Zaterdag 01/10/2022

InterviewEmile Mpenza

Emile Mpenza over de Rode Duivels: ‘Romelu en ik, wij zouden veel landen pijn doen’

Emile Mpenza op het strand van Knokke. Beeld Jan De Meuleneir / Photo News
Emile Mpenza op het strand van Knokke.Beeld Jan De Meuleneir / Photo News

Hij bracht heel even de hele natie in extase. Inclusief onze toenmalige Miss België. Emile ­Lokonda Mpenza (42) over de flop die Euro 2000 uiteindelijk werd, en natuurlijk ook over Romelu Lukaku. ‘Weet je wat ik niet begrijp? Dat ­Lukaku al zo vaak kritiek heeft gekregen. Terwijl hij de beste spits is die we hebben.’

Niels Poisonnier

Zoutestrand, Knokke. Een kleine tien jaar nadat we elkaar spraken in Azerbeidzjan, tijdens de nadagen van z’n carrière. Zijn vlechtjes en getrimde wenkbrauwen zijn intussen niet meer. Ondergetekende is op zijn beurt al lang blij dat-ie een baard heeft, toch iets van haar. “We worden oud, hé”, grijnst Mpenza. “Als ik met de beloften van Antwerp soms nog eens meeloop, wordt dat pijnlijk duidelijk.” Hij lacht. Het zou niet bij die ene keer blijven. Emile Lokonda Mpenza: een crème van een gast.

Voor eens en altijd, Emile, jouw doelpunt tegen Zweden in die openingsmatch van Euro 2000… Jij nam die bal mee met je arm, hé?

(proest het uit) “Il faut demander au VAR. Maar die bestond toen nog niet, hé. Misschien nam ik de bal mee met m’n arm, ja, misschien ook niet. Het ging zo snel dat ik het vandaag nog niet zeker ben. Het kon ook met mijn schouder geweest zijn. In elk geval: ik ben blij dat de scheidsrechter toen niet gefloten heeft. En je moet die bal nog altijd binnen schieten, hé. (mijmert) Wellicht was het één van mijn mooiste doelpunten als international. Door de timing ook. Ik raakte de bal op het perfecte moment.”

De setting was ook uniek. Een EK in eigen land, voor een volle Heizel. Dat zal deze generatie nooit kunnen zeggen.

“Er werd altijd beweerd dat er bij de nationale ploeg een Waalse en een Vlaamse clan was, maar dat was uit de lucht gegrepen. De echte verdeeldheid situeert zich trouwens hoger. Het feit dat we er in al die jaren niet in geslaagd zijn om een nieuw stadion te bouwen in Brussel, is triest. We zijn geen verenigd land. En wat is het gevolg? De Rode Duivels moeten straks constant op verplaatsing spelen. Pfff... Engeland – om maar één land te noemen – heeft op dat vlak een groot voordeel. Die mogen bijna al hun wedstrijden in Wembley spelen. (denkt na) Ach, Euro 2000... Die zege tegen Zweden had voor een elan moeten zorgen. (zucht) Eigenlijk onthou ik van Euro 2000 alleen mijn doelpunt, want al de rest was een ontgoocheling. We waren goed tegen Italië, maar we verloren. En we hadden genoeg kansen om Turkije te kloppen, maar...”

We waren finaal het eerste organiserend land dat sneuvelde in de groeps­fase.

(flauw lachje) “Moeten we het daar echt over hebben?”

België - Turkije zal voor altijd de wedstrijd van Filip De Wilde blijven, met die goal waar Hakan Sükür hoger springt dan hij en uiteindelijk ook nog een rode kaart volgt.

“Het was niet zijn dag. Natuurlijk was ik ontgoocheld. Als je op zo’n manier uit een toernooi ligt... Maar Filip verdiende dat niet. Hij was de professioneelste van ons allemaal, vraag het aan iedereen. Om dan, na alles wat hij in zijn carrière al bewezen had, zoiets te moeten meemaken... Ik was nog te jong om hem na de match te gaan troosten. Ik was ook geen leider. Maar de laatste die zoiets mocht overkomen, was Filip De Wilde. Nu, niemand heeft toen gezegd dat het zijn fout was. Je wint samen, en je verliest samen. Ik heb die dag ook twee mooie kansen gemist, hé. Je kan het dus evengoed als mijn fout beschouwen.”

Een teleurgestelde Emile Mpenza na de nederlaag tegen Turkije op EURO 2000. Beeld REUTERS
Een teleurgestelde Emile Mpenza na de nederlaag tegen Turkije op EURO 2000.Beeld REUTERS

Er was in die weken ook heel wat te doen over het geflirt tussen jou en onze toenmalige Miss België, Joke Van de Velde.

“Oei oei oei. (lacht) Mijn privéleven was na Zweden plots hét thema. Er werd in die dagen van alles geschreven, terwijl ik liever had gehad dat mijn relatie met haar pas na Euro 2000 was bekend geraakt. Nu, wat sommigen ook mogen beweren, het heeft me nooit uit mijn concentratie gehaald.”

Nee? Want dat was net de hele kwestie, nadat jullie tijdens de familiedag gespot werden.

(geamuseerd) “Ik weet het nog goed, dat er voor de hoofdingang van het hotel veel pers stond. Iemand kwam me vertellen dat er ook een uitgang langs de achterkant was. Ik ben zo met Joke vertrokken. Maar toen we wegreden, kruisten we toch één journalist, hij had íets door. Helaas voor hem net te laat, want er waren geen foto’s. Wat niet wegnam dat er meteen veel rumoer ontstond. Het was niet evident. Alles stond meteen in de kranten, da’s de keerzijde van de medaille zeker? Maar wat moest ik doen? Het is toch niet omdat zij Miss België was, dat ik mijn hart niet mocht laten spreken? Al was ze Miss World... Trouwens, om op je vraag te antwoorden: onder meer dankzij haar zat ik toen wel goed in mijn vel.”

Misschien waren de verwachtingen dat toernooi gewoon te hoog?

(denkt na) “Of misschien speelden we niet allemaal bevrijd genoeg? Ik weet het niet. Na die 5-5 tegen Nederland en die 4-0-zege tegen Marokko, dacht ik nochtans dat we klaar waren voor het EK. Aan onze inzet lag het in elk geval niet. Ach, mocht deze generatie nu een EK in eigen land hebben mogen spelen, ze zou veel verder geraakt zijn dan wij. Ik hoop echt dat België het straks goed doet, want wanneer gaan we ooit nog zo’n lichting hebben?”

Hoeveel zou je geven om met de huidige generatie Rode Duivels te mogen voetballen? Met Eden, met De Bruyne, met Lukaku…

(schiet weer in de lach) “Dan trakteer ik je op een vakantie. En niet naar de Ardennen, hé. Je mag kiezen naar waar. Want het plezier dat jij me zou bezorgen door met jongens als Lukaku te mogen voetballen, zou ik je terug willen schenken door op vakantie te gaan. (blaast) Oh la la. Lukaku, De Bruyne... ’t Zijn momenteel de twee beste die we hebben. Met Eden heb ik trouwens nog gespeeld.”

Hazard en Mpenza samen in actie voor de Duivels in 2009. Beeld BELGA
Hazard en Mpenza samen in actie voor de Duivels in 2009.Beeld BELGA

Het aanvalsduo Lukaku-Mpenza, wat zou dat geven?

“Zou Martínez zijn systeem aanpassen voor ons? En waar zet je dan Hazard en De Bruyne? Speel je 4-4-2? Of 3-5-2? Soit. Ik zou in elk geval weten hoe ik rond Lukaku moet bewegen. We zouden veel landen pijn doen, hoor. Ik moet wel zeggen: mijn explosiviteit is niet meer wat ze geweest is.” (lacht)

Je bent te vroeg geboren, Emile.

“Nogal wat mensen zeggen dat, maar da’s niet waar. Ik ben op het juiste moment geboren. God heeft goed werk geleverd. Anders had ik misschien meer problemen gehad. Meer Miss Belgiës. (in een deuk) En met die sociale media van nu... Instagram, Twitter, Facebook... Oei oei oei. Ik zou elke dag op het internet gestaan hebben. (lachje) Het verbaast me eigenlijk dat er tegenwoordig niet meer schandalen naar boven komen.”

Je had toch een nog mooiere carrière kunnen hebben?

“Soms spookt dat wel eens door mijn hoofd, ja, maar ik heb gespeeld waar De Bruyne nu speelt. En waar Vincent ­Kompany speelde. Ik heb aan de top in België gestaan. Oké, ik had graag voor Real Madrid gespeeld, dat me op een bepaald moment in het oog hield, maar destijds hadden wij Belgen in Europa nog niet de status die deze generatie heeft. Zelfs al was ik destijds sneller dan Lukaku. En misschien zelfs even sterk.”

Ben je onder de indruk van hem?

“Dit jaar zeker. Inter, dat ís Lukaku. Ik ben wel benieuwd hoe hij het zal doen nu Conte weg is. Maar als ik op een dag als coach een speler zoals Lukaku zou hebben... Dat moet fantastisch zijn. Het enige waar hij nog wat aan hoeft te werken, is zijn kopspel. Lukaku heeft alles, behalve dat. Mocht hij ook nog eens sterk in de lucht zijn, hij zou tien goals per seizoen meer maken. Nu, ik weet hoe het komt, hoor. Het is hem nooit geleerd. Ze hebben Lukaku heel lang op zijn kracht uitgespeeld. En op zijn loopvermogen. Maar je moet ook leren springen.”

Jij had die sprongkracht.

(grijnst) “Romelu mag altijd eens naar Antwerp of naar Knokke komen voor wat tips. Al wil ik gerust ook eens naar Inter gaan. (lacht) Hij moet maar een berichtje sturen en dan spring ik met plezier meteen in mijn auto. Ik zou zelfs meetrainen met hem, ik ga niet gewoon de bal omhoog gooien, hé.”

null Beeld Jan De Meuleneir / Photo News
Beeld Jan De Meuleneir / Photo News

Wat knap is aan Lukaku: hij is ervan overtuigd dat hij op een dag de beste spits ter wereld zal zijn.

“Hij is er niet meer ver vanaf. Lewandowski staat nog een trapje hoger. Die kan alles. En dan heb je natuurlijk nog Haaland. Maar weet je wat ik niet begrijp? Dat ­Lukaku al zo vaak kritiek heeft gekregen. Terwijl hij de beste spits is die we hebben. En je zal zien, hé, als hij straks niet zou ­scoren op het EK... Weer zal er dan kritiek komen.”

Kennen jullie elkaar eigenlijk?

“Een beetje, ja. Hij heeft me ooit een ­bericht gestuurd, toen ik mijn account op Instagram had aangemaakt. Ik was verrast. Ik dacht eerst dat het iemand was die zich uitgaf voor Romelu Lukaku, maar al snel bleek dat hij het echt was. (lachje) Hij feliciteerde me met mijn carrière, nadat ik een foto had gepost van toen ik nog bij Schalke 04 speelde. Ik was in shock. Romelu had dat niet moeten doen, maar hij kent de normen en waarden van het leven. Hij is echt begaan met de mensen. En hoeveel talen spreekt-ie, zeg? Zes? Zeven? Fantastisch. Il est cultivé.”

Moeten we het ook nog even over het mysterie Michy Batshuayi hebben?

“Traint die wel goed genoeg? Ik hou van Batshuayi, maar ik begrijp hem evenmin. Hij presteert niet constant genoeg, terwijl hij wel over de kwaliteiten beschikt. Batshuayi heeft het ook moeilijker dan Lukaku om een vedette te zijn. Stel dat Batshuayi met Chelsea de Champions League had gewonnen zonder een minuut te spelen, dan zou hij uitgelaten staan feesten. Terwijl Lukaku niet eens die trofee op zijn cv wilt, omdat-ie er niet aan bijgedragen heeft. Zijn teleurstelling na die verloren Europa Leaguefinale tegen Sevilla vorig jaar zei álles over hoe Lukaku in elkaar steekt. Hij is niet eens z’n medaille gaan ophalen. Ook nu, na het winnen van de Serie A, wil Lukaku alleen maar meer.”

Heb je nog een boodschap voor hem?

“Dat ik fier op hem ben en op zijn evolutie. En dat-ie dezelfde ingesteldheid moet behouden. Hij mag niemand extra in z’n wereldje laten komen. Romelu moet in de zone blijven. En niet luisteren naar kritiek. Want hij is één van de beste spitsen in de wereld. Ik ben straks op het EK zijn grootste fan.”

null Beeld Jan De Meuleneir / Photo News
Beeld Jan De Meuleneir / Photo News
Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234