Donderdag 26/05/2022

Steenrijke stripheld uit Tsjechië

Hij kocht een bibliotheek voor Vaclav Havel en een topsportacademie voor de KU Leuven, maar wat weet u over de Tsjech Zdenek Bakala (51)? Het zou een vraag in De slimste mens kunnen zijn. Nummer 683 op de Forbes-lijst, maar toch vooral latent miljardair. 'Zet hem naast twintig andere mensen en hij valt niet op.' Jan-Pieter de Vlieger

Hello, I am Rik and this is my wife Christel." Omega Pharma - Quick Step-ploegleider Rik Van Slycke schudde donderdag de hand van Zdenek Bakala, de man die in Leuven een topsportcentrum bouwt. Aan de ontmoeting tussen de ex-renner en de huidig miljardair was niks stijf, niks krampachtig, niks geforceerd: gewoon twee mannen en twee vrouwen die samen een glas champagne dronken.

"Bakala is geen nouveau riche", zegt Omega Pharma-CEO Marc Coucke in Humo. "Niet iemand die iedereen de les gaat lezen." Landgenoot en renner Zdenek Stybar heeft dezelfde indruk. "Zo down to earth. Als ik niet wist wie hij was, ik had gevraagd om samen een koffie te gaan drinken."

Zdenek Bakala heeft iets van stripfiguur Largo Winch: een non-conformistische en wat jongensachtige miljardair. Hij houdt van mooie vrouwen: zijn echtgenote Michaela Maláčová is ex-miss Tsjechië, een competitie die hij nog geregeld bijwoont. Bij een blitz-bezoek aan de voorbije Tour droeg hij gewoon een T-shirt. En een pet. "Zet twintig mensen bij elkaar en je haalt Zdenek er niet uit", zegt Omega Pharma - Quick Step-CEO Patrick Lefevere. "Hij draagt even graag een polo van de ploeg als een pak."

Toch staat Bakala met een geschat vermogen van 1,5 miljard euro op plaats 683 in de Forbes-lijst van de rijkste mensen. En anders dan Largo Winch heeft hij dat helemaal zelf bij elkaar gewerkt. "Hij is zelfs meer dan een selfmade man", zegt Lefevere. "In die zin dat hij bijna met een achterstand is begonnen. Als negentienjarige jongen weggevlucht uit het Tsjecho-Slowakije."

Daar begint het verhaal van Bakala, op Thanksgiving van 1980 wanneer hij arriveert in de Verenigde Staten met vijftig dollar verstopt in een sandwich en met de grote ambitie om het waar te maken. Hij begint als afwasser in Harrah's Casino in Lake Tahoe, behaalt aan de Universiteit van Californië een diploma economie en later een MBA aan Tuck University.

Hij loopt hoog op met dat laatste instituut. "Alles wat ik heb bereikt, heb ik aan mijn Amerikaanse opleiding en de Tuck Universtiteit te danken", zegt Bakala. Vandaag steunt hij de universteit financieel en zorgt hij ervoor dat minder gefortuneerde Tsjechische studenten er aan de slag kunnen.

Het grote geld maakte Bakala in het bankwezen, middels een blitzcarrière. Van investeringsbanken in Londen en New York naar de Credit Suisse First Bank om er de verrichtingen in Tsjechië te coördineren. Zo keerde Bakala alsnog terug naar het land dat hij ontvluchtte. "Ik had nooit gedacht dat ik zou terugkeren", zegt hij in een van zijn schaarse interviews. "Evenmin had ik ooit gedacht dat communisme in elkaar zou vallen."

Laat het een van de weinige verkeerde inschattingen zijn in leven en werk van Zdenek Bakala. "Dat moet zijn talent zijn", zegt Lefevere. "Situaties juist analyseren en snel beslissen. Stel je maar eens voor hoeveel eerbare en oneerbare voorstellen er elke dag in zijn mailbox binnenkomen. Die moet hij juist filteren."

De val van het communisme stuwt de carrière van Bakala: hij begeleidt de overheid mee richting privatisering en vrije markt. De overname van Skoda door Volkswagen - 1 miljard dollar - draagt zijn signatuur. President Vaclav Havel wordt een vriend.

In 1994 gaat Bakala voor zichzelf werken: hij richt Patria Finance op, de eerste Tsjechische investeringsbank. Zeven jaar later al verkoopt hij die bank door aan het Belgische KBC.

Vandaag zit Bakala in meer de traditionele industrieën. In steenkool vooral. "Ik houd van tastbare dingen", zegt hij zelf.

Bakala heeft vandaag grote mijn-projecten lopen, in het Debiensko-gebied in Polen bijvoorbeeld. Maar "na dagen van vierentwintig uur werken", staat nu ook genieten op de agenda. Lefevere: "Op zijn vijftigste heeft hij beslist om meer tijd voor zichzelf te maken. Voor familie, voor plezier, voor projecten die minder pure business zijn. Hij gelooft erg in terug geven aan de maatschappij."

Daarom investeert Bakala vandaag dus in wielerploeg Omega Pharma - Quick Step, daarom kocht hij een gebouw voor de Vaclav Havel bibliotheek, daarom heeft hij wijnboerderij, daarom zet hij in Leuven een topsportacademie. "Ooit genoot ik van het nachtleven in Praag", zegt Bakala. "Vandaag wil ik alleen nog thuis zijn met mijn vrouw en mijn kinderen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234