Dinsdag 16/08/2022

Rik Verbrugghe, de eerste revelatie van de Ronde

Maandagavond vorige week zat hij nog te kniezen in Hotel Wallebeke in Deinze, waar Lotto-Mobistar de Tour-ploeg voorstelde. Alle ogen waren gericht op Mario Aerts en Kurt Van de Wouwer, niemand vroeg om een interview met Rik Verbrugghe. Zondagochtend zag hij vol fierheid hoe een legertje persjongens in een stromende regen voor de mobilhome van Lotto bleef wachten. Voor Rik Verbrugghe, met zijn zesde plaats de revelatie van de Tour-proloog.

LE PUY DU FOU / MONTAIGUE

Walter Pauli/Tony Landuyt

Tot minder dan een kwartier voor het afsluiten van de tijdrit zag het er naar uit dat Rik Verbrugghe, een van de allereerste renners (de achtste van 280) die zich al in de vroege namiddag op gang moesten trekken om de 6,8 kilometer rond Le Puy du Fou af te werken, zou tekenen voor de stunt van de dag. Rik Verbrugghe klokte immers af na een bijzonder scherpe acht minuten twintig. Vanaf de eerste concurrent bleek meteen dat wie 'maar' vijftien seconden moest toegeven op de Belg een prima tijd neerzette - twintig, vijfentwintig seconden trager dan Verbrugghe, dat was eerder regel dan uitzondering. In het Lotto-kamp kreeg Jean-Luc Vandenbroucke het uitzonderlijke van Verbrugghes prestatie in de smiezen en iedere renner die (ver) boven de tijd van de boomlange, grillige belofte bleef, wakkerde de hoop aan op het ondenkbare en onverhoopt geel. Toen ook specialisten als O'Grady moesten passen, hadden ze het bij Lotto over een té goed uitgevallen strijdplan.

"Toen we de startvolgorde overliepen", legde Jean-Luc Vandenbroucke uit, "vonden we het geen slecht idee om Verbrugghe als eerste te laten starten. Goed, hij is onze beste proloogrenner en de gewoonte zegt dat de beteren het laatst moeten starten, maar wat heb je dan als een renner binnenloopt met een twaalfde tijd? Niets toch? Daarom dachten we zo: laat Verbrugghe vroeg starten. Normaal gezien pakt hij dan de leiding en als het even meezit heeft hij nog altijd de beste tijd als de rechtstreekse tv-uitzending begint. Zo'n extra reclame is altijd mooi meegenomen."

Zeg dat wel. De Lotto-leiding voelde het zelfs kriebelen. "Verbrugghe zit al een paar uur in het hotel, in de Campanile in La Roche-sur-Yon.... zestig kilometer van hier." Dat was meteen een overtreding van de letter van het Tour-reglement, dat stipuleert dat iedere leider in de tussenstand in een tijdrit verplicht is om aan de aankomst te blijven, tot zijn tijd verbeterd wordt. Verbrugghe hoorde dus helemaal niet in La Roche-sur-Yon te zitten, wel in Le Puy du Fou. "In de praktijk is er niemand van die vroege renners die zich iets aantrekt van die regel", schokschouderden ze bij Lotto, "maar ineens begin je natuurlijk te twijfelen."

In voornoemde Campanile in La Roche-sur-Yon steeg de spanning al evenzeer met de minuut. Lotto-maats kwamen Verbrugghe een beetje opjutten, hijzelf probeerde vanop de massagetafel de tv in de gaten te houden, maar de verzorger zelf hinderde meer (namelijk Verbrugghes zicht) dan dat hij de spieren weer soepel kneedde. "Natuurlijk ga je even dromen," gaf Rik Verbrugghe achteraf toe, in een uiterst verzorgd, haast vlekkeloos Nederlands, een stevige pluim voor een Franstalige -Verbrugghe komt uit het Waals-Brabantse Hélécine en woont in Luik. "Zeker toen Laurent Brochard drie seconden boven mijn tijd bleef, begon ik plots te dromen van het geel. Maar tien minuten later was dat afgelopen. Spijtig natuurlijk, maar wel te verwachten. Ontgoocheld ben ik dus zeker niet, wel heel tevreden met mijn prestatie."

Het was Brochards Festina-ploegmaat Christophe Moreau die met 8 minuten 17 seconden als eerste beter deed dan Verbrugghe. Nadien volgden nog vier renners: winnaar Lance Armstrong, Alex Zülle, Abraham Olano en Chris Boardman. Verbrugghe: "Ik volg dus nipt na de absolute wereldtop op dit onderdeel. Op iemand als Chris Boardman moet ik amper twee seconden inleveren. Een fikse opkikker voor de volgende dagen."

Een opsteker ook voor het Lotto-team. Verbrugghe mag dan al het geel gemist hebben (Armstrong raasde uiteindelijk 18 seconden sneller over het parcours), hij is wel de beste jongere. Vroeger was dat goed voor de witte trui, vandaag alleen voor de eer en een geldprijs van 3.000 Franse franc (18.000 frank, 4500 euro). Geluk bij een ongeluk: de 'beste jongere' moet niet meer na de rit naar de huldiging, wel bij het begin van de volgende etappe - Verbrugghe mocht in zijn hotel blijven.

Overigens is, zo legt hij aan een verzopen start in Montaigue, die proloog geen reden om naast de schoenen te lopen. Rik Verbrugghe, in het verleden vaak niet verlegen om een stevige uitspraak, predikt nu realisme. "De ervaring is wel leuk, ploegmaats en ploegleiding die je komen feliciteren, jullie journalisten die hier in de slagregen blijven staan om met mij te praten (een grijnsje, vanuit zijn droge plaats in de Lotto-mobilhome), maar voor de Tour heb ik benadrukt dat ik de Ronde van dag tot dag zou rijden, en daar blijf ik bij. De titel 'Beste Jongere' ga ik ook niet als een gek verdedigen. Eigenlijk liggen vlakke etappes me niet zo goed, er zijn wellicht anderen die hier veel beter aan hun trekken zullen komen. Maar nu weet ik ook wel dat ik eigenlijk in de ideale situatie verkeer om tijdens de eerste dagen eens proberen mee te gaan in een vlucht."

Dat was ook buitenlandse collega's niet ontgaan. Zij kenden Verbrugghe vooral als een jongen die behoorlijk bergop kan - als hij in beeld kwam, dan was dat vooral in zeer bergachtige etappewedstrijden als de Ronde van Romandië en de Dauphiné Liberé, terwijl hij hier een prima proloog neerzet op een bijna biljartvlakke omloop. Verbrugghe: "Ik heb al goede prologen gereden. Ik was dit jaar zesde in de Dauphiné Liberé, vorig jaar 21ste in de Tour. Ik wilde dit jaar absoluut beter doen, zo ergens tussen de 10de en de 15de plaats. Maar het klopt dat dit parcours mij eigenlijk minder ligt. Ik heb het liever een stuk heuvelachtiger. Een analyse van mijn proloog bewijst dat trouwens. Na twee kilometer had ik de zeventiende tijd. Na vier kilometer - toen we dus dat bergje over waren - bezette ik de vierde plaats. Op het lastigste stuk heb ik dus het verschil kunnen maken. Maar goed, als ik mij eens zou toeleggen op prologen, moet ik natuurlijk nog flink vordering kunnen maken."

Dat hoopt natuurlijk ook sportdirecteur Jean-Luc Vandenbroucke, al was die natuurlijk nu al in de wolken over de prestatie van een renner die nooit voor een ander team dan 'zijn' Lotto reed: "Verbrugghes seizoen was tot dusver niet opvallend. Maar een goede prestatie in de Tour doet al het andere vergeten, nietwaar?"

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234