Zaterdag 13/08/2022

'Niet sexy, wel kansen'

Vergeet FC Barcelona, Bayern of Chelsea. AA Gent neemt het in de 1/8ste finales van de Champions League op tegen Wolfsburg. Voorzitter Ivan De Witte: 'You never know.'

De ene vindt de loting fantastisch, de andere ontgoochelend. Fantastisch, omdat de kans bestaat dat AA Gent tegen het Duitse nummer vier weet door te stoten - Wolfsburg is Barça of Real niet. "Maar het wordt toch heel moeilijk", blijft Ivan De Witte realistisch. Coach Hein Vanhaezebrouck sluit zich daarbij aan: "Dit is een sterke tegenstander, die net als Gent vooral de laatste jaren een serieuze groei kende. Wolfsburg draait aan de top van de Bundesliga mee en werd niet zomaar eerste in de poule. Als zij drie of vier spelers missen, zie je het in tegenstelling tot bij ons amper. Maar in het voetbal is álles mogelijk."

Ondanks die sportieve meevaller is er dus ook ontgoocheling. Net omdat Wolfsburg Barça of Real niet is - het is geen affiche. "Mijn verdedigers zijn tevreden, want zij wilden MSN (Messi, Suárez, Neymar, red.) en BBC (Bale, Benzema, Cristiano Ronaldo, red.) vermijden", lacht Vanhaezebrouck. "Het voordeel is ook dat zij nu geen twee dagen wakker zullen liggen van opwinding en dus fris zullen zijn voor de bekerwedstrijd tegen KV Mechelen."

Feit is dat AA Gent geen haalbaardere tegenstander uit de pot kon zien komen dan Wolfsburg.

Op de loting in Nyon

Het zag er nochtans anders uit in voorzitter De Wittes dromen. Spannender, straffer, sexyer. Niet als allereerste uit de pot komen. En al helemaal niet tegen VfL Wolfsburg. De Witte hoopte op Real Madrid, maar moet het doen met de minst aantrekkelijke topclub. Relaas van een loting die tussen een afknapper en een opsteker schipperde.

10.30 uur, gisterochtend, in het Zwitserse Nyon. Aan de ingang van de UEFA deden de naamkaartjes nog meer dromen. Emilio Butragueño, Real Madrid. Pavel Nedved, Juventus FC. Andreas Jung, Bayern München. Wat verderop: Ivan De Witte, AA Gent. Hoe mooi kan een sprookje zijn? Te midden van al die grote clubs stond hij daar, de voorzitter van de Buffalo's. Hier en daar een welgemeend compliment in ontvangst nemend, om vervolgens iets voor twaalf uur met een gezonde portie zenuwen zijn plaats in de aula in te nemen.

'KAA GENT.' Hij zat nog maar goed neer, toen uit het eerste balletje meteen zijn club verscheen. "Doe nu maar Real Madrid", zag je hem denken. Helaas. 'VFL WOLFSBURG.' De Witte zette zijn beste pokerface op.

Het is de Belgische landskampioen niet gegund: een échte ster in de Ghelamco Arena. Geen Messi, Cristiano, De Bruyne of Hazard. Niet in de groepsfase van de Champions League, evenmin in de achtste finales. Gent moet het stellen met Bas Dost en co. "Het had sexyer gekund", glimlachte De Witte flauwtjes. Om er meteen aan toe te voegen dat hij veel respect heeft voor Wolfsburg. "Vergelijk het met een vrouw die de Nobelprijs voor de Wetenschap wint. Fantastisch wat ze de vooruitgang bijbrengt, maar ze is een beetje minder mooi dan je verwacht had."

Links van hem knikte Michel Louwagie, het volkomen eens met zijn voorzitter. "Deze loting ligt in de lijn van de vorige - ik hou er dan ook hetzelfde gevoel aan over. Maar laat het ons positief bekijken: tegen Real, Bayern en Barcelona lagen we er met zekerheid uit. Nu hebben we misschien een kans."

Groter kan een metamorfose bijna niet zijn. Drie maanden terug vreesden De Witte en Louwagie nog voor een afgang in de Champions League - "We zouden niet graag hebben dat we met nul punten achterblijven" -, nu achten ze een kwartfinale niet onmogelijk. Of zoals de voorzitter het gisteren verwoordde: "You never know. Want we gaan ons vel duur verkopen. Bovendien heeft Wolfsburg het dit seizoen moeilijk op verplaatsing. Zowel in de Bundesliga als in Europa. Dus wie weet kunnen we met een bonus naar Duitsland trekken."

Sportief mirakel

Het siert AA Gent, dat geloof in eigen kunnen. Niemand gaat ervan uit dat het fantastische Europese avontuur begin maart zeker stopt. "Ik schat onze kansen op 20 procent. En dan druk ik me nog bescheiden uit", knipoogde De Witte. "Ik baseer me daarvoor op drie zaken. Ten eerste op wat we in de groepsfase laten zien hebben. Ten tweede geloof ik in de kwaliteiten van deze spelersgroep én in de aanpak van onze coach. (trots) Wolfsburg zei me daarnet nog dat het al gebrieft was over de kwaliteiten van Hein Vanhaezebrouck. Ze vinden hem een 'very special person'. En ten derde: de rol van onze fans. Als die opnieuw achter de ploeg gaan staan..."

Naarmate de dag vorderde kon De Witte zich steeds meer verzoenen met de loting. De aangename lunch met de delegatie van Wolfsburg - "Het was gemütlich" - zorgde ervoor dat zijn "dubbel gevoel" weg was. "Fantastisch, hoe professioneel gestructureerd die club is. We kunnen nog heel veel leren van Wolfsburg."

Ook dát is de Champions League, weet Louwagie. "Je leert telkens weer dingen bij. Zo staken we al zaken op van een Spaanse (Valencia, red.), een Franse (Lyon, red.) en een Russische club (Zenit Sint-Petersburg, red.). Nu is het de beurt aan een Duitse."

Een uitspraak die De Witte luidop deed dagdromen. "Spanje, Frankrijk en Rusland. Drie landen waar we AA Gent op de kaart hebben gezet. Nu willen we de waarden van onze club ook in Duitsland tonen. Ik hoop alvast op een nieuw sportief mirakel met AA Gent."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234