Dinsdag 27/09/2022

Terdoodveroordeelde pleegt vlak voor executie zelfmoord

In Texas heeft een man die donderdag een dodelijke injectie zou krijgen een paar uur voor zijn executie zijn halsslagader doorgesneden. In zijn eigen bloed schreef hij nog dat hij onschuldig was, zo melden bronnen uit de gevangenis.

Door Barbara Debusschere

Brussel l Hoe de zwaar bewaakte Michael Johnson zich zo snel en zo stil met een scherp mesje van het leven heeft kunnen beroven, is een raadsel. Geen enkele terdoodveroordeelde pleegde ooit zo kort voor zijn executie zelfmoord.

In Livingstone, Texas zijn ze wel wat akeligs gewoon. Momenteel wachten in die speciale gevangenis namelijk 390 mensen op hun dood. Dit jaar alleen al moesten de bewakers er 21 veroordeelden begeleiden en vooral goed in de gaten houden op hun laatste levensdag.

Het gebeurt dat die mensen doorslaan, roepen, huilen of net griezelig stil worden enkele uren voor ze overgebracht worden naar Huntsville, waar de executies uitgevoerd worden.

Michael Johnson (29), ter dood veroordeeld voor een roofmoord in 1995, zou donderdagavond na elf jaar in de cel de dodelijke injectie krijgen. Maar Johnson was de door de staat opgelegde dood te vlug af.

Toen hij rond halfdrie 's nachts zijn laatste ontbijt at en een praatje sloeg met zijn bewakers leek alles nog in orde. Hoewel Johnson altijd is blijven volhouden dat hij niet schuldig was aan de moord op pompbediende Jeff Wetterman, leek hij zich neer te leggen bij zijn lot.

Zoals alle veroordeelden die binnen een paar uur zullen worden omgebracht, werd hij die dag om de vijftien minuten gecontroleerd op mogelijk verdacht of opstandig gedrag. Maar Johnson gedroeg zich om 2.30 uur zeer normaal.

Toen zijn bewaker tien minuten later opnieuw in Johnsons cel keek, zag hij de man echter liggen in een enorme plas bloed. Met een scherp voorwerp, een aangescherpt stuk metaal of een scheermesje, had Johnson een slagader in zijn hals en een ader in zijn rechterarm doorgesneden.

De man leek toen ze hem vonden nog bij bewustzijn maar reageerde nergens meer op. Een uur later werd hij dood verklaard.

Johnson was de zevende terdoodveroordeelde die zelfmoord pleegde sinds Texas in 1974 de doodstraf herinvoerde. Van de zes anderen was er geen enkele die dat zo kort voor zijn eigen executie deed.

Daar kunnen allerlei redenen voor zijn, maar een van de meest plausibele is dat zoiets zo goed als onmogelijk is. Ook Johnsons cel was gecontroleerd op wapens en de man werd vier keer per uur gecontroleerd. Hij was de enige die die dag onder die speciale 'dodenbewaking' stond. Hoe hij aan een scheermesje of scherp stuk metaal gekomen is, is een absoluut mysterie.

Maar de bewakers wachtte nog een onaangename verrassing toen ze zijn hevig bloedende lichaam vonden. Op de muur van zijn cel schreef Johnson in zijn eigen bloed 'I did not shoot him'.

Dat schrijft de Texaanse krant The Houston Chronicle op basis van anonieme verklaringen van gevangenispersoneel dat nauw bij Johnsons zaak betrokken was. Een regeringsmedewerker die de zaak van dichtbij volgde, zou dat ondertussen bevestigd hebben.

Johnson moet dus net nadat hij in uiterste stilte zijn aders had doorgesneden ook nog de kracht gevonden hebben om die wanhoopsboodschap op de muur te 'schilderen'. Een afscheidsbrief werd nog niet gevonden en de bewakers en ook Johnsons advocaat, Greg White, zijn hun verbazing over de zelfmoord nog niet te boven.

"Ik sprak hem heel regelmatig en altijd was hij goedgeluimd. Niets wees erop dat dit soort zelfmoordgedachten door zijn hoofd spookten of dat hij dacht dat hij gedoemd was", aldus White tegen de lokale pers. Enkel Johnsons zus zou woensdag van haar broer gehoord hebben dat hij aan zelfmoord dacht.

De dramatische boodschap in bloed vindt White wellicht iets minder verbazend. Johnson had namelijk altijd gezegd dat hij onschuldig was. Het was volgens hem zijn toenmalige vriend David Vest die op die fatale dag in 1995 Wetterman neerknalde.

De twee jongens, toen 17 en 18, reden die dag in een gestolen Cadillac naar het strand om daar Vests verjaardag te vieren. Ze moesten tanken maar hadden geen geld bij en een van hen schoot dan maar de pompbediende met een gestolen geweer in het gezicht. De man was op slag dood.

Vest pleitte schuldig voor roofoverval. In de rechtbank had Vest de misdaad waarvan hij beschuldigd werd onbetwist moeten laten. Volgens Johnson en White kwam dat neer op bekennen dat hij het was die de trekker overhaalde.

Maar Vest kreeg slechts acht jaar cel en is sinds 2003 weer vrij. Als onderdeel van de juridische deal voor zijn vrijlating moest hij tegen Johnson getuigen, wat tot diens terdoodveroordeling leidde.

Tot vorige week dienden Johnsons advocaten nog aanvragen voor een hoger beroep in bij het Hooggerechtshof, maar die werden geweigerd. Mogelijk is Johnson toen de moed finaal beginnen te verliezen.

Nochtans werkte zijn advocaat White op het moment van zijn zelfmoord nog aan een ultieme reddingspoging. In een laatste beroepsaanvraag zou hij aanvoeren dat de wet in Texas het verbiedt om gevangenen te martelen of onnodig pijn te doen. Dat terwijl hij bewijzen had dat drie middelen die in Texas voor doodstraffen worden gebruikt 'vreselijke pijnen' kunnen veroorzaken.

Maar Johnson geloofde er blijkbaar niet meer in. Of was misschien zelf doodsbang voor die vreselijke pijnen.

De familie van het slachtoffer, die speciaal naar Huntsville zou afreizen om de executie bij te wonen, is ondertussen opgelucht dat ze die zware trip nu hebben kunnen afgelasten.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234