Donderdag 29/09/2022

AchtergrondBig tech

Sheryl Sandberg, rechterhand van Mark Zuckerberg, verlaat Facebook na 14 jaar

Dankzij Sandberg werd Facebook een echte geldmachine: ze bouwde het sociale netwerk uit tot advertentieplatform Beeld CQ-Roll Call, Inc via Getty Imag
Dankzij Sandberg werd Facebook een echte geldmachine: ze bouwde het sociale netwerk uit tot advertentieplatformBeeld CQ-Roll Call, Inc via Getty Imag

Het ‘complementairste duo van Silicon Valley’ is niet meer. Sheryl Sandberg (52) stapt op als operationeel directeur van Meta, het moederbedrijf boven Facebook. De Amerikaanse was veertien jaar lang de rechterhand van stichter en topman Mark Zuckerberg (38).

Robbe van Lier

De exacte reden voor het vertrek van Sandberg als operationeel directeur (COO) is niet meteen duidelijk. Al stellen ingewijden in het bedrijf al jarenlang niet de vraag of ze zou vertrekken, maar wel wanneer dat zou gebeuren. En hoewel in 2008 – bij haar overgang van Google naar Facebook – verwacht werd dat ze binnen afzienbare tijd de rol van Mark Zuckerberg als nummer één zou overnemen, is het nooit zover gekomen. Al lijkt dat geen rol te spelen in haar beslissing.

Facebook staat momenteel op een kruispunt. Strengere privacyregels en een aangepast beleid bij Apple maken het voor Meta moeilijker om (nog) meer geld uit advertenties te halen, en laat dat net de corebusiness van Sandberg zijn. Bovendien staat de omslag naar de zogenaamde metaverse voor de deur, waardoor Facebook op zoek moet naar een nieuw, maar tegelijk hoogst onzeker businessmodel.

Zelf zegt Sandberg in een statement meer tijd vrij te willen maken voor filantropie. Ook blijft ze aan boord in de raad van bestuur van Meta, waarin ze de eerste vrouw ooit is.

Het vertrek van Sandberg is de zoveelste tegenvaller is voor Zuckerberg en Facebook. Al jarenlang sukkelt het sociale netwerk van de ene crisis in de andere. Van privacyproblemen over de Russische inmenging bij de Amerikaanse verkiezingen, haatpraat die het niet onder controle krijgt en de verspreiding van fake news, tot gebruikersaantallen die dalen en advertentie-inkomsten die slinken. Recent kreeg Facebook serieuze klappen op de beurs. Het vertrek van Sandberg zorgde er bovendien voor dat het Meta-­aandeel alweer daalde.

Het toont aan hoe belangrijk Sandberg voor Facebook is. Of beter gezegd was. Want hoewel ze bij het grote publiek niet de bekendheid geniet van stichter Zuckerberg, speelde ze een cruciale rol in de uitbouw van het bedrijf.

The Facebook

Toen de amper 23-jarige Zuckerberg haar leerde kennen op een feestje in Silicon Valley, heette Facebook nog ‘The Facebook’, telde het 70 miljoen gebruikers, draaide het bedrijf verlies en was het niet beursgenoteerd. Vandaag tellen de verschillende diensten van Meta (Facebook, Instagram, Messenger en Whatsapp) zo’n 3 miljard gebruikers wereldwijd en noteerde Meta in het eerste kwartaal van dit jaar een omzet van 27,9 miljard dollar, ongeveer 26 miljard euro, (+7 procent) en een nettowinst van zo’n 7,5 miljard dollar, ongeveer 7 miljard euro, (-21 procent).

Sandberg deed bij Facebook wat haar ook al bij Google een gevestigde waarde had gemaakt: ze creëerde een money machine. Ze bouwde Facebook uit tot een advertentiereus. Reclame, vooral advertenties voor kmo’s, werd de cashcow van het sociale netwerk, dat dankzij haar ook een commercieel succes werd. In aanloop naar de beursgang in 2012 noemden specialisten haar ‘het geheime wapen van Facebook’, door haar uitgebreide netwerk en zakelijke doortastendheid.

Volgens Zuckerberg zelf leerde zij hem een bedrijf leiden. Hij staat eerder gekend als stoïcijns, maar zij wordt geprezen als volleerd netwerker. Sandberg – geboren in Washington DC als oudste van drie kinderen in een Joodse familie – startte haar carrière overigens bij de Wereldbank, nadat ze met grote onderscheiding was afgestudeerd aan Harvard.

Waarnemers omschreven Zuckerberg en Sandberg in het verleden dan ook als het ‘complementairste duo van Silicon Valley’. Hij kon zich bezighouden met de technische kant van de zaak. Zij maakte van Facebook een succesvolle advertentiemachine met miljardenomzet, draafde netwerk­events af zoals het Wereld Economisch Forum in Davos, en voelde zich als een vis in het water in de wandelgangen van de politieke centra van Washington tot Brussel. Dat laatste kreeg ze mee in de jaren negentig, toen ze topfuncties bekleedde op het Amerikaanse ministerie van Finan­ciën.

Rolmodel

Sandberg ontpopte zich tot rolmodel voor vrouwen aan de top in het zakenleven, en zeker in het door mannen ­beheerste technologielandschap. Ze schreef verschillende managementboeken waarin vrouwelijke waarden centraal staan en waarbij ze vrouwen aanspoort meer leidinggevende functies op te nemen en tegen de heersende obstakels in te gaan. Tegelijk roept ze bedrijven en organisaties op meer vrouwen een kans te geven.

Toch krijgt ze ook kritiek. Haar rol in verschillende van de Facebook-schandalen van de laatste jaren en hoe ze daarmee omging leverden haar de bijnaam van ‘Iron Lady’ van Facebook op. Zo betaalde Facebook onder haar leiding een consultancybureau om concurrenten – zoals Apple en Google – met valse nieuwsberichten zwart te maken en de aandacht van de eigen schandalen af te leiden. Ook werd ze een tijdlang beschuldigd het onderzoek naar de Russische inmenging via fake news te hinderen.

In ieder geval heeft haar carrière Sandberg tot nu toe geen windeieren gelegd. Volgens Forbes is ze een van de invloedrijkste vrouwen ter wereld, met plaats 36 in de ‘Power Women’-lijst van het blad en een geschat vermogen van 1,6 miljard dollar (zo’n 1,49 miljard euro). In dat fortuin zitten onder meer aandelen waarmee ze zo’n 0,5 procent van Meta bezit.

Wat de toekomst brengt voor Sandberg is voorlopig onduidelijk. Insiders voorspellen al lang een politieke toekomst voor haar. Of – en wanneer – het zover komt, is afwachten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234