en haar onvergetelijke smartlap daar iets mee te maken hebben?

Vergeet meteen dat je in één dag in Dover alles kan zien. Een wandeling op de promenade langs de waterkant geeft je een indruk van de stad zoals die er de vorige eeuw bij lag. En wat opvalt langs die promenade: de vele beelden van mensen die ofwel van Dover weg wilden of er precies naar toe kwamen. Ballonvaarder Jean-Pierre Blanchard had er zelfs zijn broek voor over om in 1785 in de omgeving van Calais te landen. Mocht hij die broek niet overboord hebben gegooid, dan was hij in het koude zeewater terechtgekomen.

Negentig jaar later was Captain Webb de eerste van vele honderden mannen en vrouwen die al zwemmend het Kanaal over wilden. Hij deed er meer dan 21 uur over. Na eerst eens goed gegeten te hebben en door tijdens de tocht bij te tanken met een stevige borrel. En dan natuurlijk Blériot. Alleen een eenzame politieman zag hem landen in 1909. En de douanemensen wisten niet goed wat ze van dat vreemde ding met vleugels moesten maken op hun documenten. Ze schreven toen maar zoiets als 'vaartuig' in hun boeken.

Je vindt er alles over in het bijzonder boeiende Dover Museum aan het Marktplein. Daar kun je ook de oudste zeevarende boot ter wereld bewonderen. In elk geval de resten. Het miraculeus goed geconserveerde wrak werd acht jaar geleden tijdens werkzaamheden in de stad opgegraven. De boot kon met zijn zestien roeiers en een vracht van drie ton in vijf uur tijd van Frankrijk naar Dover varen. Zonder zeilen, want die waren hier 3.550 jaar (!) geleden nog niet bekend. Drie of vier mensen waren wel permanent aan het hozen, want het was pompen of verzuipen om in Engeland aan te komen.

Naast Dover Museum ligt The White Cliffs Experience. Een spektakel met klank, kleur en geur dat de Britten wel lijken te hebben uitgevonden. Je krijgt er de geschiedenis van de streek voorgeschoteld, van de Romeinse invasie tot aan de Tweede Wereldoorlog.

Dag twee. De tocht naar de kliffen en Dover Castle is een forse klim. De Guide Friday-bus is de beste oplossing als je zelf niet met de wagen bent. Een kaartje is de hele dag geldig en je kunt de dubbeldekker op en af zo vaak als je wilt.

Voor een prachtig uitzicht op de haven, het drukke Kanaal en de omgeving van Dover bezoek je best het gloednieuwe bezoekerscentrum van de National Trust, Gateway. Het ligt midden in een uitgestrekt natuurgebied. "Zeemeeuwen, valken, leeuweriken hebben van de kliffen hun thuis gemaakt", zegt Steve Judd van de National Trust. "Maar er wordt ook gezegd dat meer dan de helft van de kinderen van Dover hier tussen de struiken verwekt is." En of de witte kliffen steeds maar minder wit worden? "Niets van aan. Zolang ze afbrokkelen en het water ze schuurt blijven ze even wit als altijd. Maar ons gevoel voor wit schijnt in de loop van de jaren gewijzigd te zijn."

Een flinke wandeling brengt je naar St. Margarets Bay. De legendarische acteur en auteur Noel Coward woonde hier in de jaren vijftig. De reusachtige Pines Garden, net naast de White Cliffs, is een heerlijke tuin om uit te blazen van de tocht.

Op naar Dover Castle, een flink uit de kluiten gewassen kasteel dat vooral bestemd was om iedereen die een invasie beraamde op andere gedachten te brengen. De Fransen met Napoleon bijvoorbeeld, maar anderhalve eeuw later ook de Duitsers. Onder het kasteel lopen in de krijtrots kilometers gangen. Van hieruit leidde in mei 1940 vice-admiraal Ramsay Operation Dynamo. Meer dan 340.000 Britse, Franse en andere militairen scheepten toen van Duinkerke in naar Dover om de oprukkende Duitsers te ontwijken. Later werd vanuit de tunnels en de vele zalen die zijn bijgebouwd de vlucht van de Duitse bommenwerpers gecontroleerd en de tegenaanval van de RAF geleid. Er kwam ook een ziekenhuis. Die geheime oorlogstunnels met telefooncentrale, keukens, slaapplaatsen, postkantoor, plotting room en operatieruimtes kun je nog altijd bezoeken. Inclusief een ultrageheim gedeelte dat ook nog in de Koude Oorlog dienst deed.

In de grote toren van het kasteel ga je wat verder terug in de tijd. Daar zijn twee gloednieuwe historische spektakels te zien. Een gaat over het beleg van de burcht in 1216. Je wordt zelfs eventjes besproeid met heel fijne waterdruppeltjes.

De stad Dover zelf is niet zo heel veel zaaks. Er is een High Street met de winkels die je zowat overal in Engeland aantreft. Als je met veel korting merkkledij en huishoudartikelen wilt kopen, kun je naar Bradelei Wharf aan het Wellington Dock en vlak achter de mooi gerestaureerde Waterloo Crescent.

Dag drie. Een juweel van een kuststadje is Deal. Het ligt op een kwartier rijden van Dover. De oude straatjes van dit vroegere smokkelaarsnest zijn mooi geconserveerd en in heel wat panden vind je nu antiekzaken, delicatessenwinkels, kunstgaleries. De zeedijk en de pier nodigen uit tot een wandeling. Hendrik VIII liet in het stadje vlak bij het strand twee kastelen bouwen om een Franse invasie af te weren. Deal Castle heeft de vorm van een Tudor-roos en lijkt nog het meest op een versterkte burcht. Walmer Castle heeft dan weer de vorm van een klavertjevier. Het kasteel is nu en dan nog eens bewoond: door de Koningin-Moeder. Ze is meteen ook Lord Warden, een eretitel die de gouverneur van de vijf Kanaalhavens krijgt. Een paar van de woonkamers van de koningin kun je ook bekijken. En de gids legt fijntjes uit waar bij het diner de koninklijke drankvoorraad staat.

De hertog van Wellington, ook ooit een Lord Warden, stierf in het kasteel. Een paar zalen zijn aan hem gewijd. In Walmer Castle is heel wat interessant meubilair te bewonderen en dat is dan weer te danken aan een andere bewoner, W.H. Smith, de stichter van de beroemde boekenwinkels.

Bij het kasteel hoort een grote tuin waar onder meer koninklijke rozen worden gekweekt en verkocht. Afgaande op de grootte van de groentetuin houdt de Queen Mum niet alleen van een flinke borrel, maar ook van vers en gezond.

Het perfecte gezelschap om Deal te leren kennen is de 'Crew of Patches'. Vermomd als smokkelaars beelden ze tijdens een wandeling de geschiedenis van het stadje uit. Zingend, vertellend, spelend. Gids is Sidney Ignatious Spithurst, zeg maar Spit, die alle geheimpjes en roddels van Deal kent. De tocht duurt zo'n anderhalf uur, inclusief een bloedstollend bezoek aan de Ship Inn. "Al wat we vertellen is bijna waar", zegt Spit na de tocht. Ook in Sandwich organiseert het gezelschap een historische wandeltocht. Aan het verhaal van de speelzieke hongerige graaf ontkom je niet. Maar minder bekend is dan weer waarom op het dak van de mooie oude huizen van Sandwich soms een stenen uil staat. Het dier zou niet alleen de duivel buiten houden, maar ook de talrijke meeuwen bang maken.

Ooit was Sandwich een rijke en belangrijke havenstad. Tot de verzanding begon. Nu is het een aangename toeristische trekpleister met kleine kasseistraatjes, een paar mooie toegangspoorten en een prachtige Elizabethaanse Guildhall waar ook de rechtbank zetelt. En dat de inwoners van de stad op nieuws belust waren, bewijst een kleine nis in de Guildhall. Het is een soort brievenbus waaruit tijdens het proces de loopjongen van de plaatselijke krant blad na blad het verslag van de reporter kwam halen. Om zo vlug mogelijk gedrukt te worden.

In de Red Cow is de pub-lunch heerlijk. Zeker als 'Spit' komt binnengewandeld en je naar het zoveelste fantastische verhaal luistert. De pub mag dan wel zijn naam te danken hebben aan een veemarkt die hier vlakbij was, maar lang daarvoor was dit pand een asiel voor monniken. "Ze moesten hier komen afkoelen als ze te lang en te veel in het nabijgelegen vrouwenklooster waren geweest", zegt Spit lachend. Want de 'Crew of Patches' weet ook alles over Sandwich.

Fred Braeckman

Dover, Sandwich en Deal praktisch

* White Cliffs Country (www.dover.gov.com) heeft uitgebreide brochures over Dover, Deal en Sandwich. Ook met voordelige arrangementen in hotels en gastverblijven. Er zijn Tourist Information Centres in Dover (Townwall Street, tel. (0044) 1.304.205.108), Deal (Town Hall, tel. (0044) 1.304.369.576) en Sandwich (Guildhall, tel. (0044) 1.304.613.565, alleen in de zomer).

* Britse Dienst voor Toerisme, Louizalaan 140, 1050 Brussel, tel. 02/646.35.10, fax 02/646.39.86.

* De overtocht vanuit Oostende met Hooverspeed (059/55.99.11, www.hoverspeed.co.be) duurt circa twee uur. Er zijn vaak voordelige aanbiedingen, ook voor voetpassagiers. Een upgrading naar First (net geen 1.000 frank) is zijn geld waard. Je zit in een gereserveerde ruimte, er wordt een warme maaltijd opgediend, er zijn kranten en je krijgt voorrang bij de ontscheping.

* Het historische Royal Hotel op de zeedijk van Deal heeft van september tot maart weekendarrangementen voor zo'n 5.000 frank per persoon (twee nachten kamer en ontbijt en een diner).

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234