Maandag 26/09/2022

Kanaalzwemmen drijft wig tussen Frankrijk en Groot-Brittannië

Aan de andere kant van the Channel zien ze het probleem niet. ‘Britten houden van vrijheid’, zegt UK Coast. ‘Wie het Kanaal wil oversteken, moet dat kunnen doen.’

De Britse kapitein Matthew Webb was de eerste. Hij vertrok in 1875 in Dover om net geen 22 uur later in Calais opnieuw voet aan wal te zetten. Sindsdien zouden meer dan 1.200 mensen zijn voorbeeld gevolgd hebben. Kanaalzwemmen is vandaag populair, maar veel minder een avontuur dan het ooit was. Wie zich nu aan de oversteek waagt, is gebonden aan strenge reglementeringen. Vertrekken kan officieel nog op twee plaatsen in Dover: op Samphire Hoe of op Shakespeare Beach. Vandaar gaat het 33,7 kilometer verder naar de Franse plaatsje Cap Gris Nez. Sowieso is het een enkele reis, want Kanaalzwemmen mag alleen van Groot-Brittannië naar Frankrijk. De omgekeerde beweging is niet toegestaan. Een vertrek op Franse bodem is sinds 1996 verboden.

De Franse kustwacht wil dat verbod nu graag uitgebreid zien. Jean-Christophe Burvingt, hoofd van de Préfecture Maritime de la Manche en de la Mer du Nord, is voor een totaal verbod op Kanaalzwemmen. “Ik ben inderdaad voor”, zegt Burvingt in een gesprek met De Morgen. “Het gevaar is onmiskenbaar. Met meer dan vierhonderd schepen is het Kanaal een van de drukst bevaren zeeën ter wereld. Botsingen tussen zwemmers en scheepvaart zijn onafwendbaar. Sowieso houdt elk niet-gepland manoeuvre voor een vaartuig van meer dan honderdduizend ton een gevaar in.”

Desondanks gedoogt Frankrijk tot op vandaag Kanaalzwemmers die hun tocht in Engeland aanvatten. “Die optie hebben we moeten oplaten”, zegt Burvingt. “Wij moeten ook rekening houden met de Engelse wetgeving. Tot op vandaag kan het, al is een oversteek streng gereglementeerd. Het kan alleen als de zwemmer begeleid wordt door een pilootboot. Dat garandeert toch een minimale veiligheid.”

Vrijheid, blijheid

Engeland is echter niet geneigd om in te gaan op het Franse voorstel tot een algemeen verbod op Kanaalzwemmen. “Wij houden van vrijheid”, zegt Mark Clark, woordvoerder van de UK Coast. “Wie het Kanaal wil overzwemmen, moet dat kunnen doen. Het is bovendien een activiteit die vaak als fundraising voor goede doelen gebruikt wordt. Zwemmers veroorzaken ook niet veel problemen. Het zijn eerder de unorthodox crossings die zorgen baren: mensen die met een badkuip of een rubberen band de oversteek willen wagen. Voor dat soort initiatieven geven wij quasi nooit toestemming. Maar wij horen nu ook wat Frankrijk zegt. Er zijn geregeld overlegmomenten tussen de beide kustwachten, en dit zal volgende keer hoog op de agenda staan.”

Ook Michael Oram, secretaris bij de Britse Channel Swimming & Piloting Federation, minimaliseert het probleem. “Elke oversteek gebeurt veilig”, zegt hij. “Zwemmers worden begeleid door een pilootboot en de route is vooraf bekend. Er zijn na 1875 vier mensen overleden, en dat had steeds een cardiovasculaire oorzaak. Botsingen zijn er tot dusver niet geweest. Iedereen die wil overzwemmen, moet bovendien een medische test ondergaan. En hij moet vooraf een test afleggen waarin hij minstens zes uur zwemt in water met een vergelijkbare temperatuur als die van de zee.” Ook het verhaal dat Kanaalzwemmen almaar populairder wordt en daarom een groeiende impact op de scheepvaart heeft, klopt niet volgens Oram. “De oversteek van celebrity David Walliams (acteur in de tv-serie ‘Little Britain’, red.) in 2006 zou Kanaalzwemmen veel populairder gemaakt hebben, maar dat verhaal klopt niet. Vorig jaar hebben bij onze federatie 153 mensen de oversteek gemaakt. Bij onze collega’s van de Channel Swimming Association zouden dat er een kleine honderd geweest zijn. Die cijfers zijn niet opvallend hoger of lager dan vroeger.”

Ook bij de beroepsvaart is er op dit moment geen echte sense of urgency. “Wij zijn blij dat de discussie op tafel ligt”, zegt Roos Van Hoorickx, woordvoerster van P&O Ferries. “Maar net zo goed zijn wij zeker geen voorstander van een algemeen verbod. P&O heeft dagelijks een vijftigtal schepen op het Kanaal en geen van onze verantwoordelijke kapiteins heeft dit specifieke probleem tot dusver gemeld.”

260 mensen zouden dit jaar geprobeerd hebben om van Dover naar Cap Gris Nez te zwemmen.

30dagen per jaar laten wind en getijden een oversteek toe.

18,1 nautische mijl of 33,7 kilometer bedraagt de afstand tussen Dover en Cap Gris Nez. Het is de kortst mogelijke afstand tussen Engeland en Frankrijk.

4mensen zouden een Kanaalovertocht niet overleefd hebben. Eén man die enkel met reddingsboei en zonder bootje vertrok, is nooit teruggevonden.

2.568 euro kost een pilootbootje, de noodzakelijke voorwaarde om een officiële toelating voor vertrek te krijgen.

1.200is het geschatte aantal mensen dat na Matthew Webb in 1875 de oversteek maakte.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234