Donderdag 06/10/2022

Nog steeds even gek van het leven

Magic Johnson, tien jaar nadat hij heeft verklaard seropositief te zijn

Brussel

Eigen berichtgeving

Valerie Hardie

Precies tien jaar geleden stapte Earvin 'Magic' Johnson in een vlekkeloos grijs maatpak en met zijn eeuwige glimlach de perszaal van de LA Lakers binnen om aan de hele wereld te verkondigen dat hij besmet was met het aids-virus. Een doodgewone routinecontrole bracht de ziekte aan het licht. Magic Johnson was 32 en had net een lening van drie miljoen dollar afgesloten bij de Lakers. Een boekhoudkundig trucje om zijn loon op te trekken zonder de salary cap te overschrijden. In ruil probeerde de Californische club een levensverzekering af te sluiten voor Johnson. Maar de maatschappij weigerde, uit medische redenen. Magic kreeg te horen wat die waren: hij was seropositief getest.

Amerika wist niet wat het overkwam. In 1991 kreeg een hetero geen aids, alleen homo's en drugsverslaafden waren voor dat virus vatbaar. Zeker geen sporthelden die er zo gezond uitzagen als een vis. En zo dacht ook Magic Johnson erover. Hij had geen oog voor de statistieken die aantoonden dat elk jaar steeds meer Amerikanen besmet raakten en dat het merendeel onder de zwarte en Hispanic-bevolking te vinden was. Zijn losbandige en risicovolle levensstijl kwam Johnson duur te staan. "Voor ik trouwde, hield ik van het vrijgezellenleven", gaf de Amerikaan toe. "Op mijn rondreizen was er nooit een tekort aan vrouwelijk gezelschap. In LA waren er vrijgezellen waar elke vrouw bij wilde zijn: Eddie Murphy, Arsenio Hall en Magic Johnson. Ik geef toe dat toen ik in 1979 in LA arriveerde, ik mijn best deed om zoveel mogelijk vrouwen ter wille te zijn, meestal door onveilige seks."

De dokters waarschuwden Johnson dat het hoge tempo van NBA-wedstrijden zijn lichaam zouden slopen en zijn immuniteitsafweersysteem zou aantasten. Johnson besloot dat hij de strijd met aids zou aangaan, net als zijn zuster, die in 1987 op 33-jarige leeftijd haar gevecht met leukemie verloor, en hij nam afscheid van het profbasket. Magic Johnson kreeg een nieuwe bijnaam: Tragic Johnson.

Maar Magic kon de sport geen vaarwel zeggen en het duurde niet lang voor hij weer het paars-gele truitje van de Lakers aantrok. Tot hij in in november 1992 met een sneetje op zijn arm op het veld stond en de controverse weer losbarstte, aangewakkerd door de verklaringen van zijn goede vriend Isiah Thomas dat Magic zijn ziekte aan biseksuele contacten te danken had. Ook op de Spelen van Barcelona weigerden bepaalde spelers te basketten tegen Johnson, want je wist maar nooit dat het virus niet door speeksel of zweet kon worden overgedragen. En dus nam Magic voor de tweede keer in zijn carrière het besluit om te stoppen. Zo had hij toch geen plezier meer in basketten, zei hij.

Tien jaar later is Magic Johnson nog steeds springlevend. In de Great Western Forum had Johnson beloofd dat hij een bijdrage zou leveren in de strijd tegen aids door onder meer veilige seks te promoten. Hij sloot zich niet lang daarna aan bij een aids-commissie, die in het leven was geroepen door president George Bush. Een jaar later stapte hij uit diezelfde commissie omdat toch niemand omkeek naar hun werk. Johnson schreef wel boeken over zijn aandoening, zette ook zijn memoires op papier, richtte een stichting op die inmiddels al twintig miljoen dollar bijeenkreeg en deed tournees om voorlichting over aids te geven. Intussen zette hij ook een zakenimperium op poten, dat nu al 500 miljoen dollar omvat. De voormalige ster van Lakers is eigenaar van winkelcentra en een eigen platenlabel, bezit aandelen in cinema's, restaurant, cafés en banken. "Eigenlijk ben ik blij dat God mij heeft uitgekozen als drager van het aids-virus", verklaarde Magic. "Omdat ik de boodschap van safe sex beter kan verspreiden dan wie ook."

Natuurlijk kon hij dat. Geen basketter was op dat moment bekender dan Magic Johnson. Hij kreeg zijn bijnaam 'Magic' al als student, op zijn vijftiende. Een journalist uit Lansing zag hem eens aan het werk op middelbare school toen Earvin Johnson 36 punten scoorde, 18 rebounds plukte en 16 assists uitdeelde. Met de Michigan State University behaalde de 2m06 grote guard de NCAA-titel en bij de NBA-draft legden de Lakers hem als first pick vast voor 500.000 dollar. In zijn rookiejaar kon Magic meteen zijn eerste NBA-ring aandoen, er zouden er later nog vier volgen. Negen finales, vijf NBA-titels. Om van individuele onderscheidingen nog maar te zwijgen. Voor Magic Johnson werd de term 'showtime' bedacht. Sterren uit het film- en muziekwereldje telden fortuinen neer voor een zitje langs het veld. Johnson was overigens een absolute meester in het passen. In 1984 gaf hij tegen Phoenix liefst 24 assists, alleen John Stockton kwam sindsdien in zijn buurt.

Toen Magic Johnson in 1992 een punt zette achter zijn carrière, kocht hij zich in als vice-voorzitter van de Lakers. Maar die aandelen verkocht hij enkele jaren later toen hij in 1996 een comeback plande. Net geen vier maanden duurde die maar Magic was niet meer in staat om LA naar de play-offs te leiden. Het was een van zijn weinige mislukkingen, net als zijn tv-show The Magic Hour.

Die tegenslagen konden Magic Johnson niet van zijn stuk brengen. Hij is ervan overtuigd dat hij een 'long time survivor' is. En hij doet er ook alles aan om in optima forma te blijven. Johnson traint nog elke dag, slijt vele uren in de fitnesscentra en houdt er een drukke agenda op na. Johnson is overigens niet de enige Amerikaanse sporter die tegen de ziekte vecht. Twee jaar na de publieke bekentenis van Johnson en één jaar nadat de Russische turnlegende Rudolf Nureyev en de tennisser Arthur Ashe aan aids waren gestorven, onthulde Greg Louganis, meervoudig olympisch duikkampioen, dat hij seropositief en homoseksueel was. Na hem volgden nog anderen, zoals de zwaargewichtbokser Tommy Morrison, die na zijn 'outing' geen kamp meer mocht vechten. Net als in het basketbal gaf Magic Johnson het voorbeeld en maakte hij een levensgroot taboe bespreekbaar.

Basketbal

'Eigenlijk ben ik blij dat God mij uitgekozen heeft als drager van het aids-virus'

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234