Vrijdag 07/10/2022

Zeventienjarige Russische tennisster Maria Sjarapova schittert in wimbledon

'Ik ben een harde meid. Ik wil mijn tegenstander geen enkele kans geven'

De 'Queen of Scream' past perfect in het plaatje

Als een komeet klimt Maria Sjarapova naar de top. Zoveel is zeker nu ze op zeventienjarige leeftijd vandaag haar eerste grandslamfinale op Wimbledon speelt. En het vrouwentennis sluit haar graag in de armen: ze past dan ook perfect in het plaatje. Sjarapova is mondig en sexy - ze mag ook model Heidi Klum tot haar collega's rekenen - en lijkt als tennisster veel beter dan de vorige Russische maatstaf Anna Koernikova ooit geweest is.

Bart Fieremans

Fascinerend hoe het lot soms een handje helpt. Maria Sjarapova was zes jaar oud toen levende legende Martina Navratilova haar in Moskou toevallig aan het werk zag tussen een hoop andere tennissende kinderen. Navratilova prees haar talent aan en zou de ouders de raad gegeven hebben om naar de Verenigde Staten te verhuizen. Dat zou dan de tweede grote trek zijn voor vader Joeri en moeder Jelena. In 1989 verlieten ze het Siberische Nyagan uit vrees voor de radioactieve neerslag van de Tsjernobyl-kernramp en zochten nieuw geluk in Sochi aan de Zwarte Zee. Het was daar dat Maria Sjarapova dankzij Yevgeny Kafelnikov haar eerste tennisracket in de handen geduwd kreeg.

Vader Joeri sloeg het advies van Navratilova niet in de wind. In 1994 waagde hij de oversteek naar de Verenigde Staten, met nauwelijks 700 dollar op zak, in de hoop The American Dream waar te maken. De moeder van Maria Sjarapova zou door problemen met haar visum nog twee jaar in Rusland achterblijven.

Maria Sjarapova kreeg onderdak in de befaamde Nick Bollettieri-tennisacademie in Bradenton in Florida. Een tennisfabriek die de reputatie heeft kampioenen te kweken. Maar velen voelen zich geroepen en weinigen zijn uitverkoren. Rijkeluiskinderen kunnen er makkelijker een plaats reserveren, maar ook absolute jonge toptalenten uit het buitenland zijn welkom. Zo genoten Monica Seles en Andre Agassi er hun opleiding, net als Anna Kournikova, die het Russische vrouwentennis op de wereldkaart zou zetten.

Sjarapova gruwelt als ze aan het eerste jaar op de tennisacademie terugdenkt. Op Wimbledon sprak ze over de heimwee en het gemis van haar moeder, en hoe ze de pesterijen van andere kinderen onderging. "Ik was ongelukkig, voelde me eenzaam, maar ik heb niet geweend. Ik heb doorgebeten." En dat met één brandende ambitie voor ogen: de beste tennisster ter wereld worden. In de academie stak Sjarapova snel boven de andere speelsters uit. "Ze is op een missie: nummer één worden", zei goeroe Nick Bollettieri enkele jaren geleden al. Het marketingbureau IMG, dat er als de kippen bij is om grote talenten aan de haak te slaan, nam Sjarapova al voor haar twaalfde onder contract.

En marketing helpt om een speelster in het circuit te lanceren. Op veertienjarige leeftijd sierde Sjarapova de covers van magazines, aangekondigd als 'the next sensation' in het vrouwentennis. Als Russin die er ook nog aardig uitzag, ontsnapte ze niet aan het Anna-effect: de onvermijdelijke vergelijking met Kournikova. Even dwangmatig probeert Sjarapova dat beeld te ontkrachten: "Ik ben geen tweede Anna, ik ben de eerste Maria Sjarapova. Als de mensen denken dat ik tennis speel om een tennisbabe te zijn, moet ik ze ontgoochelen. Als ik tennis, denk ik niet aan hoe ik er uitzie. Ik speel tennis om toernooien te winnen."

En dat lukt haar beter dan Kournikova, die in acht jaar proftennis geen enkel WTA-toernooi kon winnen. Sjarapova zit nu al aan drie titels en kan in Wimbledon tennisgeschiedenis schrijven als tweede Russische grandslamwinnares na Anastasia Myskina vorige maand in Roland Garros. Vooral de rotsvaste overtuiging in zichzelf viel de voorbije twee weken op. Na haar zege in de eerste ronde verkondigde Sjarapova al dat ze Wimbledon kan winnen: "Is het niet dit jaar, dan misschien volgend jaar." Wat toen nog voor gefronste wenkbrauwen zorgde, lijkt nu veel minder bluf. Maar de laatste horde in Wimbledon lijkt wel nog erg hoog, met niemand minder dan Serena Williams in de finale.

Als underdog zal Sjarapova het publiek achter zich krijgen. Een kenner als John McEnroe geeft Sjarapova nu al een goede winstkans. "Dit meisje kent geen angst en ze gelooft dat ze kan winnen. Ik heb Sjarapova nog al zien spelen, maar ik wist niet dat ze zo goed was. Ze leert heel snel bij", aldus BigMac, duidelijk onder de indruk van Sjarapova's zege in de halve finale tegen Lindsay Davenport.

Haar wapens zijn veelzijdig. Zoals de meeste Russische tennissters heeft Sjarapova een stabiele en harde slag vanuit alle hoeken. Een grote troef is - zeker in vergelijking met Kournikova - ongetwijfeld haar harde opslag, waarmee ze geregeld een ace slaat. Haar vastberadenheid benadrukt ze door vaak te kreunen bij een slag, vandaar ook haar bijnaam 'Queen of scream'. Voor haar verbeten grimas op het veld had ze in Wimbledon een frappante uitleg klaar: "Ik probeer zo geconcentreerd mogelijk te zijn. Ik ben een extravert type, maar ik wil mijn focus niet verliezen door te lachen. Ik ben een harde meid, ik wil mijn tegenstander geen enkele kans geven en vecht voor elke bal."

Toch is het nu al de vraag: hoelang zal Sjarapova die focus op het tennis kunnen behouden? Want even graag als Kournikova destijds laat ze zich in ruil voor monsterbedragen voor de kar spannen van sponsors. En in november 2003 ondertekende ze een contract bij IMG Models, waardoor ze zich de collega van topmodellen als Heidi Klum, Gisele Bündschen, Tyra Banks en Kate Moss mag noemen. En wie te vroeg de absolute tennistop bereikt, lijkt ook extra gevoelig voor een burn-out. Martina Hingis, de jongste nummer één ooit, was fysiek en mentaal uitgeblust op haar 22ste. Vroegrijpe tennissters als Jelena Dokic en Daniela Hantuchova vielen sterk terug na een snelle opmars.

Maar Sjarapova denkt dat ze sterk genoeg in haar schoenen staat om zich niet te laten afleiden van haar grote doel. "Ik weet wat nodig is om de nummer één te worden: namelijk hard werken en nog eens hard werken. Ik heb dat er voor over. Als je van niets komt en niets hebt, maakt dat je alleen maar vastberadener."

En met Sjarapova hoopt heel Rusland dat ze vandaag in de Wimbledon-finale stunt tegen Serena Williams. In het thuisland laait de hoerastemming voor een tweede grandslamzege in een dikke maand tijd hoog op. "Dit is hoe sterren geboren worden", titelde de Russische krant Izvestia over Sjarapova. En het dagblad Kommersant laat de beelden voor zich spreken: "Jong, snel, mooi en roofzuchtig: Maria Sjarapova is niet langer een klein meisje."

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234