Woensdag 25/05/2022

‘Ik heb nu al tijd genoeg verloren’

Tweede in Dwars door Vlaanderen, zevende in de E3-Prijs, vierde in de Ronde van Vlaanderen en zesde in Parijs-Roubaix. Björn Leukemans was tot dusver na Tom Boonen de regelmatigste renner van het voorjaar. Op z’n 32ste mag het nu eindelijk vooruit gaan, vindt ‘Zorro’.

‘Koning Regelmaat’ Björn Leukemans wil dringend werk maken van palmares

Het heeft Leukemans bloed, zweet en tranen gekost om na het door de Prasteronzaak volledig verloren seizoen 2008 en de daaropvolgende vrijspraak weer aan te knopen met zijn oude niveau. Nu staat hij er weer helemaal, vlak voor twee cruciale wedstrijden.

Ben je aan je beste voorjaar ooit bezig?

“In cijfers uitgedrukt wel. Conditioneel was ik in 2007 even goed. Toen werd ik vierde in Parijs-Roubaix, mocht ik in de Ronde van Vlaanderen niet doorrijden omdat Leif Hoste vooraan zat, zat ik in Gent-Wevelgem in de kopgroep maar offerde ik me op voor McEwen en finishte ik als zevende in de Brabantse Pijl, nadat ik pas op de laatste klim van de Alsemberg bij de kraag werd gevat. De beleving is nu anders.”

Je bent na Boonen de regelmatigste Belg van het voorjaar. Maar anderzijds: we staan wel met lege handen.

“Vanwaar dat pessimisme? De UCI-landenranking al eens bekeken? We staan tweede, hé! Vóór Italië en Frankrijk. Dat we niks wonnen, valt toch alleen maar toe te schrijven aan een ijzersterke Cancellara?”

Het was je verdienste om in de ‘Hel’ als laatste bij hem uit het wiel te moeten.

“Zonder die leegloper blíjf ik daar zitten en klim ik op de Vélodrome op het podium. Ik zou meteen naast hem zijn gaan rijden. ‘Fabian’, had ik hem gezegd, ‘ik ga niet overnemen. Maar steek me alsjeblieft in je binnenzak, neem me mee, los me niet te snel en laat me tweede worden.’ Winst zat er niet in, zo realistisch was ik wel. Als hij gas geeft op Carrefour de l’Arbre hang ik vijf keer tussen mijn Batavuskader.”

Boonen kloeg over een schrijnende gelatenheid in de groep. Jij was de enige die wakker bleef.

“‘Cança is op komst’, hoorde ik in mijn oortje. Oké, dacht ik, die zal hier nog niet te snel zijn. Net toen ik overnam bij Hoste, zoefde hij me voorbij. ‘Amai, mijn kloten’, heb ik letterlijk geroepen. (lacht) ‘Trek door’, was het volgende wat in me opkwam. ‘Bijt je vast in dat wiel.’ (zucht) Probeer maar eens, met nog slechts twee kilo druk in je tube.”

Boonen had het dus duidelijk niet over jou, toen hij na de koers de rotte appels in de achtervolging afschoot.

“Neen. Hij stuurde me ’s avonds nog een sms’je. ‘Merci om mee te werken.’ Mooi van hem.”

Drie keer zag je Cancellara zichzelf als een pijl uit een boog afschieten. Beschrijf dat eens.

“Simpel: als hij gaat, moet je meteen in het wiel zitten of het is over. In Boonens plaats had ik in de Ronde niet meer overgepakt. Het is alsof je je motard op de training probeert te remonteren: zinloos.”

‘Als Leukemans vierde en zesde kan worden, kan hij ook winnen’, wist Gilbert in onze dinsdagkrant.

“Ik ben al een paar keer net naast het podium getuimeld met het gevoel van: dju, vandaag had ik er op moeten staan. Het zal er zeker eens van komen. Maar winnen? Daar is geluk mee gemoeid.”

Hoe zwaar was je comeback?

“Fysiek én mentaal bijzonder uitputtend. Ik verbaasde me erover hoe snel dat vorig jaar vergeten was en hoe vlotjes ik opnieuw werd ‘afgeschoten’ omdat het niet liep zoals het moest. Mijn geluk was dat ik altijd ben blijven trainen als een bezetene.”

Koers je op rancune en revanche?

“Totaal niet. Slechte drijfveer, vind ik. Het vreet alleen maar krachten. Het dossier is nog steeds niet afgesloten. We hebben beroep aangetekend bij de Raad van State en de arbeidsrechtbank om de geleden schade te kunnen verhalen. Maar zelf heb ik de pagina omgeslagen.”

‘De zaak heeft van mijn zoon een ander mens gemaakt’, zegt je vader.

“Ze heeft me gelouterd. Ik kan nu beter relativeren. Maar ik realiseer me ook dat ik veel tijd heb verloren en dat het nu vijf voor twaalf is. Mijn palmares is dringend aan invulling toe en daar is geen opoffering me te veel voor.”

Deed je er dan vroeger niet genoeg voor?

“Neen. Als ik de tijd kon terugdraaien, ik zou het wel weten. Weet je wat ik jammer vind? Dat ik, toen ik prof werd, nooit ben kunnen terugvallen op een ‘mentor’, zoals Boonen dat heeft gehad met Museeuw. Ik heb zelf mijn weg moeten zoeken en dat heeft me veel tijd gekost. Vóór de zaak leefde ik veel nonchalanter. Nu verdiep ik me op het maniakale af in alles wat met training, voeding en materiaal te maken heeft.”

‘Als ik het niveau van Boonen wil benaderen, moet ik extremer gaan leven dan hij’, zei je.

“Dat doe ik ook. Op de weegschaal zie ik nu cijfers waarvan ik dacht dat ik ze nooit zou kunnen halen: op m’n scherpst 2,5 kilo lichter dan voorheen. Ik moet er soms honger voor lijden. Het pakje frieten waarmee ik me al eens verwende na een sterke prestatie, is er niet meer bij. Ik ga vaak met een hongergevoel van tafel. Met periodes, hé. Anders hou je dat niet vol.”

Hoe belangrijk is het om je eigen gang te kunnen bij Vacansoleil?

“De ploeg heeft mijn tweede carrière gelanceerd, daar blijf ik ze eeuwig dankbaar voor. Toch sta ik er iets te vaak alleen voor. Van de acht renners zijn er een paar die zich compleet wegcijferen. Mouris. Traksel. ‘Jongens, jullie worden allemaal verondersteld rond ‘Leukie’ te zitten, maar ik zie jullie niet’, vloekte hij in de Ronde door het zendertje. Bobbie durft te zeggen waar het op staat. Dan heb je er een paar die onervaren zijn, niet goed weten wat ze moeten doen. En enkelen die denken dat ze zelf de finale kunnen rijden en waar je dus niets aan hebt. Da’s ambetant.”

Is het niet zonde dat jullie geweerd worden uit LBL, de Giro en de Tour?

“Ja, maar voor de Tour geloof ik er nog in. Het zal me benieuwen hoe dat afloopt met Lampre. Vacansoleil staat op een goed blaadje bij ASO, weet ik. Het kan dus nog. Voor ik stop, wil ik de Tour minstens één keer gereden hebben.”

Eerst is er de Brabantse Pijl en de Gold Race. Ga je twee keer voluit voor winst?

“Ik weet niet hoe ik hersteld zal zijn van die zware Helletocht. Door de felle wind reden we trager over de kasseien en deed het meer piijn. Ben ik fit, dan doe ik mee. Zo niet, wordt het een intensieve training voor zondag. Hoe dan ook komen we nu tegen frissere, honderd procent gemotiveerde renners te staan. De Gold Race primeert, omdat ik er extra punten wil pakken om de top tien van het ProTour-klassement binnen te sluipen. De hellingen in die koers liggen me: kort, hevig, zeer explosief. Laat ze maar komen, de Spanjaarden. (lacht) Zo rap zullen ze me deze keer niet bij de keel grijpen.” (JDK)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234