Donderdag 06/10/2022

Nieuwe legerhelikopters op komst, kans op roest reëel

Betaalde België 400 miljoen euro voor een kat in de zak? De corrosie- en slijtageproblemen bij Nederlandse en Franse NH 90-helikopters doen zich mogelijk ook voor bij de acht Belgische toestellen. Vier NH-90's moeten de Seakings aan de kust vervangen, en die zullen voortdurend in contact komen met zout water.

Het was de Nederlandse minister van Defensie Jeanine Plasschaert-Hennis (VVD) zelf die de problemen met de NH-90's meldde aan de Tweede Kamer. In een brief schreef ze dat "de corrosie en slijtage groter zijn dan op grond van ouderdom, aantal vlieguren en ervaringen met andere maritieme helikoptertypen mag worden verwacht".

Verder luidde het dat Defensie vorig jaar voor het eerst een NH-90 operationeel inzette tijdens de anti-piraterijmissie voor de Somalische kust. Na terugkeer volgde een periodieke inspectie van het toestel waarbij "bovenmatige corrosie en slijtage" werden aangetroffen.

Die helikopter was niet de enige waarbij die gebreken werden vastgesteld. Ook bij een NH-90 die eind vorig jaar werd ingezet in het Caribisch gebied "zijn vergelijkbare constateringen gedaan".

Ontwerpfouten

De Nederlanders schakelden het Nationaal Lucht- en Ruimtevaart Laboratorium (NLR) in voor verder onderzoek. Dat besloot dat zowel het corrosieprobleem als de slijtage vooral veroorzaakt werden door "ontwerpfouten, assemblagefouten en incomplete onderhoudsinstructies". Soortgelijke problemen zullen zich bij andere NH-90-helikopters die aan boord van schepen worden ingezet, ook voordoen, aldus het NLR.

De kans dat de roestproblemen zich ook zullen voordoen bij de aangekochte Belgische toestellen, is reëel. België heeft acht helikopters aangekocht bij producent NHIndustries: vier TTH's (Tactical Transport Helicopter) en vier NFH's (Nato Frigate Helicopter). Kostprijs: zowat 50 miljoen euro het stuk.

In Nederland worden enkel NFH's gebruikt. De NFH's die België kocht moeten de verouderde Seakinghelikopters aan de kust vervangen. Die Seakings doen onder meer reddingsmissies boven zee en komen voortdurend in contact met zoutresidu's en water. Verwacht wordt dat de eerste NFH na veel vertragingen - het eerste contract werd in 2007 getekend - deze zomer zal worden geleverd in Koksijde.

Het ministerie van Defensie stelt dat het niet om exact dezelfde toestellen gaat als in Nederland. België heeft een nieuwere versie aangekocht, aldus de persdienst. In die versie werden de technische problemen die gemeld werden door gebruikers in andere landen opgelost. "De pijnpunten zijn door de firma weggewerkt", zegt de persdienst. "Tot op heden werden ons geen corrosieklachten gemeld."

Maar de problemen in Nederland kwamen pas vorig jaar aan het licht. Het eerste na de anti-piraterijmissie in Somalië, in de eerste helft van 2013; het tweede na de missie in het Caribische gebied, in de zomer van vorig jaar. De inspectie daarvan werd pas eind vorig jaar uitgevoerd. Momenteel wordt er een Belgische NH-90 in Zuid-Frankrijk gebruikt voor oefening en opleiding, en dat is maar sinds januari van dit jaar.

De kans dat de toestellen, geleverd aan België, met de corrosieklachten rekening hielden, lijkt daarom erg klein. Bovendien hebben de door België gekochte toestellen nog geen langdurige missies uitgevoerd waarbij contact was met zout water.

"Sowieso zullen de verschillen tussen de Belgische en de Nederlandse toestellen niet heel groot zijn", zegt Dirk Deboodt van ACOD Defensie. "Bij ons werd daartoe een beslissing genomen in de ministerraad, zodat we met de Nederlanders wisselstukken zouden kunnen uitwisselen."

Vertraging

Ook bij de luchtmacht zelf wordt verontrust gereageerd. "Ik hoop niet dat we met dezelfde problemen te maken krijgen als de eerste NH-90 deze zomer wordt geleverd", zegt een bron. "De producent zal dan natuurlijk enkele garantieklachten krijgen. Maar we hebben slechts vier helikopters en als een aantal daarvan voortdurend in onderhoud moet, is dat problematisch. We zijn nu al zolang aan het wachten op de levering van de NH-90, die al twee jaar vertraging opliep."

Ook in Frankrijk zijn er gelijkaardige klachten over corrosie bij de NH-90 helikopters, zo staat in het rapport van de Nederlandse Defensie. Nederland onderzoekt momenteel of de ontwerp- en fabricagefouten op de fabrikant kunnen worden verhaald. "Met Frankrijk zijn inmiddels afspraken gemaakt om de problemen gezamenlijk bij de fabrikant aan de orde te stellen."

Overigens: helikopterbouwer NHIndustries pakt op zijn website groot uit met het 'corrosievrije airframe' van de NH-90's.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234