Vrijdag 20/05/2022

AchtergrondFormule 1

Verstappen pakt eerste wereldtitel en profileert zich als de nieuwe baas in het peloton

Max Verstappen. Beeld ANP
Max Verstappen.Beeld ANP

Nog altijd even snel op die piste van asfalt. Maar nu ook véél sterker in die smallere piste van zowat vijftien centimeter breed: de afstand tussen linker- en rechteroor. Onze Formule 1-watcher ziet dat er een nieuwe Max Verstappen is opgestaan. Het jongetje is volwassen geworden.

Jo Bossuyt

Hij wordt nog altijd bij de ‘nieuwe generatie’ gerekend. Omdat het nog als een post-it in het collectieve geheugen kleeft: hoe Max Verstappen amper 17 jaar en 166 oud was toen hij in 2015 debuteerde. Een paar races later werd hij al gecatalogeerd als ‘meervoudig toekomstig wereldkampioen’.

Dik 6,5 jaar later is het zo ver. Omdat Red Bull eindelijk een machine had waarmee het op kon tegen dat al jaren almachtige Mercedes. Maar ook omdat dit seizoen een heel andere Max Verstappen achter het stuur zat. “Mijn zoon is dit jaar een vent geworden,” zegt moeder Sophie Kumpen. Ze heeft gelijk.

Toen Verstappen het in zijn eerste seizoen geregeld bont maakte, niet alleen met stuurfoutjes maar ook verbaal (“ik rij ze straks van de baan…”), doken in de Nederlandse pers zelfs verhalen op waarin met wetenschappelijke onderbouwing gepoogd werd aan te tonen dat het brein van een achttienjarige nog onvoldoende ontwikkeld is om risico’s in te schatten. Het is maar zoals je het uitlegt, maar de bottom line klopt: een 24-jarige denkt en handelt anders dan een zeventienjarige. Zelfs anders dan een 21-jarige.

Machtswissel

In Brazilië 2018, toen hij op een lompe manier onderuit was gereden door Esteban Ocon, vreesden omstaanders even dat Max zijn collega na de race een hengst zou verkopen. Die scherpe kantjes zijn er niet meer. Max heeft ze zelf weggevijld. Met maturiteit. Ja, hij schopte dit seizoen nog wel een keertje tegen dat verdomde achterwiel, toen hij in Baku een zekere overwinning door de vingers zag glippen met een klapband. Je zou voor minder. Maar voorts bleef Max telkens weer iedere waarnemer verbazen met zijn sereniteit.

Of ook, omgekeerd: niet de minste euforie na alweer een indrukwekkende zege, zoals toen hij in Frankrijk op epische wijze zijn Red Bull in het slot voorbij Hamilton slingerde. “Ja, de auto was goed vandaag…”, zei Max kikkerkoel. De eerste keer dat Verstappen dit jaar enige emotie liet blijken, was na de finish vandaag. Tranen na die onwaarschijnlijke afloop. Je zou voor minder.

Verstappen in 2015. Beeld EPA
Verstappen in 2015.Beeld EPA

Het is die maturiteit, waarmee Verstappen zichzelf dit jaar helemaal doordrenkte, die van een coureur met begenadigd talent een absolute topper maakt. Een topcoureur die, met de juiste auto, onklopbaar is. A la Lewis Hamilton, jawel. De titel was evengoed naar de Brit kunnen gaan. Want F1 anno 2021, dat is Max contra Lewis. Nog even, want hoe je het ook bekijkt: er is die genadeloze wet van de jaren.

Voor Hamilton, toch al 36 jaar, is de volgende uitrit van zijn carrière die naar de terugval. Zoals Jackie Ickx het onlangs stelde: “Max rijdt bergop, Lewis bergaf.” En eerlijk, als Hamilton weg is… Veel jong talent maar niemand met voldoende body om meteen die leemte in te vullen. Of hoe voor Verstappen het pad geëffend is om nu in titels te gaan grossieren.

Abu Dhabi 2021 was niet alleen de eerste titel van Max. Het was een machtswissel. De Belgische Nederlander profileerde zich dit seizoen als de nieuwe baas in het peloton. Dat zag je aan de felicitaties van zijn collega’s. Het respect dat ze voor hem uitspraken.

David Coulthard, in de Britse pers: “Ik groeide op in de tijd toen Ayrton Senna zei dat hij Prost van de baan zou rijden en dat ook deed. Ik racete tegen Michael Schumacher, die de regels van het racen helemaal herschreef: hij stelde een nieuw grens in van wat wel en niet mocht. Of je nu fan van die gasten bent of niet: dat is het soort mensen die de hedendaagse sport veranderen. En vooruithelpen. Max is zo iemand. Hij heeft de regels, hoe ver je in duels kan gaan, eigenhandig herschreven.”

Mercedes en Hamilton (“die kerel is zot”) gebruikten Verstappens manier van racen dit seizoen meermaals in een poging tot, zeg maar, karaktermoord. Goed geprobeerd. Vader Jos, na de eerste emotie: “Max stond het hele seizoen onder fenomenale druk, ja. Maar hij heeft geen krimp gegeven. Al die verhalen, al die uitspraken: hoe Mercedes hem van zijn voetstuk probeerde te krijgen. Maar iedere speldenprik miste zijn doel. Want maakte Max alleen maar sterker...”

“Het is gelukt”, stamelde Jos Verstappen tegenover de camera’s in zijn zog. “Ik denk dat het hele team zich zorgen maakte. Ze kenden de kracht, de snelheid van Mercedes. Maar Max bleef vechten. Hij is altíjd blijven vechten. Dat zit in zijn DNA. Iedere ronde bleef hij voluit gaan.”

“Het is ongelooflijk. Soms gebeuren er mirakels”, blies Verstappen vol ongeloof. “Natuurlijk ben ik nerveus geweest. Maar is wist dat er maar één ding op zat. Blijven vechten. Zelfs al leek het onmogelijk. Die laatste ronde kregen we één kans en die hebben we gepakt. Ongelooflijk.”

Een bekroning voor al het harde werk van jaren, zei Mad Max: “Alles flitst voorbij mijn ogen. Alle reizen voor dat ene doel. Die vele trainingen. En nu ben ik hier, samen met iedereen die mij heeft gepusht. Mijn team, mijn familie, mijn vrienden: ze zijn bijna allemaal hier.”

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234