Zondag 03/07/2022

Iedereen loopt weer als gek achter Richard Virenque aan

'Iedereen heeft recht op een tweede kans.' Patrick Lefevere, teammanager van Domo Farm Frites, was er als de kippen bij om dopingzondaar en leugenaar Richard Virenque die te gunnen. Hij strikte de chouchou van Frankrijk voor een prijsje. 'Een prijs die hij ondertussen al dubbel en dik terugbetaald heeft', weet Lefevere. Virenque blijft razend populair in Frankrijk en ook daarbuiten. En zijn publicitaire impact is enorm. Drie weken fietsen na een schorsing van negen maanden heeft dat weer duidelijk gemaakt. Vandaag staat de renner voor zijn groot examen: de Ronde van Spanje.

TONY LANDUYT

Wachtend om in te schepen voor de vlucht naar Marseille zat Richard Virenque op 5 juli in de cafetaria op de luchthaven van Rijsel-Lesquin met gemengde gevoelens. De film van de voorbije maanden rolde af en hij begreep beter dan ooit dat zijn leven tijdens die periode drastisch veranderd was.

Het luchthavengebouw riep vele herinneringen op. Hier was hij meermaals geland om zich te melden bij onderzoeksrechter Patrick Keil in het gerechtsgebouw van Rijsel voor de Festina-affaire. Hier stonden de camera's op hem gericht en gaf hij, geadviseerd door zijn advocaat Gilbert Collard, toelichting over zijn confrontaties met Willy Voet en wijlen dokter Eric Rijckaert.

Ongewild moest hij terugdenken aan de Festina-zaak. Als vrij man had hij eind december van vorig jaar het gerechtsgebouw in Rijsel verlaten, wat een grote opluchting was. Maar ondanks die vrijspraak was hij nog niet thuis. Het ergste wachtte nog: de strafmaat uitgesproken door de Zwitserse federatie - als inwoner van Zwitserland rijdt hij onder Zwitserse licentie. Negen maanden moest hij aan de kant, een zwaardere straf dan zijn ex-ploegmaats die onmiddellijk tot bekentenissen waren overgegaan.

"In het begin was ik ontzettend depressief", herinnert Virenque zich. "De eerste vier maanden heb ik gewoon niks gedaan. Ik had ook geen zin. Mijn wielercarrière leek toch voorbij. Ik probeerde eindelijk van het leven te genieten en me echt met mijn gezin bezig te houden, iets wat ik als renner nooit had gekund. Nu besef ik dat die vier maanden niksen me deugd hebben gedaan. En gelukkig waren er mijn vrouw en mijn gebuur Laurent Jalabert. Vooral Laurent heeft me weer op de fiets geholpen en deed me weer zin krijgen in fietsen."

Terwijl hij op de vlucht van 18 uur naar Marseille wachtte, borrelden in het luchthavengebouw niet alleen de herinneringen aan het Festina-proces op. Zeventig kilometer verder in Duinkerken ging de Tour van start. Voor het eerst sinds zijn debuut in 1992 zonder hem. Het gaf een raar gevoel bij Virenque. De Tour was zijn koers. Vijf keer had hij in Parijs op het podium gestaan met de bollentrui rond zijn lichaam en mooie ritoverwinningen behaald in meerdere bergritten.

Nochtans waren niet al zijn overwinningen zuiver op de graat. Er was niet alleen het dopinggebruik dat in die periode volop in zwang was bij Festina, zoals hij na twee jaar hardnekkig ontkennen voor rechter Delegove in Rijsel toch toegaf. Maar in zijn boek onthulde zijn vroegere ploegleider Bruno Roussel dat hij zwaar in de portemonnee was geschoten om in 1997 de etappe op Courchevel te winnen. 600.000 frank betaalde hij hiervoor aan Jan Ullrich.

"Niet gelezen, maar ik ben hier wel van op de hoogte", zegt Virenque. "Journalisten hebben mij met die uitspraken geconfronteerd. Ik wil hier niet op reageren. Er verschijnen boeken waarin mijn naam voorkomt. Het blijkt een goeie verkoopsbron te zijn. En dat ik twee jaar gelogen heb en pas voor de rechter bekentenissen over dopinggebruik aflegde, had zijn reden. Anderen hadden onmiddellijk bekend. Ik niet. Ik heb al die tijd de sport niet willen bevuilen. Ik durfde de waarheid niet zeggen. Ik heb me al die tijd koppig opgesteld."

Voor de rechter bekende hij na twee dagen proces al wel. "Omdat ik besefte dat wanneer ik zou blijven zwijgen, ik kon gestraft worden voor zaken die ik niet gedaan had. Dat zou helemaal het einde van mijn carrière betekend hebben. Sommigen hebben mijn wielerloopbaan vroegtijdig willen beëindigen. Maar zij haalden bakzeil. Ik beslis nog altijd zelf wanneer ik zal stoppen."

"Typisch Virenque", weet Patrick Lefevere. "Een karakterman. Een koppigaard, eigen aan kampioenen."

Virenque probeerde op 5 juli zoveel mogelijk de slechte herinneringen aan het Franse noorden van zich af te zetten en zich te concentreren op zijn toekomst. Hij voelde zich eindelijk weer echt renner. Enkele uren voordien had hij een contract voor drie maanden bij Domo Farm Frites getekend.

"Een belachelijk contract", vindt Eric Boyer, die vanaf het Festina-proces als zaakwaarnemer optrad van Virenque en waarmee nu alle bruggen zijn opgeblazen. Boyer hoeft Virenque niet meer. "Ik heb hem altijd de raad gegeven om te wachten tot na de Tour om een contract te tekenen. Maar die raad heeft hij in de wind geslagen. Achter mijn rug om is hij met Lefevere gaan onderhandelen. Die zag in Virenque direct een publicitaire stunt."

"Niks van aan", weerlegt Virenque. "Lefevere had me eerder voorstellen gedaan. Geld kwam op de laatste plaats. Belangrijk voor mij was in een goed gestructureerde, honderd procent professionele ploeg rijden die in eerste klasse uitkomt. Domo leek me de beste keuze. Akkoord, het is hoofdzakelijk een ploeg voor de klassiekers, maar ik weet dat de ploeg zich ook wil wapenen voor de grote ronden. Ik kan, als alles goed gaat, een spilfiguur worden voor de ploeg voor de grote rittenwedstrijden. Ik weet dat ze hiervoor in mij willen investeren."

Het aantrekken van Domo bracht heel wat polemieken teweeg in de Belgische pers. Waar haalde Lefevere het in zijn hoofd om een dopingzondaar en leugenaar in huis te halen?

Lefevere: "Hij heeft al die tijd een koppige houding aangenomen. Ook al omdat hij in de Festina-affaire slecht geadviseerd is geworden. Hij heeft geboet. We moeten hem niet eeuwig aan het kruis nagelen. In de Festina-affaire was hij de man die het meest in de picture liep. Bovendien was het proces goed geprogrammeerd. Eind oktober, op een ogenblik dat het wielrennen in zijn dode periode zit en er ruimte genoeg is om op zo'n kluif te focussen.

"Maar goed, ik was al langer geïnteresseerd in Virenque. Zijn inzet, zijn enthousiasme en zijn agressieve houding hebben mij altijd bekoord. Hij kan een groep oppeppen. Ik wilde hem destijds al bij Mapei, maar dat stuitte vooral op verzet van mevrouw Squinzi. Ik had patron Squinzi op een discrete manier over mijn plannen gesproken. Hij speelde ze door naar mevrouw Squinzi en dat werd bij haar niet op gejuich onthaald. Bij onze eerste ontmoeting werd ik de mantel uitgeveegd dat het niet mooi meer was. Een man met zo'n verleden, dat kon niet. Dat zou het imago van de ploeg schaden."

Bij Domo stelde men zich veel toleranter op tegen de aanwerving van Virenque. Voor 180.000 frank (4.500 euro) per maand (of goed een half miljoen voor drie maanden) strikte Lefevere de Fransman. Een peulschil in vergelijking met wat Alexia Alluminio bood. De Italiaanse ploeg was bereid negen miljoen frank (250.000 euro) voor drie maanden op tafel te leggen. Voor Virenque primeert voorlopig ambitie boven geld. In zijn tweede carrière wil hij opnieuw zijn plaats van weleer innemen en vooral kunnen schitteren in de Tour.

"Ook gehoord dat hij voor weinig geld bij Lefevere rijdt", zegt zijn vroegere verzorger Willy Voet. "Meer is hij ook niet waard. Hij moet zich opnieuw bewijzen. De vedette die meende dat de wereld zonder hem niet kon draaien, is hij niet meer. Ik heb Virenque altijd als een eigenzinnig man gekend. Hij drong altijd zijn wil op. Ik herinner me nog dat hij als neoprof bij R.M.O. al steigerde dat hij niet geselecteerd was voor Parijs-Nice. Een etappe eindigde op de Mont Faron, zijn streek. Tientallen protestbrieven ontving de ploegleiding van zijn supportersclub. Het resultaat was dat Virenque werd opgesteld."

Tien maanden na zijn laatste wedstrijd (de Ronde van Lombardije) nam Richard Virenque op 15 augustus opnieuw zijn plaats in het peloton in. De paardenmolens en andere attracties op de kermis van Quillan kenden die dag weinig succes. De eigenaars hadden evengoed hun kramen gesloten kunnen houden. Veel volk kregen ze niet op bezoek. Het spektakel speelde zich aan de andere kant van de straat af. Voor hotel Cartier stond een massa met de neus tegen het raam gedrukt om een glimp te kunnen opvangen van Virenque, die zich klaarmaakte voor het plaatselijke criterium. Aan populariteit heeft de Fransman nog altijd niks ingeboet. Zijn dopingzonden en leugens hebben zijn fans hem altijd vergeven. "Het publiek heeft altijd achter mij gestaan," zegt hij. "Zowel in goeie als slechte momenten. Het is dankzij deze mensen dat ik er nog altijd ben als renner."

Niet alleen Frankrijk sloot zijn chouchou opnieuw in zijn armen, ook buiten de Franse grenzen is Virenque razend populair. Vorig weekend in Meulebeke en Leuven was het niet anders. Iedereen hing rond hem voor een foto of handtekening.

Ook de collega's reageerden enthousiast op zijn rentree. In Burgos stond hij oog in oog met Armstrong, Tchmil en anderen. "Maar niemand heeft me met een scheef oog bekeken. Integendeel. Ach, iedereen weet wel hoe het er enkele jaren geleden in het peloton aan toeging. Epo was toen een modeproduct."

In Quillan rinkelde de kassa voor Virenque. Voor 480.000 frank (12.000 euro) trok hij voor het eerst zijn koerskledij aan. Een bedrag dat organisatoren met plezier neertelden. "Virenque steelt altijd de show. Met hem is succes verzekerd", glunderden de organisatoren.

Ook Patrick Lefevere denkt er zo over. "Zijn aanwerving is een schot in de roos. Wat hij bij ons verdient, heeft hij al dubbel en dik in publiciteit terugbetaald. Ik weet, zijn aanwerving was een berekend risico. Maar wij deden wat anderen niet durfden. Totnogtoe mogen we ook niet klagen over zijn prestaties. In Burgos en het Kampioenschap van Zürich leverde hij geen onaardige resultaten. Afwachten nu wat het wordt in de Vuelta. Maakt hij ook daar een goeie beurt, dan wil ik snel met hem rond de tafel gaan zitten voor een serieuze contractverlenging."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234