Vrijdag 30/09/2022

Tophistoricus Orlando Figes bekent anoniem afkraken van collega’s

De academische toekomst van de vooraanstaande Britse historicus Orlando Figes hangt aan een zijden draadje. Figes heeft onder zware druk moeten toegeven dat hij op Amazon.com recensies plaatste waarin hij boeken van collega’s afkraakte, terwijl hij eigen werk ophemelde.

De Britse historische wereld staat op stelten door een schandaal dat steeds maar verder lijkt uit te deinen. Onverkwikkelijke spilfiguur is Orlando Figes, auteur van bekroonde boeken over de geschiedenis van Rusland, zoals Fluisteraars, een boek over afluistermethodes onder Stalin.

De bal ging twee weken geleden aan het rollen toen historici vaststelden dat op de website Amazon systematisch recensies opdoken waarin Figes’ boeken werden geprezen, terwijl die van zijn academische rivalen hardhandig de grond werden ingeboord. Die korte recensies werden geplaatst onder de schuilnamen ‘historian’ en ‘orlando-birkbeck’. Zo werd het wijd en zijd geloofde Molotov’s Magic Lantern van Rusland-experte Rachel Polonsky door ‘historian’ met de grond gelijk gemaakt: “Onbegrijpelijk dat het ooit gepubliceerd werd, pretentieus en bijna niet te volgen.” Polonsky liet het er niet bij zitten en speurde via IP-adressen naar de identiteit van de anonieme scherpslijper. Die verwezen naar een en dezelfde persoon op het Birkbeck College in Londen, waar Orlando Figes doceerde.

The Times Literary Supplement kreeg lucht van de kwestie en speculeerde hardop over Figes’ rol. Meteen nam hij een advocaat onder de arm en eiste hij een rechtzetting. Maar amper een paar uur later luidde Figes alweer een andere klok. Zijn advocaat deelde mee dat Figes’ vrouw, juriste Nathalie Palmer, zich achter het pseudoniem schuilde én dat hij van niets op de hoogte was.

Het rumoer in de Britse pers verstomde echter niet. Onder druk gezet gaf Figes uiteindelijk toe dat hij de anonieme scribent was van de reviews waarin hij zijn collega’s door de modder sleurde. Hij nam “de volledige verantwoordelijkheid” op zich en voegde eraan toe dat “hij domme fouten had gemaakt”. Hij bekende dat hij zelfs aan zijn advocaat verkeerde info had verstrekt. “Ik heb in paniek gehandeld en de zaak is geëscaleerd”, luidde het. “Mijn vrouw probeerde me uit de wind te zetten. Maar ik geef toe, sommige recensies waren kleingeestig en niet genereus, al wou ik niemand kwetsen.”

Figes riskeert ontslag bij Birkbeck College.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234