Woensdag 28/09/2022

Duizenden ganzen komen om na landing op giftige vijver "zo zuur als azijn"

Sneeuwganzen Beeld thinkstock
SneeuwganzenBeeld thinkstock

In de Amerikaanse staat Montana zijn duizenden sneeuwganzen omgekomen nadat ze door een sneeuwstorm gedwongen werden om te landen in giftig water vol zware metalen. De vijver is in werkelijkheid een oude ondergelopen kopermijn.

De dieren vlogen zuidwaarts en landden op 28 november op een vijver in Butte, Montana. Maar dit was echter geen gewone vijver: de Berkeley Pit, 283 hectare groot, is een voormalige mijn, ondergelopen met water dat zo zuur is als azijn. Tussen 1955 en 1982 werd hier koper ontgonnen. In het water zit onder andere arsenicum, cadmium, kobalt, koper, ijzer en zink.

"283 hectaren witte vogels"
Ongeveer 10.000 ganzen kwamen op 28 november aan de vijver toe. Ooggetuigen zeggen dat de mijn eruitzag als "283 hectaren witte vogels", vertelt Mark Thompson, manager milieuzaken voor mijnbedrijf Montana Resources, dat medeverantwoordelijk voor de mijnsite in Butte, die ondertussen wordt uitgebaat als toeristische attractie.

Een personeelslid dat niet aan het werk was, spotte de vlucht van zo'n 25.000 ganzen op ongeveer 40 kilometer van de mijn en bracht zijn collega's op de hoogte. Medewerkers van de betrokken bedrijven probeerden daarom met lampen en lawaai te vermijden dat nog andere vogels op de vijver landen. Tegen de volgende ochtend waren naar schatting 90 procent van de vogels weggejaagd, aldus Thompson. De medewerkers "deden ongelooflijke dingen om veel vogels te redden en ze hebben zich echt met hart en ziel ingespannen," zegt hij. "Ze deden alles waar ze maar aan konden denken".

Exacte cijfers over het aantal dode dieren zijn er nog niet, maar volgens schattingen aan de hand van drones en luchtbeelden, gaat het om duizenden ganzen.

"Ik kan niet genoeg beklemtonen hoeveel vogels er die avond in de regio van Butte waren," aldus Thompson. "Meer dan we ooit hebben gezien in de 21 jaar dat we [vluchten ganzen] van verschillende omvang hebben geobserveerd".

1995
Een gelijkaardig incident deed zich ook al voor in 1995. Toen kwamen 342 ganzen om nadat ze neerstreken op het water van de Berkeley Pit. Uit de autopsie bleek nadien dat de dieren waren gestorven tengevolge van contact met het water, dat volgens de Canadese krant National Post zuur genoeg is om staal te smelten. De onderzochte dieren vertoonden toen brandwonden en zweren in hun mond, keel, slokdarm en spijsverteringsstelsel.

Maatregelen
Sinds dat voorval werden maatregelen getroffen om vogels weg te houden van de vijver. Er werd onder andere een observatieplatform geïnstalleerd met verrekijkers en spots. Als spotters zien dat er vogels onderweg zijn, vuren medewerkers waarschuwingsschoten af om de vogels weg te houden. Rondom de vijver bevinden zich ook luidsprekers die het geluid van roofdieren en luid elektronisch lawaai uitzenden. Tot eind vorige maand leken deze maatregelen doeltreffend: tussen 2010 en 2013 werden slechts 14 dode vogels aan de vijver geregistreerd.

De betrokken bedrijven onderzoeken nu of er in de toekomst ook drones ingezet kunnen worden om de vogels te verdrijven.

Oorzaken?
Er wordt onderzocht welke combinatie van factoren ertoe geleid heet dat duizenden vogels pas zo laat in het seizoen zuidwaarts vlogen en dan geconfronteerd werden met een sneeuwstorm op het ogenblik dat de Berkeley Pit het enige open water in de wijde omtrek was.

Volgens Jack Kirkley, professor ornitologie aan de universiteit van Montana, moedigen de zachte winters van de laatste jaren vogels niet aan om zuidwaarts te trekken.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234