Vrijdag 19/08/2022

'We hebben aan dit succes gebouwd. Stap voor stap'

Er zat niets impulsiefs achter de demarrage van Philippe Gilbert. Het was de bedoeling de beroemde trein van Cavendish (veel) te vroeg op de adem te laten trappen, en dat lukte wonderwel. Doordat de helling full speed genomen werd, zonk ook Cavendish zelf dieper weg in het peloton dan goed. Bernhard Eisel bracht hem wel terug naar voren, maar: energie verspeeld. Net zoals de HTC-maats, nota bene zonder tempobeul Martin (die zat dus vooraan) zich suf trapten achter Gilbert: energie verspeeld. Waardoor Cavendish bepaald niet ideaal in stelling werd gebracht.

Cav zelf beet na de etappe op zijn lip, op "ik miste wat ploegmaats" na. Matthew Goss eindigde total loss, op 3:02, maatje Mark Renshaw zelfs op 5:33: in de jacht op Gilbert had de Cavendish-express zichzelf uitgerangeerd. Waardoor Cavendish van vroeg zelf de sprint inzette, met Greipel aan het wiel. Uitgerekend Greipel, zijn ex-ploegmaat die hij de vorig jaren had geplaagd, gepest, vernederd, ten slotte weggejaagd. Die Greipel was de eerste ooit in de Tour die écht sneller was dan hem. Greipel mag voortaan ook met de beleefdheidsvorm 'Herr Greipel' aangesproken worden. Hij kreeg kans te over om op de persconferentie zijn gram te halen op Cavendish, hij werd er zelfs wat toe aangepord, maar hij bleef beleefd en respectvol, één en al klasse. Uitgerekend de Duitser Greipel bleef every inch a gentleman - straatvechtertje Cavendish zal die uitdrukking misschien niet begrijpen, hij kan ze wel verstaan.

Daarmee accentueert Greipel de uitzonderlijke prestatie van zijn ploeg. Kwantitatief is het nochtans een ploegje. Met amper zes renners in koers is Omega Pharma-Lotto een van de meest gehavende teams in deze Ronde van Frankrijk. Drie Belgen (Philippe Gilbert, Jelle Vanendert, Jürgen Roelandts), drie Duitsers (André Greipel, Sebastian Lang, Marcel Sieberg): in de late jaren zeventig, vroege jaren tachtig zorgde de oer-newwaveband Deutsch-Amerikanische Freundschaft (D.A.F.) voor een omwenteling in de popscene, nu zet deze 'Deutsch-Belgische Freundschaft' de waardeverhoudingen in het Tourpeloton op zijn kop.

Zeker, er zat spanning op de lijn in het team. Niet toen Gilbert de openingsrit won - de boomlange Duitser Max Sieberg kwam toen juichend tot bij de teambus gereden, de vuist triomfantelijk zwaaiend. Wel nadien: tussen Gilbert en Van den Broeck, tussen Gilbert en Greipel. Manager Marc Sergeant ontdekt die spanning niet (meer), maar noemt ze integendeel heilzaam: "Mag het eens botsen? Is het verdomme niet goed dat er in een ploeg karakters zijn die met de vuist op tafel slaan, zolang ze hun meningsverschillen maar kunnen uitpraten."

Wellicht heeft Sergeant gelijk. Dat Omega Pharma-Lotto niet meer het oude Lotto is, heeft natuurlijk met geld te maken, maar ook met vakkennis. Met talent. En vooral: met ambitie. De knop is omgedraaid: de renner van deze ploeg is geen meeloper meer. Kijk naar Jelle Vanendert. Een grote naam? In België een bekende renner, bij wielerliefhebbers. Maar daarbuiten? Zie Vanendert rijden, in de 'vlakke' etappes van de voorbije week, terwijl hij eigenlijk ook de luitenant van Van den Broeck in Pyreneeën en Alpen had moeten zijn. Jelle Vanendert rijdt in deze Tour met een présence en een zichtbaarheid waaraan zo veel bekendere officieren van topploegen - Jens Voigt, Laurens ten Dam, David Millar, Simon Gerrans, tot nu toe zelfs Fabian Cancellara - een puntje kunnen zuigen.

Vraag het de manager en de ploegleider: Mark Sergeant, Herman Frison, Marc Wauters. Alledrie reden ze tijdens hun actieve carrière een paar seizoenen voor 'Lotto', zoals de ploeg gemeenzaam heette. Sergeant was er al bij in 1985, het eerste jaar, toen Lotto een pre-versie was van wat 'Topsport Vlaanderen' vandaag beoogt: jong talent opleiden. Een team met foeilelijke, fluorescerende blauw-rode truien. Toen Lottorenner Marc Sergeant in 1986 kampioen van België werd, was dat voor dat team een ultieme triomf.

De moeilijke jaren

Herman Frison kan zich de moeilijke jaren herinneren. De Tour van 1995, toen vijf Lottorenners op La Plagne de tijdgrens niet haalden en collectief uitgesloten werden: Frison zelf, Mario De Clercq, Peter De Clercq, Sammie Moreels en Rudi Verdonck. Lotto moest de Tour voortzetten met twee renners (Andrei Tsjmil en Peter Farazijn), evenveel als er volgwagens en ploegleiders waren. Het Belgische publiek hoonde hen weg, sportdirecteur Jean-Luc Vandenbroucke was zo kwaad dat hij hen geen avondmaal op restaurant gunde. Dat was zeer onterecht en overtrokken, maar epo was in dit land toen nog geen gekend of berucht drieletterwoord.

Marc Wauters ging en kwam als Lotto-renner. Toen hij de laatste keer werd aangetrokken, was dat om sprinter en provinciegenoot Wilfried Nelissen in het gareel te houden, op de fiets te krijgen voor de trainingen vooral.

Uit de drie individuele verhalen van de Lottosportbestuurders valt uit te leggen hoezeer de ploeg geëvolueerd is. Vergeleken met de tijd van Sergeant is Lotto bewust geïnternationaliseerd: in renners (Andrei Tsjmil en Robbie McEwen blijven de markantste voorbeelden dat ook 'buitenlandse' vedetten in België op handen gedragen kunnen worden), in programma. Vergeleken met de tijd van Frison wordt met meer gelijke wapens gestreden: niet dat Lotto nooit zijn dopingperikelen kende, maar was de Festina-affaire er niet geweest, dan was Lotto nog altijd een meeloper - als men tenminste de 'zuivere' lijn was blijven aanhouden. Vergeleken met de opdracht die Wauters kreeg ten opzichte van zijn kopman, trekt dit team ook renners aan die met hun vak bezig zijn. Zondag kreeg Philippe Gilbert nog te horen van een collega, nadat hij in Saint-Flour onweerstaanbaar de aankomsthelling was opgeknald: "Iedereen in het peloton zit à bloc, behalve jij." Waarop Gilbert: "Maar hoe vaak zit dat peloton à bloc op training? Ik zie meer af op training dan in de koers."

En zo is 'Lotto' gekomen waar het staat. Net nu de ploeg op splitsen staat, erkennen ook de ander teams dat Omega Pharma-Lotto tot de absolute elite behoort. Wauters: "Vroeger waren we alleen top in de klassiekers, met renners als Tsjmilleke. Nu staan we mee aan kop waar dat het moeilijkst is, de Tour. We hebben aan dit succes gebouwd. Stap voor stap." Dat is een onuitgesproken vergelijken met teams als Leopard, Sky of Katusha: die hebben een topteam gekocht. Omega Pharma-Lotto heeft er een verdiend.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234