Woensdag 19/01/2022

AchtergrondRecordpoging

Zara Rutherford vliegt als jongste vrouw de wereld rond én ze heeft een boodschap

Zara Rutherford woensdag in haar Shark Ultralight voor haar vertrek vanaf het Belgische vliegveld Kortrijk-Wevelgem. Beeld ANP
Zara Rutherford woensdag in haar Shark Ultralight voor haar vertrek vanaf het Belgische vliegveld Kortrijk-Wevelgem.Beeld ANP

Woensdagochtend steeg de 19-jarige Belgisch-Britse Zara Rutherford op om als jongste vrouw een solovlucht rond de wereld te maken. Maar ze heeft nog een belangrijker boodschap voor meisjes over de hele wereld: maak je dromen waar.

Anna de Haas

Nog een laatste afscheidszoen van haar moeder en dan stijgt Zara Rutherford op met haar ultrasnelle sportvliegtuigje. Uitgezwaaid door haar familie en de pers begon de 19-jarige piloot woensdagochtend aan haar wereldtour. Doel: als jongste vrouw solo rond de wereld vliegen. Veel haast heeft ze niet, maar wel een boodschap: “Ook meisjes kunnen hun dromen najagen.”

Pas vierenhalve maand oud is Rutherford als ze voor het eerst opstijgt vanaf Kortrijk. Sam Rutherford en Beatrice De Smet hebben een vliegtuig gehuurd om met hun dochter te gaan lunchen bij haar oma in Engeland. Bijna negentien jaar later moet vader Sam om 3 uur ’s nachts zijn bed uit om eenzelfde soort vlucht naar Engeland voor te bereiden. Al vliegt dochterlief ditmaal alleen van Kortrijk naar het Britse Popham, de eerste etappe van haar solovliegreis rond de wereld.

Het is een zorgvuldig gekozen eerste tussenstop. Hoewel Zara Rutherford opgroeide in Vlaanderen, ging ze naar een kostschool in Winchester. Een paar dagen voor vertrek kreeg ze nog haar laatste examenuitslagen. Nu hun gezamenlijke schooltijd is afgelopen, kunnen oud-klasgenoten en vrienden op het nabijgelegen vliegveld Popham afscheid nemen van Rutherford, die bijna drie maanden van huis is om rond de wereld te vliegen.

null Beeld afp/DM
Beeld afp/DM

Tweede natuur

Bij Rutherford en haar Brits-Belgische familie is vliegen hun tweede natuur. Vader Sam begon zijn vliegcarrière bij de Britse luchtmacht en bezit inmiddels een hele rits aan vlieglicenties. Moeder Beatrice studeerde rechten en werkt als fotograaf, maar ook zij vliegt in haar vrije tijd. In de slipstream van haar vader en opa, die beiden piloot waren. Samen runnen de ouders het expeditiebedrijf Prepare2go, gespecialiseerd in het vervoeren van goederen en personen naar lastig bereikbare plekken.

Zara Rutherford kroop op achtjarige leeftijd voor het eerst zelf achter de stuurknuppel. Zes jaar later begon ze officieel aan haar eerste vlieglessen. Op papier is het soloproject – gedoopt FlyZolo – dan ook een fluitje van een cent voor de inmiddels ervaren piloot.

Met het snelste sportvliegtuig ter wereld, tientallen sponsors en een welgestelde vliegfamilie aan haar zijde wil ze de komende maanden 57 landen aantikken op 5 verschillende continenten. Daarmee sluit ze aan in een lange rij jonge pioniers die in luchtballonen, vliegtuigen of per boot zo ver, zo lang of zo snel mogelijk over de wereld reisde. Zonder dat die wereld daar specifiek om vroeg.

Goede doelen

Toch heeft Zara wel degelijk een belangrijk doel voor ogen. Waar haar mannelijke collega’s al jaren strijden om weken of slechts dagen af te schrapen van de bestaande leeftijdsrecords, bedraagt het verschil tussen Zara en haar voorganger maar liefst elf jaar. De Amerikaans-Afghaanse Shaesta Waiz vloog in 2017 als jongste vrouw rond de wereld op dertigjarige leeftijd. Daarna deed geen enkele jongere vrouw nog een poging. “Als dat niet laat zien dat er minder mogelijkheden zijn voor meisjes dan voor jongens, dan weet ik het ook niet”, zegt vader Sam. Met haar soloreis wil Zara meisjes over de hele wereld inspireren: “Om de competitie aan te gaan met mij én met de jongens.”

Rutherfords eerste tussenstop is in Engeland, waar ze naar school ging. Beeld ANP
Rutherfords eerste tussenstop is in Engeland, waar ze naar school ging.Beeld ANP

Niet alleen in bij de luchtvaart ziet Rutherford de verschillen. Op haar website schrijft ze hoe ze vrouwen wil inspireren om technologische of scheikundige studies te kiezen. Werkvelden waarin vrouwen nog zwaar ondervertegenwoordigd zijn. Rutherford wil met haar trip geld ophalen voor twee goede doelen die zich inzetten voor vrouwen in deze sectoren: Girls Who Code en Dreams Soar. Dat ze daarnaast ook haar eigen droom waarmaakt, is volgens haar vader bijzaak: “Ze heeft nog tien jaar de tijd om dat record te verbreken.”

Hoewel de jonge piloot naar verwachting eind oktober al een grote droom van haar bucketlist kan afstrepen, hoeft ze zich de komende jaren niet te vervelen. Rutherford heeft namelijk nog een grote droom: astronaut worden. Ze moet nog kiezen tussen een studie computer science en computer engineering, maar door de recordpoging is de ruimtevaart al een stapje dichterbij gekomen. Dankzij sponsor Virgin mag Zara een tussenstop maken bij de commerciële ruimtehaven Spaceport America, de plek waar de Britse miljardair Richard Branson vorige maand de eerste toeristische ruimtevlucht lanceerde.

Voordat Rutherford astronaut kan worden, staat haar nog een andere taak te wachten. “Haar kamer is een rommeltje”, zegt vader Sam lachend. Die mag ze eerst gaan opruimen als ze eind oktober weer in België landt.

Drie keer als jongste vrouw alleen rond de wereld

Shark Ultralight

Voor haar soloreis vliegt Zara Rutherford in een Shark Ultralight, het snelste sportvliegtuigje ter wereld. In een minuut tijd kan het vliegtuig vijf kilometer overbruggen. Handig, want ze wil in minder dan drie maanden 51.000 kilometer afleggen. Tijdens haar reis zal ze stoppen in onder meer Montreal, Phuket en Caïro. De route die is uitgestippeld, voldoet aan de Guinness World Records-voorwaarden voor een wereldreis. Supporters kunnen de reis volgen via haar website, Instagram en TikTok.

Geen passagiersstoel

Wie een stuk wil meevliegen met de jonge piloot heeft pech. De passagiersstoel is uit het vliegtuig verwijderd om plaats te maken voor een extra benzinetank. Een fijne bijkomstigheid: dat Rutherford de soloreis ook echt alleen aflegt kan, zonder plek voor een passagier, niet in twijfel worden getrokken.

Training

Ze mag dan jarenlange ervaringen hebben in de lucht, in de Shark Ultralight had Rutherford voor vertrek pas vijftien uur gevlogen. Met de Shark-testpiloot trainde ze bij de fabriek in Slovakije. Niet alleen in de lucht moest ze het vliegtuig leren kennen. Op de grond werd het toestel bijna volledig uit elkaar gehaald en weer in elkaar gezet, zodat ze onderweg eventuele mankementen snel kan herkennen en indien nodig zelf kan repareren.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234