Maandag 03/10/2022

Paleis verliest z'n 'fikser'

null Beeld BELGA
Beeld BELGA

Hij schudde drie pausen de hand, ontmoette Obama, Poetin en tientallen andere leiders en ging 40 keer op staatsbezoek met zijn koningen. Hij hield het been stijf als de Amerikanen of Chinezen met onredelijke eisen kwamen. De chef-protocol van het paleis gaat, na 17 jaar lang álles gefikst te hebben, met pensioen. Hoog tijd voor z'n allereerste interview.

PHILIPPE GHYSENS

Sinds 1989 is Bruggeling Pierre Warnauts (65) de man die alles regelt en organiseert in het paleis. Vanavond voert hij zijn laatste opdracht uit. Na het kerstconcert gaat hij verder zijn bureau opruimen en vanaf 1 januari neemt zijn adjunct Alain Gerardy de fakkel over. Meer nog dan de kabinetschef is de chef-protocol de schaduw van de koning. Hij regelt alles, lost elk probleem op. In het paleis noemen ze hem 'de admiraal' (of 'l'amiral'). Viceadmiraal Warnauts stopte in 1989 met varen op zee om ordonnansofficier van koning Boudewijn te worden. De ordonnansofficier is een soort persoonlijke assistent van de koning, die 24 uur per dag ter beschikking staat.

Op 1 augustus 1993 zou Warnauts zijn collega gaan aflossen in Motril, maar een dag eerder kwam het bericht dat de koning overleden was. "Ik ben in Brussel gebleven om de repatriëring te regelen. In Laken is de koning opgebaard in de kapel. Ik moest de mensen ontvangen die de koning kwamen begroeten. Op het einde van de dag had ik rode ogen. Ik zag al die mensen wenen en dan kan ik het zelf ook niet droog houden. Ik ben een harde protocolchef, maar ik heb een heel klein hartje."

undefined

null Beeld BELGA
Beeld BELGA

Van Moeder Teresa tot Arafat

Een greep uit Warnauts taken: hij regelt de uitstappen en ontvangsten, vult de agenda van de koning in, doet de verkenningen ter plaatse en zorgt dat elk bezoek vlekkeloos verloopt. En zo'n helpende hand is nódig, want de mensen die de koning ontvangen, weten meestal niet hoe ze dat moeten aanpakken. Ze hebben zelfs geen idee hoe ze de vorst moeten begroeten. Ze zijn nerveus en panikeren. "Het gaat soms ver. Omdat de koning op bezoek komt, willen ze alles opnieuw laten verven of nieuw tapijt leggen, of de productie in de fabriek gewoon stopzetten", lacht de admiraal. "Maar dat wil de koning juist niét. Het moet zo natuurlijk mogelijk blijven." Een bezoek van de koning en/of koningin verloopt volgens een strikt scenario en is tot op de minuut uitgestippeld. Maar soms lopen gesprekken uit en dreigt het scenario vertraging op te lopen. Dan gaat Warnauts gewoon in het zicht staan van de koning. Hij hoeft zelfs geen teken te doen. Als de koning zijn chef-protocol in beeld ziet verschijnen, dan weet hij dat hij moet afronden.

Pierre Warnauts ontmoette de groten der aarde en maakte historische gebeurtenissen vanop de eerste rij mee. Waar zijn koningen gingen, daar volgde de chef-protocol. En telkens werd hij voorgesteld aan de gesprekspartners van de koning: de pausen, Barack Obama, John Kerry, Jacques Chirac, Angela Merkel, Joseph Kabila, de vrouw van Gandhi, Moeder Teresa en de staatshoofden van Duitsland, Roemenië, India, Estland, Ierland, China, Bulgarije, Frankrijk, Marokko, Hongarije, Griekenland, Tsjechië, Polen, Portugal, Japan en nog een paar andere landen. De president van China kwam Warnauts persoonlijk bedanken toen hij in Brugge zijn staatsbezoek afsloot, in Jordanië schudde Yasser Arafat hem vier keer de hand. "Ik heb er nog over nagedacht, toen ik mijn bureau aan het opruimen was: je geeft een hand aan de president van China of Amerika, maar op het moment zelf realiseer je je dat niet. Je bent bezig, kijkt rond of alles goed verloopt. Pas nu begin ik het te beseffen."

undefined

null Beeld Photo News
Beeld Photo News

Vreugde en verdriet

Aan de zijde van zijn vorsten beleefde Warnauts vreugde en verdriet. Hij ging mee als de koning na een ramp de slachtoffers en hulpverleners ging troosten, zoals dit jaar nog na de aanslagen in Zaventem en Brussel. "We hebben daar mensen gezien die niet wisten of hun familie dood was of in een ziekenhuis lag. Je zag dat ze het nodig hadden om hun verdriet met de koning te kunnen delen. Ook als mensen bij andere gelegenheden de koning een hand geven, beginnen ze over hun leven te vertellen. Een heel zwaar moment was de begrafenis in Limburg van de kinderen van het busongeval in Sierre. We kwamen als laatsten binnen. De sporthal was volledig donker. We zagen alleen maar die witte kisten staan. Daar heb ik emmers gehuild. De koning ook. En de koningin."

Een man die zoveel meemaakte en van nabij zag, kan een boek volschrijven met boeiende verhalen. "Neen!", lacht Warnauts gedecideerd. "Een chef-protocol ziet niks, hoort niks en zegt niks."

CHEF DIE OP Z'N STREPEN STAAT

undefined

null Beeld BELGA
Beeld BELGA

Telefoon in élke kamer voor Bush? Mooi niet

13 juni 2001

De Amerikaanse president komt op bezoek bij koning Albert in Laken. Ruim vooraf komen de Amerikaanse veiligheidsdiensten het kasteel inspecteren. Ze eisten dat in élke ruimte een aansluiting van Belgacom voorzien wordt, waarop eventueel een telefoon aangesloten kan worden. Pierre Warnauts weigert. Enkele weken later krijgt hij telefoon vanuit Laken: de technici van Belgacom staan aan de poort. Ze komen de aansluitingen plaatsen. De Amerikanen hebben zélf de opdracht gegeven, tegen de wil van het protocol in. "Laat ze niet binnen", zegt Warnauts. De contactdozen zijn nooit geplaatst.

undefined

Betonnen bollen weg voor Obama? Mooi niet

4 juni 2014

President Obama zal door koning Filip worden ontvangen in het paleis van Brussel. De Amerikaanse verkenningsploeg merkt echter dat 'The Beast', de enorme Cadillac van Obama, te breed is om voor de deur te stoppen. Twee grote betonnen bollen, aan beide zijden van de doorgang, staan in de weg. "U moet die verwijderen", krijgt Warnauts te horen. Hij bedankt de Amerikanen vriendelijk voor het advies, maar de bollen blijven staan. En Obama's wagen? Die is een eindje voor de doorgang gestopt.

undefined

Een tolk voor elke Chinese gast? Mooi niet

31 maart 2014

De president van China is het eerste inkomende staatsbezoek voor koning Filip. In het kasteel van Laken vindt het traditionele staatsbanket plaats. Een hooggeplaatste Chinees eist dat achter elke gast een tolk wordt geplaatst. "Dat moet kunnen, want in Nederland hebben we dat ook gekregen", zegt hij. Waarop Warnauts een driekleur van een tafel neemt en ferm zegt: "Ja, maar hier zijn we in België."

undefined

Kapper in nood

Pierre Warnauts is echt van álle markten thuis, zo bewees hij op 31 juli 2013. "Ik zag koningin Mathilde de hele tijd haar haren aanraken. Toen ik dichterbij kwam, merkte ik dat de speld uit haar chignon was. Ik heb in haar oor gefluisterd: 'Majesteit, de speld is los. Mag ik ze 'terugzetten'? Ik ben wel een beetje bang. Wat als ik te hard duw?' Waarop Mathilde: 'Duw maar!'"

undefined

Lord of the Rings

Op het huwelijk van Laurent en Claire, op 12 april 2003, stapt de chauffeur van hun Mercedes Maybach uit, maar vergeet de sleutel van het contact te nemen. Probleem: de ringen liggen nog in de auto. Warnauts laat de brandweer het raampje inslaan. Terwijl de mis bezig is, sms't hij naar een medewerker dat er ogenblikkelijk een nieuwe wagen geregeld moet worden. Gelukkig heeft hij een Mercedes 600 als reserve achter de hand.

undefined

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234