Donderdag 27/01/2022

Wetenschap

Aliens bestaan (waarschijnlijk)

In 2018 wordt de James Webb-telescoop gelanceerd om het klimaat op verre planeten te onderzoeken. Beeld rv
In 2018 wordt de James Webb-telescoop gelanceerd om het klimaat op verre planeten te onderzoeken.Beeld rv

Twee op de drie planeten die de wetenschap altijd als onbewoonbaar afdeed wegens te warm of te koud, blijken nu wél mogelijk bewoonbaar. Leuvense wetenschappers ontdekten dat er zachte winden waaien die als een natuurlijk aircosysteem werken. 'De kans op buitenaards leven is veel groter dan gedacht.'

KDM

De KU Leuven zorgt nog eens voor wereldnieuws. Afgelopen weekend kreeg professor sterrenkunde Leen Decin, een van de drie hoofdonderzoekers, al felicitaties en telefoons van over de hele wereld over de nieuwe studie.

Wat ontdekte haar team precies? "Om bewoonbaar te zijn, moet er op een planeet vloeibaar water zijn. Het moet er dus tussen 0 en 90 graden Celsius zijn. Het probleem is dat veel planeten buiten ons zonnestelsel een permanente dag- en nachtzijde hebben, zoals onze maan. Ze hangen zo dicht bij hun zon, dat ze door de getijdenkracht niet draaien en nooit hun achterkant tonen", legt de professor uit.

"Het nadeel is dat de voorkant bloedheet is en de achterkant ijskoud. Leven is er niet mogelijk. Maar, als er wind staat die niet te hard en niet te zacht waait, ontstaat op zo'n planeet een aircosysteem dat leven wél mogelijk maakt. De koude lucht van de achterkant van de planeet koelt zo de hitte aan de voorkant af.

"Tot nu ging de wetenschap ervan uit dat de wind op veel planeten té hard en té snel waait om de hete voorkant goed te kunnen afkoelen. Die snelle wind rond de evenaar zou bijna een muur zijn waar de hete opstijgende lucht van de voorkant niet door raakt. Wij ontdekken nu dat de wind in twee op drie gevallen wél goed staat."

Lees verder onder de illustratie.

null Beeld rv
Beeld rv

Miljoenen planeten

Er zijn miljoenen planeten, maar tot nu ontdekte de mens er nog maar 2.000. De eerste planeet buiten ons zonnestelsel ontdekten we pas in 1995. "Omdat planeten zelf geen licht uitstralen, zijn ze erg moeilijk te vinden", gaat Decin verder.

Haar team in Leuven onderzocht 165 soorten planeten. Wat blijkt? Ze behoren allemaal tot een van drie klimaattypes. Het grote nieuws is dat er frisse 'airco' is in twee van die drie klimaattypes. "Er waaien 'goeie winden', die hard en zacht genoeg zijn om voor het airco-effect te zorgen."

Deze ontdekking maakt kans op buitenaards leven dus flink groter. Maar denk nu niet automatische aan een tweede identieke aardkloot 'out there', zegt Decin. "Deze planeten met een permanente dag- en nachtzijde zijn vaak maar aan één kant leefbaar. Als er leven ontstaat, zal het enkel op die helft zijn waar licht is. Alle leven heeft zonlicht nodig."

Twee toekomstige ruimtemissies gaan met dit nieuwe inzicht aan de slag. In 2018 al wordt de James Webb- telescoop gelanceerd om het klimaat op verre planeten te onderzoeken. De KU Leuven voorziet mee de software voor deze belangrijke ruimtemissie.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234