Zondag 03/07/2022

Harlem verwelkomt 'the new kid on the block'

'Fuck Bill Clinton', sist de jonge zwarte die langs de plek loopt waar elk moment de president wordt verwacht. Hij kijkt minachtend de andere jonge zwarte aan die aan voorbijgangers waaiers uitdeelt met daarop een foto van Clinton en de slogan 'WBLS and WILB welcome Bill Clinton to Harlem'. Het is Clintons eerste werkdag in zijn nieuwe kantoren op 125th Street in Harlem en Amerika's beroemdste zwarte wijk heeft een block party georganiseerd om de nieuweling te verwelkomen.

Harlem

Van onze correspondent

Gert Van Langendonck

Op het podium staat het Harlem Boys Choir zich een beetje op te warmen onder een enorm spandoek met 'Harlem Welcomes President Clinton' erop. Het gebruik wil dat ook oud-presidenten nog met 'president' worden aangesproken, en Clinton was toch ook een beetje de president van de African Americans, de 'zwartste' president die de VS tot dusver hebben gehad. "Come welcome president Clinton. Hij heeft twee keer gewonnen zonder vals te spelen", roept een man in een rolstoel naar iedereen die het wil horen.

Dat Bill Clinton precies de 125ste straat, het culturele en historische hart van zwart Amerika, heeft uitgekozen om zijn nieuwe kantoren te vestigen, lijkt op het eerste zicht een moedig politiek statement. Maar hij had wel eerst een ander stulpje op het oog: Carnegie Hall Tower, één van de duurste adressen in Midtown Manhattan. De publieke verontwaardiging over het bijhorende prijskaartje - bijna 800.000 dollar per jaar, te betalen door de Amerikaanse belastingsbetaler - deed de president uitkijken naar andere, goedkopere lokaties en uiteindelijk hier belanden: op de hoek van Martin Luther King Boulevard, de andere benaming voor 125th Street, en Malcolm X Boulevard, beter bekend als Lenox Avenue, voor ongeveer 260.000 dollar per jaar. Dat wil niet zeggen dat Bill Clinton in een of ander achterkamertje wordt gelogeerd. Zijn kantoor bevindt zich op de veertiende verdieping van een recent gerenoveerd kantoorgebouw met een naar het schijnt adembenemend zicht.

Op en rond de block party zijn de reacties op Clintons komst naar Harlem bijna unaniem lovend - dat waren ze ook toen Clinton enkele weken geleden een verrassingsbezoek bracht aan zijn nieuwe buurt. De plaatselijke Whimp's Southern Bakery heeft een enorme taart gebakken, verschillende jazzclubs uit de buurt hebben laten weten dat de saxofoonspelende president altijd welkom is op een jamsessie. Plaatselijke politici hebben de mond vol van de enorme positieve impact die Clintons komst zal hebben op de revitalisering van Harlem. De verwachtingen zijn hooggespannen.

Maar niet iedereen is gelukkig met de new kid on the block. Het tiental militanten van de New Black Panther Party dat ostentatief voorbijmarcheert in zwarte paramilitaire uniformen ziet er in elk geval niet gelukkig uit. Deze erfgenamen van de radicale politieke verzetsbeweging uit de jaren zeventig zijn ontstemd over Clintons komst, zo hebben ze de laatste maanden geregeld laten weten.

'Harlem is van ons' was de slogan tijdens een straatprotest in april. Volgens Panter-leider Malik Zulu Shabazz is Clinton de voorbode van de blanke gentrificatie van Harlem, "en gentrificatie staat voor ons gelijk met genocide". Malcolm X citerend zeggen de Panters dat ze zich "met alle noodzakelijke middelen" zullen verzetten tegen Clintons komst, hoewel Shabazz het gebruik van fysiek geweld uitsloot.

De Panters hebben een punt. Gentrificatie, de opwaardering van een arme (meestal zwarte) buurt om nieuwe (meestal blanke) bewoners aan te trekken, grijpt sinds enkele jaren om zich heen in Harlem. De opening door Disney van een glimmende Harlem USA Mall op 125th Street en de Starbucks in Clintons huizenblok zijn een glimp van hoe het nieuwe Harlem er gaat uitzien.

Louis Mendes is een geboren en getogen Harlemenaar, compleet met hoedje en zoot suit. Vandaag loopt hij op 125th Street rond met een antiek polaroidtoestel waarmee hij voor tien dollar je foto trekt tegen de achtergrond van het Clinton-spandoek. "Binnen tien jaar zijn dat klassiekers." Mendes denkt het zijne van het Clinton-circus. "Dat is allemaal politiek. Wat de mensen van Harlem ervan denken? Wie zijn dat, de mensen van Harlem? De oorspronkelijke bewoners zijn allemaal weggetrokken. Het zijn allemaal nieuwkomers uit Afrika tegenwoordig." En de stijgende huurprijzen? "Die heb je zonder Clinton ook wel. This is planet earth, niks blijft hetzelfde."

En toch: in de Boston Globe zei Willie Kathryn Suggs, een grote makelaar in Harlem, dat het Clinton-effect zich nu al laat voelen. "Voor Clinton zei dat-ie naar Harlem kwam, kreeg ik misschien twee keer per dag telefoon van mensen die commerciële ruimtes zoeken in Harlem, nu wel twintig." En de eigenaar van een winkel pal tegenover Clintons kantoor heeft te horen gekregen dat zijn huur volgend jaar opslaat van 1.900 naar 8.000 dollar.

De eerste slachtoffers van de heropleving van 125th Street zijn te vinden in Mart 125, een overdekte markt met kleine boetiekjes met veelal Afrikaanse eigenaars. Terwijl een paar blokken verder een nieuwe huurder zijn intrek neemt, is Ibrahim Diop uit Senegal zijn boetiekje aan het sluiten. "Ik ben de op een na laatste hier, de rest is al weg. De stad wil de ruimte terug hebben, om ze daarna veel duurder te kunnen verhuren, veronderstel ik. Ik zal niet zeggen dat het de schuld van Bill is, maar toen bekend werd dat hij naar Harlem zou komen, kreeg de stad plots veel meer haast om ons hier buiten te hebben."

Er werden advocaten in de arm genomen, en affiches getuigen nog van protestacties tegen de sluiting van Mart 125 door de Panters. Maar het heeft niks uitgehaald, zegt Diop. "Nu wordt dit een plaats voor de rijken."

Maar uitgerekend James Brown (geen familie), die op Lenox Avenue om kwartjes staat te bedelen, is vastbesloten om de positieve kanten van Clintons komst te zien. "Ain't nobody gonna do no bad things anymore with the president here", zegt hij, "dit gaat hier allemaal proper en veilig worden." Hij verwacht veel van Bill: "Van nu af aan, als je een probleem hebt, als je een baan wil, dan ga je naar de president. Hij zal ons helpen. This ain't no joke, man."

'Het wordt hier voortaan schoon en veilig, met de komst van de president'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234