Woensdag 17/08/2022

NASA-ruimtecargo op zoek naar op aarde gelijkende planeten

FLORIDA l De NASA lanceert in de nacht van vrijdag op zaterdag het ruimtetuig Kepler, dat buiten ons zonnestelsel op zoek moet naar planeten waar de omstandigheden voor het bestaan van levende organismen ideaal zijn, zoals dat op de aarde het geval is. De lancering gebeurt vanop Cape Canaveral in Florida.

Na zijn drieeënhalf jaar durende missie zal de Kepler ons hopelijk meer kunnen vertellen over het bestaan van andere 'aardes' in ons Melkwegstelsel. "We gaan niet op zoek naar E.T. zelf, maar wel naar zijn thuis", zegt William Borucki, die de leiding heeft over het project.

Momenteel zit de Kepler nog vast aan een Delta 2-raket op Cape Canaveral, maar als alles naar wens verloopt, vertrekt hij vannacht op een meer dan drie jaar duren de reis door ons melkwegstelsel. Het ruimtetuig heeft de opdracht om op de aarde gelijkende planeten te ontdekken. Met andere woorden, planeten waar het niet te warm of te koud is en waar water te vinden is.

Als de Kepler zulke planeten vindt, is de mens misschien wel niet zo uniek als we denken. Dergelijke resultaten kunnen de weg vrijmaken voor toekomstige missies in de zoektocht naar buitenaards leven en intelligentie. Ook het andere geval zou een belangrijke conclusie opleveren, want dan kunnen we ervan uitgaan dat "Star Trek fictie is en er inderdaad geen ander leven bestaat in het universum", aldus Borucki.

De Johannes Keplercargo is genoemd naar de Duitse wetenschapper die in 1609 als eerste de planetaire mechanica beschreef. De ruimtecargo zal met zijn camera van 95 megapixel - de grootste die ooit de ruimte ingestuurd werd - uitkijken naar de schaduw van planeten op de ster waar ze omheen bewegen, een fenomeen dat de transit wordt genoemd.

Projectleider Borucki promoot deze techniek al sinds de jaren '80, maar zijn ideeën werden lange tijd weggelachen als zijnde een 'krankzinnige manier' om planeten te zoeken. De meeste astronomen waren ervan overtuigd dat planeten eerder zeldzaam waren en dat de techniek van Borucki gelijk stond met het zoeken naar een speld in een hooiberg.

Halverwege de jaren '90 kwam daar verandering in met de ontdekking van de eerste planeet buiten ons zonnestelsel die ook om een ster heen draaide. De gestage stroom van nieuwe ontdekkingen die daarop volgde, maakte de methode van Borucki opeens veel geloofwaardiger. In 2001 werd de Keplermissie uiteindelijk goedgekeurd.

Op de volledige resultaten is het nog zeker vier jaar wachten. Borucki verwacht dat de Kepler de ontdekking van honderden planeten met dezelfde omvang als de aarde zal opleveren. Hoogstens een paar daarvan zullen op de aarde lijken, maar als dat zo is, kunnen de onderzoekers een volgende stap zetten en onderzoeken of er nog andere werelden zoals de onze zijn. (SVL)

n De Keplercargo wordt vanop Cape Canaveral in Florida gelanceerd.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234