Dinsdag 04/10/2022

Wat is het nut?

Volgens Craig Venter opent zijn ‘synthetische cel’ de poort om uit synthetische DNA-stukken doelgericht nuttige micro-organismen te ontwerpen die vaccins of biobrandstoffen kunnen maken. Velen vinden evenwel dat de mogelijke toepassingen vergelijkbaar zijn met of in het verlengde liggen van wat de ‘conventionelere’ biotechnologie nu al realiseert. Daarbij wordt gesleuteld aan genen van bestaande organismen zodat ze specifieke producten kunnen aanmaken of extra functies verrichten. Een overzicht van de toepassingen waaraan wordt gedacht.

Koolstofdioxide omzetten tot koolwaterstoffen die dan weer omgezet kunnen worden in biobrandstoffen vormt zowat de heilige graal van de synthetische biologie. Biobrandstoffen zijn vandaag vooral het resultaat van de productie van ethanol van suikers of van biodiesel van plantaardige oliën. Het nadeel is echter dat die processen niet altijd even efficiënt verlopen. Craig Venter zelf droomt er al jaren van de opwarming van de aarde en de enorme hoeveelheden broeikasgassen in de atmosfeer aan te pakken via speciaal ontworpen micro-organismen die CO2 opnemen en tegelijk ook nog eens een biobrandstof aanmaken. Hij zocht de oceaanbodem al af op zoek naar organismen die een van beide efficiënt kunnen en hoopt een synthetisch organisme te kunnen creëren dat beide taken combineert. Op dit ogenblik werkt hij samen met Exxon-Mobil om biobrandstoffen op te wekken via algen.

Onderzoekers gebruiken de kennis van natuurlijke afbraakprocessen om micro-organismen te ontwikkelen die bepaalde vervuilende stoffen zoals zware metalen of pesticiden kunen opslaan of afbreken om zo milieuvervuiling tegen te gaan. Ook wordt eraan gedacht om zo giftige stoffen te zuiveren uit water of om organismen zo te ‘ontwerpen’ dat ze olie kunnen afbreken bij een ramp bijvoorbeeld. Daarnaast wordt ook gewerkt aan het gebruik als biosensor. Een team in Edinburgh heeft al bacteriën ontworpen als biosensoren voor arsenicum in het water. Een reeks genen in de bacterie zet hen aan om zuur aan te maken als er te veel arsenicum aanwezig is in water.

Venter hoopt ook synthetische organismen te ontwerpen die sneller en efficiënter grote hoeveelheden medicijnen of vaccins kunnen aanmaken. Enkele farmaceutische bedrijven zouden alvast geïnteressseerd zijn. Ook nu al wordt gebruik gemaakt van genetisch gewijzigde organismen om snel en efficiënt medicijnen aan te maken, experts vragen zich dan ook af in hoeverre synthetische biologie dit proces zal versnellen.

Tevens wordt gehoopt dat synthetische biologie de manier is om betere of nieuwe voedingsproducten met specifieke kenmerken te maken. Zo zijn nu al bacteriën geconstrueerd die de grondstof artemisinine voor een malariamedicijn maken. Die stof wordt nu uit een plant gehaald, maar dat is een erg moeilijk proces, waardoor het medicijn duur is. Ook wordt gedacht aan nieuwe zaden met meervoudige genetische kenmerken. (NC)

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234