Zondag 26/06/2022

Met de lift naar de sterren

Nee, een nieuwe ruimtetoerist zullen de Russen niet snel meer meepakken, zo maakte het Russische ruimtevaartbureau Rosaviacosmos gisteren bekend. Miljardair Dennis Tito ging onder een storm van (Amerikaans) protest mee de ruimte in en keerde zondag terug. Niet getreurd overigens: de Nasa werkt inmiddels aan andere vormen van 'ruimtevervoer'.

Brussel / Van onze medewerker

Dirk Bogaert

Het volgende scenario zou in het jaar 2050 werkelijkheid kunnen zijn. Ergens op een berg aan de Evenaar - de Tanzaniaanse reus Kilimanjaro - is een gigantisch wetenschapspark gebouwd. In de nabijheid ligt een internationale vlieghaven, hotels, restaurants en taxfree shops. Op de berg staat een toren die driehonderd maal hoger is dan de Eiffeltoren, het basisstation voor een 'lift naar het heelal'.

Helemaal sciencefiction is dit verhaal niet. David Smitherman werkt al sinds 1979 aan het Space Elevator project op het Nasa Marshall Space Flight Center in Huntsville, Alabama. "Ik zal zelf de realisatie van deze Nasa-droom niet meer meemaken. Binnen enkele decennia zullen mensen in staat zijn om in iets meer dan tien minuten tijd in een baan rond de aarde te worden gebracht via een satelliet die gelanceerd wordt door een lift. In theorie zijn alle benodigde elementen al beschikbaar. In werkelijkheid is het vooral wachten op de constructie van 47.000 kilometer betrouwbare 'liftkabel'.

"We kennen de materialen die we moeten inzetten. De huidige productieprijs ligt echter nog veel te hoog. De 'nanotubes' die we willen gebruiken kosten op dit ogenblik nog 500 dollar per gram. Volgens Dan Colbert, de afgevaardigde bestuurder van Carbon Nanotechnologies, tuimelt die prijs de komende zeven jaar spectaculair naar beneden en ik verwacht dat de nanotube-kabels tegen het jaar 2008 nog maar één dollarcent per gram zullen kosten", vertelt de topman van het bedrijf, een spin-off onderneming van de Houston University. Smitherman geeft toe dat het op 'grootheidswaanzin' lijkt om een lift naar de ruimte te bouwen. "Twee wetenschappelijke onderzoeksteams hebben echter alle problemen en risico's berekend en zeggen dat het project werkelijkheid kan worden."

De voornaamste reden waarom de Nasa eraan blijft werken is de kostprijs van het vervoer van mensen en goederen naar de ruimte. Het kost 22.000 dollar (bijna 1 miljoen frank) om één kilogram van het aardoppervlak in een baan rond onze planeet te brengen. De lift naar de sterren zou die prijs herleiden tot 1,48 dollar (een bedrag tussen de 66 en 68 frank). Ook het ruimtetoerisme zou voor veel meer mensen mogelijk en betaalbaar worden. Niet enkel miljardairs als 'toerist' Tito kunnen straks de ruimte in. Met een richtprijs van 15.000 frank per dag zouden ook veel minder gefortuneerde mensen tegen het jaar 2055 een reisje naar de sterren kunnen boeken.

Smitherman bekent dat het oorspronkelijk idee om een 'lift naar de ruimte' te bouwen afkomstig is van de Russen. "De sovjetingenieur Joeri Artsoetanov is er al in 1960 mee begonnen. De gedachte alleen al werd destijds weggelachen. Vandaag lacht niemand er meer mee."

"Je hebt een hoge berg in het Evenaarsgebied nodig. Een toren die twintig maal hoger is dan het hoogste gebouw dat nu op de wereld staat, de 553 meter hoge CN-toren in het Canadese Toronto. Volgens architecten die voor de Nasa werken, is het met de huidige bouwtechnieken mogelijk tot twintig kilometer te bouwen. Ten slotte heb je de nanokabels nodig die voor een 47 kilometer lange kabelverbinding met het heelal zorgen. Aan die hightechkabel wordt de satelliet gekoppeld die mensen naar de sterren stuurt.

Smitherman geeft toe dat de 'lift naar de ruimte' nog zeer ver weg is.

"Toch werken we hier bij de Nasa iedere dag verder aan dit ongelooflijke project. Vergeet niet dat men honderd jaar terug Jules Verne ook uitlachte. Ik kan je verzekeren dat het stadium van de verbeelding bij de Nasa al achter ons ligt."

'Jules Verne werd honderd jaar geleden ook uitgelachen'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234