Zaterdag 02/07/2022

Organiseer eens een robotrace in de woestijn

Het lijkt bijna een dure hobby voor freaks: robots laten racen in de Californische Mojavewoestijn. Maar het is menens. Het team dat er vandaag als eerste in slaagt het geheimgehouden parcours tussen Los Angeles en Las Vegas binnen de tijd af te leggen, kan een prijzenpot van 1 miljoen dollar opstrijken... van het Pentagon.

Nathalie Carpentier

Eigenlijk was het een gedroomde uitdaging voor gevestigde grote namen als Lockheed Martin Corp. Het Pentagon wil koste wat het kost onbemande hightechgevechtsvoertuigen om het aantal menselijke slachtoffers in de strijd te verminderen. Hoe sneller, hoe beter. Het Amerikaans Congress had er zelfs een deadline opgeplakt: tegen 2015 wil het de robots massaal ingezet zien in het leger.

Maar de grote bonzen talmden te lang naar de zin van het Pentagon, dat besloot het over een andere boeg te gooien. Als het nu eens onafhankelijke teams computerwetenschappers, artificial-intelligence-experts en amateurrobotfreaks tegen elkaar uitspeelde? De Grand Challenge was geboren, een uitputtingsrace tegen de tijd in de onherbergzame Mojavewoestijn tussen Los Angeles en Las Vegas. Om de teams helemaal tot aan de grens van hun technologisch kunnen te drijven, hing het Amerikaans ministerie van Defensie er meteen een forse beloning aan vast. Eén miljoen dollar voor de ploeg die de snelste tijd neerzet.

Dat was aan geen dovemansoor gezegd. Vijfentwintig teams van divers pluimage gaven zich op. De achtergrond van de ene zorgt al voor wat meer krediet dan die van de andere. Zo zitten er enthousiaste amateurs bij die het moesten doen met een beperkt budget, maar ook prestigieuze ploegen voor wie de eer op het spel staat, zoals het team van vijftig professoren en postdoctoraalstudenten van de Carnegie Mellon Universiteit in Pittsburgh. Naargelang de maker variëren ook de robots sterk: zo zit er een omgebouwde Humvee bij, maar ook een aangepaste Honda Acura en een robotmotor.

In theorie kan virtueel iedereen deelnemen, zolang het voertuig maar aan een uitgebreid lijstje regeltjes voldoet. Er is wel één onverbiddelijke voorwaarde. Menselijke hulp of controle van buitenaf is absoluut verboden. De voertuigen moeten hun omgeving zelf 'aftasten' met een legertje aan sensoren en ingebouwd gps-systeem. De ideale route moeten ze zelf selecteren, navigeren gebeurt automatisch. De sensoren zijn de ogen: ze schatten in hoe het terrein er uitziet, houden rekening met de condities van de ondergrond, ontwijken obstakels en andere deelnemers. Doorslaggevende factor blijft de snelheid. Wie als eerste over de meet komt binnen een tijdslimiet van tien uur, en de beste gemiddelde snelheid kan neerzetten, wint.

Cowboys zijn niet toegelaten. Er wordt een zekere graad van intelligentie verwacht van de robots. Simpelweg van het ene punt naar het andere rijden en bruutweg alle obstakels onderweg platwalsen, behoort niet tot de mogelijkheden. "Dat is niet het type intelligente oplossing dat we zoeken voor onze toekomstige militaire missies", luidt het. Robots die geen greintje intelligentie vertonen, vliegen er zonder pardon uit. Tijdens de race worden ze trouwens op de voet gevolgd door een team van de organisatie. Zodra een racerobot ontspoort, is het uit.

Het is niet voor niets dat namen als the General Dynamics Corp. en Lockheed Martin Corp. nog niet met een oplossing voor de dag zijn gekomen. Van de vijfentwintig teams die zich voor de race opgaven, moesten er al vier afhaken zelfs nog voor de kwalificatieronden gehouden werden. En het merendeel van de eenentwintig overige teams die normaal vandaag aan de start verschijnen, staat er omdat het Amerikaanse Defence Advance Research Projects Agency (Darpa) de regels enigszins versoepelde.

En de kwalificatieronde was maar een voorproefje van het echte werk. De exacte route is angstvallig geheimgehouden en wordt slechts twee uur voor de start vrijgegeven. Het enige wat de teams wel al weten is dat de route 240 tot 330 kilometer lang zal zijn en dat ze moet worden afgelegd binnen tien uur. Tot dan konden ze al eens oefenen met geparkeerde wagens en rotsblokken als obstakels, met als extraatje een bewegende uitgesneden figuur in triplex. Maar die deden heel wat robots al de das om.

Blijft nog een vraag: hoe groot is de kans dat een van de pareltjes van hedendaagse intelligente technologie vandaag de eindmeet haalt? Klein tot onbestaande, schatte Hans Moravec, robotpionier aan de Carnegie Mellon Universiteit in The New York Times. "Tenzij ze het parcours echt gemakkelijk maken, is het erg onwaarschijnlijk dat ook maar iemand van de deelnemers het zaterdag zal halen." De organisatie zelf schat de kans blijkbaar ook niet al te hoog in. Nog voor de start van de race liet de Darpa al weten dat ze de race jaarlijks zal organiseren. Hopend dat er ooit een winnaar is.

www.darpa.mil/grandchallenge

de mogelijkheden. Er wordt een zekere graad van intelligentie verwacht

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234