Vrijdag 01/07/2022

Videogames komen nu ook door een draadje

Met het pas gelanceerde Belgacom OnLive (DM 31/7) kunnen videogames nu ook op aanvraag worden gestreamd. Maar er moeten nog heel wat technologische kapen worden gerond voordat de speelkwaliteit zich kan meten met die van games op een schijfje.

Het is een nieuwe wet in de media: iedereen doet ineens alles, en de werelden van de media en de telecom groeien naar elkaar toe. Telenet, bijvoorbeeld, maakt zelf televisie, met zijn Studio 100-kanaal en zijn betaalzender Prime. De telecomoperatoren leveren tv-uitzendingen van het Belgische eersteklassevoetbal. Mediaconcern De Persgroep zou een kandidaat zijn voor de overname van gsm-operator Base.

Ook videogames, een medium dat in België goed is voor een jaarlijkse opbrengst van zo'n 220 miljoen euro, vallen stilaan in het vizier van telecomoperatoren. Belgacom zet de eerste stap: het brengt OnLive op de markt, waarvoor het twee jaar geleden een participatie nam in het gelijknamige Amerikaanse bedrijf.

OnLive brengt momenteel een tweehonderdtal relatief recente videogames, waaronder Saints Row: The Third en Pro Evolution Soccer 2012. Het principe van de cloud gaming-dienst is op zich erg eenvoudig: de knopindrukken die de speler invoert op zijn toetsenbord of gamecontroller worden via het internet doorgestuurd naar de servers van OnLive, waarop de beelden worden aangemaakt en doorgestuurd naar het toestel van de speler.

Tussen de twee zit een vertraging van minder dan een milliseconde, niet waarneembaar door het menselijke oog. "Het toestel waarop je speelt, is gewoon een scherm", zegt Nicolas Bodart, Belgacoms productverantwoordelijke voor OnLive. "Het rekenwerk dat nodig is voor het leveren van de graphics, gebeurt in een datacenter. Je kunt dus in principe op eender welke computer een game van consolekwaliteit spelen."

Op televisie

Op dit moment is OnLive alleen maar beschikbaar voor pc's en Macs. Maar de volgende stap staat ook al in de steigers: Belgacom wil de dienst ook lanceren op smartphones en tablets. In de Verenigde Staten, waar OnLive zijn dienst zelf aanbiedt, is dat ondertussen al een feit, en tijdens een demo die De Morgen vorig jaar kreeg in een testopstelling bij Belgacom, kon de game Mafia II, waarvoor normaal gezien een krachtige PlayStation 3- of Xbox 360-console nodig is, op een iPad worden gespeeld.

Na die mobiele toestellen wil Belgacom het terrein binnenvallen waar consolemakers als Sony PlayStation, Nintendo en Xbox thuisspelen: het televisietoestel. "Op televisie komen we er het laatste mee, omdat we nog aan het nadenken zijn over hoe we het gaan aanpakken", zegt Bodart. "Misschien verdelen we een miniconsole of misschien gaan we het integreren in onze decoder. Dat is een technologische oefening die we nog moeten maken."

De propositie die een dienst als OnLive biedt voor spelers is zonneklaar: niet meer naar de winkel lopen, ook geen opslagruimte op de harde schijf meer vrijhouden of eerst een of meerdere dagen wachten tot een videogame is gedownload, geen schijfje dat u kunt kwijtraken, enzovoort. Cloud gaming is dan ook aan een steile opmars bezig, niet alleen bij Belgacom. Ook bij concurrent Telenet zijn er plannen voor een eigen cloud gaming-dienst, al wil het bedrijf daar momenteel niet op ingaan.

Beeldkwaliteit

Er zijn gesprekken geweest tussen de kabeloperator en Gaikai, een Amerikaanse concurrent van OnLive, maar die sprongen volgens een bron die dicht bij de zaak stond inmiddels af. Gaikai werd ondertussen ook al overgenomen door het Japanse concern Sony. Ook in Frankrijk, Taiwan en Japan zijn de eerste cloud gaming-diensten live.

Toen de cloud gaming-diensten in kwestie een vijftal jaar geleden miljoenen euro's aan durfkapitaal begonnen op te stapelen, zag men het nog als een bijzonder riskante onderneming: voor de continue, snedig spelende ervaring van een videogame is een internetverbinding zonder de minste vertraging nodig. Maar in de Verenigde Staten zijn er betrekkelijk weinig klachten over de diensten van OnLive en Gaikai, en ook bij Belgacom is men er gerust in: OnLive heeft een continue gegevensstroom van 3 megabit per seconde nodig, terwijl de gemiddelde breedbandverbinding in ons land tussen 10 en 20 megabit per seconde zit. "Je kunt dus spelen en tegelijkertijd televisie kijken of met een andere computer surfen", zegt Bodart.

Maar de beeldkwaliteit van de geleverde games is 'slechts' 720p (zeg maar: iets beter dan dvd-kwaliteit), en dat is voor heel wat potentiële consumenten te weinig: de gameconsoles leveren vandaag een beeldkwaliteit van 1080p (de kwaliteit van een Blu-Ray), en daarmee is OnLive in de VS nog maar schoorvoetend aan het experimenteren.

Ook over het kostenmodel is nog niet alles gezegd: hoe meer gamers erbij komen, hoe meer serverruimte er moet worden voorzien in het datacenter. Iedere gebruiker van cloud gaming-diensten moet namelijk van een onberispelijke gegevensstroom worden verzekerd: haperingen zijn veel erger dan bij pakweg digitale tv. "Onderschat de technische barrières niet", zegt David Wilson, directeur cloud computing bij Gamestop, een Amerikaanse winkelketen die eveneens bezig is aan het uitbouwen van een cloud gaming-dienst. "Kost, schommelingen in bandbreedte, latentie: cloud gaming heeft nog veel te bewijzen."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234