Dinsdag 09/08/2022

Ik heb nog niet één minuut slaap gelaten

Patrick Lefevere Wieler- en crisismanager bij QuickStep

Na een annus horribilis zonder voorgaande kon dat er voor Patrick Lefevere ook nog wel bij. Uitgerekend aan het begin van de week waarin hij zijn eerste goednieuwsshow in twee jaar had gepland, viel de hemel op het hoofd van Tom Boonen en dus ook op het hoofd van zijn ploegmanager. De Morgen gaf gas, Lefevere stond op de rem. Niemand werd betrapt.

door Walter Pauli en Hans Vandeweghe

FOTO STEPHAN VANFLETEREN

Hoe groot is de arbeidsvreugde nog dit jaar?

Patrick Lefevere: "Dit jaar? Je bedoelt sinds januari vorig jaar wellicht ('Het Laatste Nieuws' beschuldigde hem van dertig jaar georganiseerd dopinggebruik, red.). Veel plezier heb ik nog niet beleefd en veel rust hebben ze mij nog niet gegund. De uitslagen zijn niet slecht geweest. Vorig jaar niet en dit jaar was natuurlijk bijzonder met de dubbel Ronde van Vlaanderen en Parijs-Roubaix.

"De energie die opgaat aan de extrasportieve ruzie tussen de Internationale Wielerunie en de organisatoren van de Ronde van Frankrijk is niet te schatten. Maar over het algemeen genomen vind ik wat ik doe erg plezant, al was dat de laatste week wel iets minder." (grijnst)

Na de winst in Parijs-Roubaix gaf u aan dat er nog niets zeker was voor de toekomst. Uw ploeg had met andere woorden nog geen hoofdsponsor. En nu ineens blijft alles bij het oude.

"Er waren intenties, maar zolang die intenties niet op papier staan, is niks zeker. QuickStep had al een tijdje getekend. Latexco met Innergetic zou vorige week gebeuren en onze materiaalsponsors Vermarc en Specialized waren ook bereid door te gaan. Dat zouden we vorige week donderdag aankondigen. Op dinsdagavond zou er een communiqué vertrekken naar de pers, ik zou op woensdag niet bereikbaar zijn en dan zouden we dat nieuws donderdag aankondigen. Maar de omstandigheden met Tom Boonen zaten een beetje tegen, waardoor we al op woensdag die persconferentie hadden.

"De goednieuwsshow die we vorige week hadden gepland draaide anders uit. Ik wilde de sponsors aankondigen, het driejarige contract van Boonen en we zouden er een jonge renner van Beveren 2000 bij nemen, Jan Bakelants. Die had ook twee jaar getekend. Toen dat allemaal in de steigers stond, werd alles overhoop gegooid."

De ochtend dat bekend raakte dat Boonen op coke was betrapt, stond in L'Equipe dat hij met Bouygues-Telecom praatte.

"De ware toedracht is als volgt: de familie Bouygues is erg rijk en vond dat de investeringen in het wielrennen beter moesten renderen. Ze wilden een persoonlijke trofee en dat had Tom Boonen moeten zijn. Er is gepraat maar ook niet meer dan dat. Wij hadden al een deal met Boonen.

"Er is veel gegist over de sponsoring van mijn ploeg. Dat Specialized tweede sponsor zou worden is bijvoorbeeld een indianenverhaal dat via het internet is verspreid en in de kranten is geraakt. Ik mag mijn handen kussen dat die mensen hun contract nakomen en verder doen met mij. Ze verliezen een pak geld door die zwakke dollar en ze hebben hun contract met mij in euro getekend. Ik weet hoeveel ik zou verliezen als ik in dollar had getekend: 700.000 euro.

"Het probleem van die kwakkels is het geloof dat anderen daaraan hechten. Ik kom bij bedrijven onderhandelen over sponsoring en die vragen mij op de man af: 'Ja maar, Patrick, je bent toch rond lezen we in de krant? Wat kom jij hier nog doen?'"

Ook u vindt blijkbaar geen nieuw bloed in het sponsorpeloton.

"Neen, dat stel ik ook vast. Hoewel, Saxo Bank komt in de plaats van CSC. Ik ben op het internet gaan kijken: het gaat om een investeringsbank. Team High Road wordt Columbia Sportswear, ik weet niet wat dat voorstelt. Een grote speler? Zoveel te beter dan. We kunnen nieuw bloed gebruiken.

"Ik had vorig jaar Franke, een bedrijf van badkamermeubelen: 8,5 miljoen euro voor vier jaar en een optie voor twee jaar. En toen kwam Het Laatste Nieuws en weg was Franke. Ook dit jaar heb ik met andere bedrijven gepraat. Wereldwijde spelers die in de wielerlanden aanwezig wilden zijn, zelfs een bedrijf dat pas in 2010 met een nieuw product op de markt zou komen maar nu al wilde reclame maken. Eén voor één zeggen ze dan neen.

"Alles komt samen: de economische crisis en de vele problemen die het wielrennen de laatste jaren heeft doorgemaakt. De onzekerheid is te groot. Astana mag de Tour niet rijden, Astana mag de Giro niet rijden maar dan weer wel, High Road mag de Vuelta niet rijden, en ga zo maar door."

Heeft die crisis een loonmatiging voor gevolg?

"Dat zou je kunnen denken en daar was ik ook wel van uitgegaan, maar schijnbaar werkt het zo niet in de wielersport. Bij een budgetvermindering wordt normaal gezaaid naar de zak, maar in onze wereld komt elk jaar wel bij een aantal ploegen veel geld vrij en die moeten dan een grote renner vinden om te scoren.

"Het bouwen van een wielerploeg is ondanks alles steeds duurder geworden. Ik zoek naar een goede mix tussen toprenners, enkele oudere renners, een middenklasse rond 27-28 jaar en een paar jongeren. We hebben geïnvesteerd in Kevin Seeldraeyers. We wilden ook investeren in Jan Bakelants. Dat is een jonge renner, verstandig, van goede komaf. Hij studeert voor bio-ingenieur, zijn vader is anesthesist en moeder is huisarts. Op 15 mei ben ik bij hem geweest om de contractbespreking af te ronden. We hebben samen naar de Giro gekeken en toen ik buitenging, heb ik hem een hand gegeven en erbij gezegd: een hand bij Lefevere is een contract.

"Het verplichte minimumsalaris is 25.000 euro, maar ik geef altijd 30.000. We hebben hem dat contract opgestuurd, maar we hebben het nooit teruggekregen. Wel een telefoon van zijn huidige manager: dat hij bij Silence-Lotto 50.000 euro kon krijgen. Ik heb geantwoord: 'Zeg aan dat manneke dat de wereld klein is, dat het wiel rond is en dat hij moet tekenen bij Lotto.' Bij mij is een hand een hand. Hij was fier dat hij bij ons mocht rijden, welnu, die fierheid heeft precies tien dagen geduurd.

"Door het gedoe zoals met Bakelants vermindert mijn goesting om met de jeugd verder te doen. Ik geef aan de jeugdploeg Beveren 2000 jaarlijks 50.000 euro en materiële steun. Dat geld kan ik evengoed in mijn zakken stoppen. Bovendien, als ik aan jeugdwerking doe, is het Beveren 2000 dat wint. Maar zou er ooit een dopinggeval opduiken, dan zal het de satellietploeg van het grote QuickStep zijn die met een positief geteste renner zit."

Wat mag Bakelants verwachten van u als u hem tegenkomt?

"Ik denk dat hij er niet gerust op is als hij 's ochtends in de spiegel kijkt. De eerste keer dat hij mij tegenkomt, zal hij wel nog weten dat hij zijn woord heeft gebroken tegenover mij. Ik ben daar toch milder in geworden. Vroeger had ik hem met mijn ogen doodgebliksemd en gezegd dat hij nooit meer in mijn ploeg zou rijden. Maar misschien heb ik volgende week geen ploeg meer en Lotto wel, want zij zijn de overheid en bij hen luistert het niet zo nauw."

Het is Silence-Lotto.

"Ja, juist. Neen, het steekt niet dat dit staatsbedrijf in dezelfde sector actief is als ik, maar wel soms de manier waarop ze over hun piramide van ProTourploegen en daaronder continentale en jeugdploegen spreken. Omdat het mijn piramide is, voor alle duidelijkheid. En als die gesubsidieerde ploegen ook nog veel geld gaan bieden aan jonge wielrenners wordt het extra moeilijk."

U hebt al veel meegemaakt, maar was de cocaïnehistorie van Boonen vorige week niet het dieptepunt?

"Ik heb moeite met de essentie van dit verhaal. Ten eerste mag de Vlaamse Gemeenschap niet lekken."

Alles wijst erop dat het lek bij het parket van Turnhout zat.

"Dat dacht ik niet. Goed, oké, maar als ik dan lees dat Hans Cooman (verantwoordelijke arts van de Vlaamse dopingbestrijding, red.) in Het Laatste Nieuws open en bloot mijn intranet vrijgeeft, stel ik mij vragen. Morgen kan een hacker zo bij ons binnendringen en alle informatie van de ploeg inkijken.

"Maar ik had het over de essentie: het recht op privacy. We hebben niet eens een uitslag, geen analyse, maar het staat wel in de krant. Wij zullen nooit een uitslag of een analyse zien, want Tom is niet positief. Het resultaat van een urinecontrole wordt doorgegeven aan het gerecht en dat kan ook maar alleen in Vlaanderen. De huiszoeking was ook zoiets. De persmagistraat was mee en zweerde op zijn communieziel dat het niet zal worden gecommuniceerd en de volgende dag stond het in de krant. En dan hoor ik professor criminologie Brice De Ruyver in De zevende dag zeggen dat coke de laagste vervolgingsprioriteit heeft.

"Tom heeft een proces-verbaal aan zijn been voor overdreven snelheid en rijden onder invloed. Ook die feiten zijn verkracht. Hij was op de terugweg van Leuven, waar hij drie uur in een rolstoel heeft gezeten om met kinderen met een spierziekte te spelen. Daarna is hij met zijn manager Paul De Geyter gaan eten om ons nieuwe contract af te ronden en daar zijn een paar glazen gedronken. Om middernacht komt hij in Mol, rijdt over een kruispunt van een viervaksweg en daar staat de politie in een anonieme auto. Op het proces-verbaal staat inderdaad dat ze 180 hebben moeten rijden om hem in te halen, maar heb je al eens een gat moeten dichtrijden op een peloton dat 40 kilometer per uur rijdt? Weet je hoe snel je dan moet rijden?

"1 promille staat er in de krant. Ook dat klopt niet, het was 0,75. Hij heeft te snel gereden, maar 120 en geen 180, en hij heeft gedronken, maar niet wat er is geschreven. Waarom moet dat allemaal uit de context worden gerukt?"

Hebt u ook zo'n logische uitleg voor de cocaïnehistorie?

"Neen, en als ik die al zou hebben, zou ik het hier niet zeggen. Want als ik aan jullie iets zou vertellen, moet ik het ook aan de andere media zeggen, want anders zijn ze kwaad.

"Deze week in Parijs kwam ik buiten uit de bureaus van (Tourorganisator) ASO en de VRT stond daar. Die waren van vijf uur 's ochtends weg en ik heb met hen gesproken: geen witte rook, geen zwarte rook, de deur is niet toe en is niet open. Ik heb dus niets gezegd. De andere media waren gestoord, want ik had afgesproken met de ASO dat ik niet zou reageren.

"Ineens komt Agence France Presse met het bericht dat het njet is: geen Boonen naar de Tour. Weet u waar die dat hebben gehaald? Van de vtm-website. En zo komt het terug als waarheid. Moet ik jullie vertellen hoe het werkt, nee toch? Een strontvlieg die drie rondjes door de perszaal van de Tour vliegt, komt er als een olifant uit."

Wat heeft de ASO gezegd?

"In eerste instantie hebben ze inderdaad gezegd dat Boonen niet welkom was. Dat was op basis van wat ze hadden gehoord. Ik heb toen al gevraagd: geef ons een week de tijd. Maar Tourdirecteur Christian Prud'homme zei dat hij tot in de garage was achtervolgd en dat ze tegenwoordig verplicht zijn om binnen 24 uur een standpunt in te nemen of ze hebben geen leven meer."

Is er nog een kans dat Boonen naar de Tour gaat?

"Daar spreek ik mij niet over uit. De ASO heeft nog niet gecommuniceerd en zal ook niet communiceren. Dat zijn wij overeengekomen."

Hoe bent u te weten gekomen dat uw toprenner in de problemen zat?

"Er is vorige week maandagnamiddag bij Boonen een huiszoeking geweest en in de vooravond heeft André, zijn vader, naar mij gebeld. Tom is aan de telefoon gekomen. Ze wilden onmiddellijk naar hier komen maar ik zei dat het niet nodig was. Het was toch gebeurd. Als ik zo'n telefoon krijg, schrik ik nog steeds. Vorig jaar had ik alles rond met Franke en dan komen die schandalige artikels. Nu was ik opnieuw met een potentiële sponsor bezig en lap, de familie Boonen belt. 't Is niet waar..., was mijn eerste reactie. Ik praat niet goed wat er is gebeurd, maar hoe alles nu uit zijn context wordt gerukt..."

De essentie is belangrijker dan de context en de essentie is dat er in Boonens urine cocaïne is gevonden.

"Substanties van cocaïne."

Metabolieten waarvan wetenschappers zeggen dat ze alleen van cocaïne kunnen komen.

"Bij Beke hadden de wetenschappers ook met zekerheid epo gevonden, weet je nog? Beke heeft zich met veel moeite kunnen verdedigen, Boonen niet."

De plas van Boonen is de bevestiging van een onwaarschijnlijke reeks geruchten.

"Ik ken die ook. Maar als Boonen zo verslaafd is dat hij elke week of iedere dag coke nodig heeft, zoals wordt verteld, kan hij dan Parijs-Roubaix en een rit in de Ronde van België winnen?

"Ik heb veel nagedacht de laatste dagen en ik vind ook geen uitleg. Ik kan ook niet veel zeggen om zijn verdediging niet te schaden maar misschien zijn de normen veranderd. Als ik vijftien was en ik rookte een sigaret, dan was dat doodzonde. De generatie van nu rookt wiet en als ze volwassen zijn, proberen ze coke. Zelfs advocaten belonen zichzelf met coke, heb ik in jullie krant gelezen.

"En dan heb je dat peloton. Stefan Schumacher crasht met de auto, dronken en onder de amfetamines. Ullrich ligt te herstellen, zijn vrienden gaan hem halen om te stappen en geven hem een xtc-pil: positief. Vdb, moeten we het daar nog over hebben? En de Stillnoctfuiven in Frankrijk, daar spreken ze in dat heilig land niet over.

"Ik ben 53 en ik heb het moeilijk om dat te begrijpen. Ik heb ook een zoon van 28 rondlopen en één van 12 in huis. Ik ben niet wereldvreemd en ik lees. Douglas De Coninck citeerde bij jullie toch een politieman die ook snoof? Hebben die zich dan aan geen normen te houden?"

Tom Boonen wordt royaal vergoed als rolmodel en daar staan plichten tegenover. Zoals ervoor zorgen dat de ploeg niet negatief in de publiciteit komt.

"Royaal vergoed. (blaast) Iedereen heeft daar een mening over. Iedereen zegt dat Boonen geen belastingen betaalt in België. Ik zal eens vragen hoeveel bedrijfsvoorheffing wij bij Boonen afhouden. Veel meer dan veel mensen in hun hele leven betalen."

In een vorig interview hebt u niet met zoveel woorden gezegd maar toch toegegeven dat hij de weg kwijt was.

"Boonen heeft iets van: als ik niet voor de ploeg moet presteren, laat mij dan met rust. Af en toe leggen ze hun gsm af en zijn ze onbereikbaar. Ik snap dat wel."

Maar met dit wangedrag midden in het seizoen heeft uw topper en u ook een gigantisch probleem.

"Luister, ik ga hier het proces van Boonen niet voeren. Is er een probleem? Nu wel, omdat hij tegen de lamp is gelopen, buiten competitie, zogezegd op cocaïne. Twee maanden geleden, na Parijs-Roubaix, was er geen probleem. Wij waren ervan overtuigd dat we dit jaar een hele goede Boonen bij ons hadden. Geen van onze ploegleiders, verzorgers of dokters heeft mij gesignaleerd dat het uit de hand aan het lopen was.

"Wat wil je dat ik zeg? Dat ik problemen heb? Als er een sponsor zou afzeggen door deze zaak, dan zou ik een groot probleem hebben. Er zijn al mensen die nu berekend hebben wat onze sponsors aan verlies lijden als Boonen de Tour niet rijdt. Maar wat als Devolder het podium haalt? Of Steegmans wint twee ritten?"

Devolder op het podium? Lefevere is het spiegelbeeld van Bruyneel. U doet het alleen in de klassiekers, Bruyneel wint alleen rittenkoersen.

"Dat klopt voor een deel, maar ik vind het een uitdaging om het eens anders aan te pakken. Men zegt: wie te veel rijdt in het voorjaar kan het in de Tour vergeten. Ik probeer dat nu met Devolder anders te doen.

"Vroeger heb ik altijd gezegd dat ik geen echte ronderenners wilde, precies omdat bij die categorie gedurende een aantal jaren de verleiding nogal groot was om naar doping te grijpen. Wij hebben Devolder een contract gegeven voor het rondewerk, niet voor de Ronde van Vlaanderen. Ik sta nog steeds niet te juichen omdat hij het nu in de Ronde van Zwitserland goed doet. Maar we gaan er alles aan doen om hem klaar te krijgen voor de Tour en dat zal lukken ook. Of hij het dan ook nog waarmaakt, is een andere zaak. Er zijn maar heel weinig renners die kunnen omgaan met een carte blanche. Als het D-day is, zijn er velen die om hun moeder roepen. Devolder is een ander type, een verstandige jongen. Maar dat durf ik bijna niet meer te zeggen."

Wat is de gemoedsgesteldheid van Tom Boonen?

"Maandag had hij het zwaar. Hij ziet vooral af als hij zijn naasten ziet afzien. Zijn tachtigjarige grootouders zijn door de kranten om een mening gevraagd. Ik trek mij dat allemaal niet aan, maar mijn vrouw huilt ook van nijdigheid als Dedecker iets over mij roept, wat dacht je? Heb je Dag Allemaal zien liggen op mijn keukentafel? Mijn vrouw is die gaan halen omdat ze wil lezen wat voor lelijks over mij wordt geschreven. Ik heb daar minder moeite mee. Noch vorig jaar, noch nu heb ik al één minuut slaap gelaten."

U gaat er wel heel makkelijk over. Zoals met die contractverlenging van Boonen. Waar blijft de correctie op zijn gedrag?

"Wat willen jullie? Moeten we hem op de brandstapel zetten of moeten we hem publiekelijk geselen? Zeg het maar. Ik ben meteen naar Frans De Cock (van QuickStep) gereden. Hij was ook aangedaan. Hij vroeg onmiddellijk: hij is niet positief in de koers? Ik zei neen en ik leg hem de zaak uit. Daarop zei hij: 'Tom heeft zes jaar lang het mooie weer gemaakt voor ons. Gaan we hem voor een fout die tientallen jongeren elk weekend maken op straat zetten? Ik vind van niet. We hebben een contract van drie jaar en we gaan dat respecteren.' Wie ben ik dan om te zeggen: neen, mijnheer De Cock, gooi Boonen buiten, doe de boeken maar toe en zet die zestig man maar op straat. Tot vorige week stond ons nog één ding te doen in Vlaanderen: Boonen van zijn troon halen. Vervolgens zouden een aantal mensen opstaan die van hem weer een renner zouden maken. Hebben we dat niet al eens gezien met een andere renner?"

U maakt nu zelf de vergelijking tussen Vandenbroucke en Boonen en die hebt u altijd afgehouden.

"Natuurlijk is dit anders. Tom heeft niet in een Franse ploeg gereden, hij was nooit te laat op afspraak. Ik heb Franks boek gelezen en een aantal dingen wist ik niet eens.

"Wat Sterchele kan overkomen, daar zijn wij niet vrij van. In het voetbal moeten ze elke dag op de club komen en als daar iemand met een stuk in zijn voeten komt trainen, is daar controle op. Dan zeggen zijn collega's: die speelt met ons geld. Misschien zeggen ze dat nu ook van Boonen en misschien hebben ze nog gelijk ook."

Is er een overeenkomst tussen Museeuw, Vandenbroucke en Boonen? Drie keer in de problemen, drie keer bij u?

"Wie bij mij heeft gekoerst en niet in de problemen is gekomen, wordt natuurlijk niet vernoemd. Vdb is in de problemen gekomen toen hij bij mij is weggegaan. Museeuw is nog een ander geval. Herlees alle interviews van mij. Ik heb gezegd: hopelijk rijdt Johan geen jaar te lang. Alledrie hebben ze zich onaantastbaar gewaand. Museeuw is op zijn hoofd gevallen, letterlijk dan (met een motorongeluk, red.), en daarna heb ik een karakterverandering gezien. Op een dag begon hij een persconferentie met: 'Geen vragen? Dan ben ik weer weg.' En later was het dat ze geen respect hadden voor hem. Dat is iets wat veel oudere sporters op een bepaald moment zeggen. Gevaarlijk."

Als Boonen hier om de hoek in Rumbeke zou wonen, hadden we dan een ander verhaal vandaag?

(lacht) "Wat een smerige vraag. Ik ben zeer gesteld op mijn privacy en ik heb dus geen zin om Sinterklaas en zwarte Piet te spelen. Maar op mijn subtiele manier zou ik meer controle hebben over mijn renners en ze zouden het niet eens merken."

U hebt een ploegleider die vijf kilometer van bij hem vandaan woont, maar die is van Boonen eerder een fan dan een baas. Geen verwijt, maar het is wel zo.

"Daar hebben jullie een punt, vrees ik. Maar anderzijds is Wilfried Peeters wel iemand die Tom tactisch zeer goed kan begeleiden, al is Tom van zichzelf al sterk in dat werk. Is Peeters te weinig aanwezig buiten de koers? Zou kunnen, maar stel je in de plaats van Boonen. Zou jij het plezant vinden als je door iemand van je ploeg wordt bespied? Een leiband voor Tom is ook geen oplossing."

Bent u zelf al in aanraking gekomen met cocaïne?

"Neen. Zelf heb ik de lijntjes nooit van dichtbij gezien, ondanks alle verhalen over mij over dertig jaar doping- en drugsgebruik en afkicken in een kliniek. Ik heb wel al gezien wat cocaïne met een mens kan doen. Dat heeft mij in die mate beïnvloed dat ik niet meer alles geloof wat ze mij zeggen. Binnen de ploeg verwijten ze mij soms dat ik paranoia ben, maar ik hou het liever bij een zesde zintuig."

Het gevaar bestaat dat dopinggebruik in de sport vervangen zal worden door recreatief gebruik. Puur om zich goed te voelen.

"Wellicht wel. Ik vang nu al signalen op waarover ik mij zorgen maak. Faalangst zorgt ervoor dat in onze maatschappij 18-jarigen Viagra nemen. Dat meisjes een palmares van jongens moeten opbouwen om mee te tellen.

"In het wielerpeloton kunnen ze een stage van drie weken niet meer aan. Tien dagen is het maximum. Als ze een lief hebben, kunnen ze haar niet meer alleen laten. Wat doe je dan om niet meer te piekeren in dat hotelletje in Spanje? Een slaappilletje nemen. Slaappillen, dat is het grote probleem van dit peloton."

Welk risico loopt uw ploeg nu?

"Dat de goeie elementen een andere ploeg zoeken omdat ze denken dat het nog eens kan gebeuren en dat de gatlikkers blijven. En Boonen zelf zal een serieus litteken overhouden."

Er stond Vlaanderen nog één ding te doen: Boonen van zijn troon halen. Vervolgens zouden er mensen opstaan die van hem weer een renner zouden maken. Hebben we dat niet al eens gezien met een andere renner?Ik heb al gezien wat cocaïne met een mens kan doen. Daardoor geloof ik niet meer alles wat ze mij zeggen

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234