Dinsdag 04/10/2022

Stofwolk rond Melkweg vijf keer groter dan gedacht?

Een spiraalstelsel, net als de Melkweg Beeld NASAN/ESA
Een spiraalstelsel, net als de MelkwegBeeld NASAN/ESA

De Melkweg is veel groter dan astronomen tot nu toe aannamen. Met een onderdeel van de Hubble-telescoop zagen Amerikaanse wetenschappers dat de 'halo', de stofwolk die rond sterrenstelsels hangt, tot wel een miljoen lichtjaar groot kan zijn. De astronomen presenteerden hun bevindingen op de conferentie Intergalactic Interactions.

Marc Seijlhouwer

De wolk is vijf keer groter dan astronomen eerst dachten. Het zichtbare deel van ons sterrenstelsel, waar veel sterren zijn die alles verlichten, is ongeveer 100.000 lichtjaar breed. De stofwolk eromheen sterkt zich dus tot ver voorbij onze eigen omgeving uit.

Dat de grootte van de wolk tot nog toe niet goed werd ingeschat, kwam omdat de techniek nog niet op het punt stond. De wolk bevat veel te weinig sterren om met een normale telescoop te zien. Maar door te kijken welke delen van het licht niet in het binnengevallen licht zitten, kan je toch een stofwolk van de lege ruimte onderscheiden. En dat is mogelijk met de spectrograaf van de Hubble.

Theorie klopt
De theorie over sterrenstelsels voorspelde de grotere stofwolken al. De formules lieten namelijk zien dat sterrenstelsels niet kunnen ontstaan in een te kleine wolk. Deze theorie lijkt nu, met de nieuwe observaties, te kloppen.

Aangezien het pas om de eerste bevindingen gaat, is het nog niet zeker dat de grote wolk daadwerkelijk bestaat of bij alle sterrenstelsels voorkomt. Daarvoor moeten meer observaties gebeuren. En dat moet snel gebeuren, want de Hubble heeft waarschijnlijk nog maar vijf jaar te gaan en de opvolger van Hubble heeft waarschijnlijk niet de benodigde spullen aan boord om de Melkwegwolken goed te kunnen zien.

Meer over

Nu belangrijker dan ooit: steun kwaliteitsjournalistiek.

Neem een abonnement op De Morgen


Op alle artikelen, foto's en video's op demorgen.be rust auteursrecht. Deeplinken kan, maar dan zonder dat onze content in een nieuw frame op uw website verschijnt. Graag enkel de titel van onze website en de titel van het artikel vermelden in de link. Indien u teksten, foto's of video's op een andere manier wenst over te nemen, mail dan naar info@demorgen.be.
DPG Media nv – Mediaplein 1, 2018 Antwerpen – RPR Antwerpen nr. 0432.306.234