Zaterdag 28/05/2022

Iran rekent op eigen Gerd Müller

Azizi: 'Ik voetbal vanuit het hart, met de kracht van mijn geloof'

Khodada Azizi, de Gerd Müller van Iran, bezorgde zijn land het laatste ticket voor de Coupe du Monde. In extremis, want in de beslissende partij tegen Australië kwamen de Iraniërs 2-0 achter. Azizi is één van de drie Iraanse internationals die afgelopen seizoen actief waren in de Duitse Bundesliga. Net als Karim Bagheri en Ali Daei bij Arminia Bielefeld kon hij met Köln de degradatie niet afwenden.

"Ik ben vooral ontgoocheld over het feit dat het belang van het geld voor heel wat van mijn ploegmaats op de eerste plaats stond", verklaarde hij. "Geen liefde voor de club. Vreemd voor mij. Ik voetbal vanuit het hart, met de kracht van mijn geloof. Als ik er niet elke dag alles voor zou overhebben om mijn werk te doen, zou ik het gevoel hebben het geld te stelen dat ik verdien."

Achter alles wat hij doet of zegt, zit God. "God is degene die me kracht geeft. Alleen dankzij hem kan ik presteren. Alleen dankzij hem zijn we in Frankrijk geraakt. Geld speelt geen rol bij voetballers uit Iran. Voetbal zit alle Iraniërs in het bloed. Het is onze nationale sport. Voor ons was de vreugde van de mensen in Teheran veel belangrijker dan om het even welk bedrag", zweert Azizi.

"Wij kennen ook geen beroepsvoetbal zoals in Europa. Tenminste wat spelerssalarissen betreft. Over belangstelling hebben we echter niet te klagen. Voor wedstrijden van onze topclubs Piruzi, Esterlal en voor de wedstrijden van de nationale ploeg komen telkens 120.000 toeschouwers opdagen. Wekelijks verschijnen er dertig kranten die bijna uitsluitend over voetbal berichten. Alle belangrijke wedstrijden worden op televisie uitgezonden. Er gaat in Keulen trouwens geen dag voorbij of ik word opgebeld door een of andere journalist in Iran."

Iran rekent in elk geval op de ervaring en doelgerichtheid van hun drie 'Duitsers' om in Frankrijk naar de tweede ronde door te stoten. Daei, de aanvaller die om zijn elegante spelstijl al vergeleken is met de Braziliaan Rai, en Bagheri als offensieve middenvelder Irans topschutter, zijn van onschatbare waarde voor Iran. Hoe groot de populariteit van Azizi is, mocht Mayeli Kohan vorig najaar ondervinden. Toen de voormalige bondscoach het waagde de dribbelvaardige spits na een conflict langs de kant te laten, stak een storm van protest op. Het kostte Kohan zijn job en hij werd opgevolgd door de Braziliaan Valdir Vieira. Die loodste het team met hangen en wurgen naar Frankrijk, dankzij de doelpunten van Azizi.

Ebi Talebi, een in Duitsland wonende Iraniër, is manager, vertrouweling en tolk van Azizi, die zelf alleen zijn landstaal beheerst. Soms valt Talebi wel eens uit zijn rol. Zoals tijdens de eerste oefenstage van Iran in Bretagne, toen hij zich bij het betreden van het terrein al te nadrukkelijk onderhield met zijn poulain. De ontstemde Thomaslav Ivic, toen nog bondscoach van Iran, moest trekkend en duwend tussenbeide komen om zijn autoriteit te herstellen.

Vedettenallures zijn de sterspeler in elk geval volledig vreemd. "Ik durf niet beweren dat ik belangrijk ben voor de ploeg", klinkt hij bijzonder ingetogen. "Iedereen is belangrijk. Maar elk team leeft ook van zijn sterren. Ook bij ons zijn er enkele en daar ben ik er één van." Bovendien denkt en leeft Azizi als een echte professional. Onlangs nog op het huwelijk van zijn zus moest hij verstek laten gaan, want een broodvoetballer heeft prioriteiten.

Met de deelname aan het WK knoopt Iran weer aan met een verleden van relatief succes dat eindigde op het WK van '78 in Argentinië. De terugval van het Iraanse voetbal vanaf de jaren tachtig wordt steeds vaker toegeschreven aan de te grote bemoeienis van nationale politici.

Iran zit in de groep van Duitsland. Prettig alvast voor Azizi, die iets wil laten zien vandaag. Overigens had Azizi, naar eigen zeggen, geen problemen om zich aan te passen aan de manier van leven in Duitsland. "Op geen enkel moment heb ik mijn land gemist. Leven in Europa valt mij echt niet zwaar. In Keulen zijn de mensen zeer tolerant. Bovendien is de stad zeer internationaal, zodat ik me er nooit een buitenlander voelde. Het grootste probleem vormt de taal. Ik doe mijn uiterste best om die zo goed mogelijk onder de knie te krijgen. Talebi is op elke training en bespreking aanwezig, dat helpt."

Azizi paste zich gemakkelijk aan de Duitse gewoonten aan, op voetbalgebied had hij het een stuk moeilijker. "Het is een verschil van dag en nacht. In Europa wordt tactisch gewerkt, dat kennen wij in Iran gewoon niet. Er is massaal veel talent in Iran. Op elke straathoek vind je jongens die goede voetballers kunnen worden."

Voormalig bondscoach Ivic waarschuwt dat talent alleen niet genoeg is. Volgens hem missen de Iraniërs de ervaring van een sterke competitie, schieten fysiek nog tekort, ontberen een goede defensieve organisatie en komen moeilijk tot scoren.

Azizi vreest dat, wat het resultaat ook mag zijn, het WK zijn land niet bijzonder veel zal bijbrengen. "Er is geen structuur. Dat is ons grote probleem. Voor onze talenten is dat funest." (SP)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234