Dinsdag 16/08/2022

Schone schijn in de koers naar de zon

Eind deze maand maakt organisator ASO bekend wie er mag meerijden in de Tour. Een moeilijke oefening, want de grote namen rijden niet noodzakelijk voor de grote teams en de grote teams hebben niet noodzakelijk een grote naam. Volgens de meest waarschijnlijke kansberekening strijden Skil Shimano, Vacansoleil, Saur Sojasun en BMC Racing Team voor het laatste ticket. Parijs-Nice, ook een ASO-organisatie, gold deze week als auditie. En dat is slecht nieuws voor de Australische rondespecialist Cadel Evans.

Lobbywerk in Parijs-Nice: kleine teams proberen bij organisator ASO ticket voor de Tour te versieren

Parijs-Nice is vaak meer middel dan doel. En soms ligt het er dik op: woensdag viel Alberto Contador; het was de Rabo-volgwagen die hem opnieuw naar het groepje van geletruidrager Lars Boom loodste, nochtans een Raborenner. Een vriendendienstje voor de Spanjaard, want wie weet wat de toekomst brengt. En donderdag was er in de slotkilometer een aanval van Brice Feillu, dit jaar nieuw bij Vacansoleil. Ook dat was voor de schone schijn. Pro forma versnellen, de trui tonen en gelijk weer ingelopen worden: opdracht volbracht.

Scoren in Parijs-Nice staat niet noodzakelijk gelijk aan ritten winnen. Zeker dit jaar niet. De kleine ploegen rijden met een andere agenda: het behagen van organisator ASO. De reden is simpel: ergens eind deze maand zal de Amaury Sport Organisation bekendmaken welke teams de Tour de France mogen rijden. En de vraag is veel groter dan het aanbod.”

Het gros van de ProTourploegen is zeker van een uitnodiging, maar lang niet allemaal. Dat zit zo. Op 25 september 2008 sloot ASO een akkoord met de UCI over ‘de wereldkalender’. Daarin kwam de Internationale Wielerunie, na een veelbesproken koude oorlog, tot een vergelijk met de organisatoren van de drie grote rondes. Dat vereiste wat water bij de wijn. De ‘Grote Rondes’ kregen wat ze wilden: een grote autonomie. Zo zijn de selectiecriteria voor Tour, Giro en Vuelta niet gelijk aan die van de andere races op de kalender. In het akkoord met Tourorganisator ASO staat bijvoorbeeld dat alleen die ProTourteams die per 25 september 2008 bij de UCI aangesloten waren, automatisch kunnen meedoen aan de Tour. De directe consequentie is dat de ‘nieuwe’ ProTourploegen (Team RadioShack, Garmin-Transitions, Team Katusha en Team Sky) niet bij voorbaat zeker zijn van deelname.

Maar geen Armstrong in de Tour, dat kan natuurlijk niet. Bij ASO doen ze daar ook niet moeilijk over. “Une equipe incontournable”, zei grote baas Christian Prudhomme over RadioShack. De naam van de andere grote jongens heeft de chef van de Tour nog niet genoemd. En dat maakt zelfs de giganten een beetje zenuwachtig. “Alles kan, ook een Tour zonder Sky”, zegt manager Dave Brailsford over de kansen van zijn Britse team.

Natuurlijk is de weifelende houding van de Britten een stuk valse bescheidenheid. Een Tour zonder Boasson Hagen of Bradley Wiggins, de nummer vier van vorig jaar, is gewoon heel onwaarschijnlijk. En zo heeft elk van de nieuwe ProTourteams wel een paar namen die de Tour doorgaans van extra pigment voorzien. Garmin heeft Vandevelde en Farrar, Katusha heeft McEwen en Kirchen.

ASO is zich terdege bewust van de delicaatheid der dingen. Het laat dit seizoen 22 teams toe tot de Tour, twee meer dan vorig jaar en het maximale aantal dat logistiek haalbaar is. Dat maakt de rekensom nogal eenvoudig. Zestien ploegen krijgen gezien de deal met de UCI van 2008 automatisch startrecht. Daarbij QuickStep en Omega Pharma-Lotto. Recente en minder recente ‘nieuwkomers’ Katusha, Sky, Radioshack en Garmin komen daar meer dan waarschijnlijk bij.

Dat geeft nog twee resterende plaatsen voor alle andere teams. Weinig, want in bovenstaande constellatie rijden de winnaar en de nummer twee van de Tour van 2008 nog niet mee. Ook het Pro Continentale Cervélo van Carlos Sastre moet er dus nog bij. Dat geeft dus nog één resterende plaats en dan komt de kat op de koord: wat met Cadel Evans, wereldkampioen en podiumkandidaat? Hij verhuisde dit seizoen van Omega Pharma-Lotto naar het Amerikaans-Zwiterse BMC en zette zo zijn deelname aan de Tour op de helling. Want het is lang niet zeker dat deze nieuwkomer straks aan de start komt. Zoals gezegd: Tourbaas Prudhomme noemt behalve Radio Shack geen teams bij naam. Maar hij liet zich bij de Tourpresentatie wel een zinnetje ontvallen dat veel zou kunnen betekenen. “Teams die draaien rond één bepaalde renner zijn geen evidentie voor de Tour.” Ook minder goede verstaanders zagen daarin een boodschap die gericht was aan BMC.

Evans en zijn nieuwe team liggen in balans met drie andere teams: Saur-Sojasun, Skil-Shimano en Vacansoleil. Wie van hen aan de haal gaat met het laatste ticket is een politiek spel, met Parijs-Nice als rondetafel. En opvallend: BMC neemt de handschoen niet op. Het zet in op de Tirreno-Adriatico en laat Frankrijk links liggen. Dat hoeft geen groot probleem te zijn, zegt ploegleider John Lelangue: “Je hoeft Parijs-Nice niet te rijden om een goed contact te hebben met ASO. Dat kan ook door eerlijk te zijn met hen. Ik heb in november al gezegd dat we geen twee competitieve teams kunnen samenstellen en dat wij opteren voor de Tirreno als voorbereiding op de Giro. Wij kiezen voor een sportief verhaal. Niet voor strategie. Evans zal wel Luik-Bastenaken-Luik en de Waalse Pijl rijden, ook koersen van ASO, maar hij rijdt die gewoon om dat ze in het sportieve plan passen.”

Ook vervelend voor BMC: het won dit seizoen nog niet. De concurrentie deed dat wel al. Vacansoleil zelfs al vier keer. Manager Hilaire Van der Schueren vindt dat dat moet volstaan voor een Tourdeelname. “Vier keer gewonnen: wat kunnen wij meer doen?” Bij BMC vinden ze het lege palmares voorlopig geen item. “We hebben altijd aangegeven dat wij niet mikten op de eerste seizoensmaanden.”

En er is meer: Vacansoleil sponsort ASO. Op de boog van de laatste kilometer prijkt in Parijs-Nice in grote letters de naam van de Nederlandse Touroperator. Voor BMC hoeft dat allemaal niet. Het team doet ook niet mee aan die andere ongeschreven wet: de Franse organisator ASO houdt van alles wat Frans is. En dat is meteen ook de enige reden waarom Saur-Sojasun, die andere concurrent van BMC, een ernstige kandidaat is voor de Tour. Alles aan het team is Frans: de manager, de sponsor, de licentie en alle negentien renners. Dat maakt hen tot een kandidaat bij uitstek, vooral dan omdat er zonder Saur maar vier Franse teams zouden starten: het laagste aantal sinds 1996. Als tegenoffensief presenteren ook de twee Nederlandse teams zich in Parijs-Nice in hun meest Franse gedaante. Skil rijdt met drie Fransen, Vacansoleil heeft de broertjes Feillu. Geen toeval, natuurlijk.

BMC heeft er geen enkele, maar, zo zegt John Lelangue, dat is geen probleem: “Wij hadden het ook kunnen doen: twee Fransen nemen, om twee Fransen te nemen. Maar dat hebben we niet gedaan. Er waren geen talenten op de markt die pasten in ons verhaal.”

Dat BMC het spel niet meespeelt kan betekenen dat de Tour niet absoluut hoeft voor de Amerikaanse Zwitsers. Lelangue ontkent dat niet helemaal. “De Tour moet altijd, maar voor we Evans onder contract hadden waren we niet eens kandidaat. We hebben hem dat ook duidelijk gezegd: ‘Wij kunnen deelname niet garanderen.’ Ons seizoen is meer dan de Tour. We willen goed zijn in de klassiekers. En in de Giro.”

De apathie van BMC zou ook kunnen betekenen dat het team zijn schaapjes al op het droge heeft. Want er is één grote troef: John Lelangue zelf. Lelangue is ex-werknemer van ASO. Dat zorgt natuurlijk voor heel directe lijnen met de Tourdirectie. En dat is een item. “Ik heb gevloekt toen ik hoorde dat BMC Lelangue binnen haalde”, zegt Van der Schueren van Vacansoleil. “Precies omwille van de link met ASO.” Bij Skil zien ze er dan weer geen graten in: “Een goed contact met ASO staat niet gelijk aan een koffie drinken met Christian Prudhomme. Onze relatie met ASO is gebaseerd op het positieve verhaal dat wij voorleggen.”

Een Tour die én Frans is én alle grote namen aan de start brengt, lijkt voorlopig een onmogelijke puzzel. Het verdict volgt normaliter eind deze maand. Precies omdat er zoveel kandidaten zijn voor deelname, wil Prudhomme “bij het begin van de lente” zijn keuze al openbaren. En misschien volgt er wel een kunstgreep: méér dan 22 ploegen, bijvoorbeeld. En er is dat berichtje van UCI-voorzitter Pat McQuaid: een handvol renners zit in de problemen met het bloedpaspoort. De namen moeten straks nog volgen, maar hun teams, zeker die met het verkeerde profiel, moeten straks vrezen voor hun Tourdeelname. Tom Boonen heeft het al bewezen: ASO voelt zich nogal snel ethisch bezwaard.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234